挿話弐拾壱/見る目のある男

「お前等も、いずれは俺に斬られるんだからな」


新撰組の前身である浪士組結成時に、天竜てんりゅうが同志達に向かって言った言葉である。


屈強な者達が集まった浪士組の中でも、天竜は桁外れに強かった。


他の者達は天竜を恐れもしたが、仲間である事で安堵感もあった様である。


もし敵になる事があったとしても、大勢で立ち向かえば何とかなると思ってもいた。


だから天竜は浪士組、そして新撰組の中で重宝される。


悪く言えば、いいように使われていた。


しかし天竜はその様な事も承知の上で、浪士組、そして新撰組に身を置いていたのだ。


そんな天竜が何故、浪士組に参加したのか。


─────


浪士組に参加する前に一人の男との出会いがあった。


江戸に向かう道中の事である。


天竜に対して、日本の将来を憂いて熱く語ってきていた。


「私と一緒に来ないか!?」


天竜は男に誘われた。


男の誘いに対して天竜が立ち合いを求める。


「俺とやり合ってくれるのかい!?」


「為すべき事をやり遂げた後なら、幾らでも相手してやるよ」


男は他に優先すべきものがあるという理由で、立ち合いは受ける事を前提に先延ばしにしようとした。


天竜が男の言う優先すべきものを尋ねる。


「その為すべき事とは?」


「倒幕」


男はあっさりと極秘にしなければならない様な言葉を言った。


天竜はその様な危険な言葉を聞いて、楽しそうに若気ながら応える。


「やはり」


「どうだ?」


男は天竜の考えに変化が無いかを伺った。


天竜が男の危険な誘いに興味を示す。


「面白いな」


「なら、一緒に来い」


再び男は天竜を誘った。


しかし天竜は男の危険な誘いより、男の存在そのものに、より強い興味を示す。


「でも、お前とは敵になった方が、より面白そうだ」


「なんだと!?」


男は天竜の言う事がすぐには理解が出来ずに疑問を漏らした。


自分の言葉の真意を話す、天竜。


「確かに、お前の話を聞くと幕府側の方が分が悪そうだ」


「だったら何故?」


まだ男は納得が出来ずにいる。


男から漏れる疑問に少しずつ応えていく、天竜。


「何故も何も、だから、だよ」


「だから?」


男は詳しく天竜に訊く。


率直に応えていく、天竜。


「勝てそうな方に付いて勝っても面白くない。分の悪い方に付いて、俺の力で勝たせる事に男冥利がある」


「幾らお前が強くても、お前一人でそんな事が出来ると本気で思っているのか!?」


男は天竜の真意に対する否定的な疑問をぶつけた。


天竜は天竜で全てを承知の上である事を告げる。


「さぁな。本気かどうかはともかく、そっちの方が面白そうだって事だよ」


「そうか。残念だ」


男はやっと納得した様だった。


今度は天竜が男に訊く。


「それで、どうする気だ?」


「何がだ?」


男が天竜に訊き返した。


天竜は男に秘密を知った自分の処遇を確認する。


「俺をこのまま放っておくのか!?」


「ああ、放っておくしかないだろ。今、お前とやり合っても私に勝ち目は無い」


男も率直に応えた。


天竜は楽しそうに話す。


「よく判っているじゃねぇか」


「それにお前の言った事が本当であれば、お前は私の事を誰かに言ったりはしないはずだ」


男は秘密漏洩の心配が不必要な理由を述べた。


男の言う理由に対する疑問を訊く、天竜。


「何故、そんな事が言い切れる?」


「お前は分の悪い戦がしたいんだろう!?」


男は天竜の先程の言葉を逆手に取った。


言われて納得する、天竜。


「確かにそうだな」


「そしてもっと強くなった私と戦いたい」


男は自身の見解を付け加えた。


天竜は男の見解をそのまま受け入れた。


「その通りだな」


そして二人はどちらからともなく笑い合う。


「ふふふ」


「ははは」


数瞬の間、笑い合った後、男が天竜に話し掛ける。


「そういう事なら、私はいつまでもお前の相手をしている暇は無い」


「そうだろうな」


短く応えた、天竜。


「さらばだ」


そう言うと男は立ち去って行った。


「あばよ」


天竜が応えた。


天竜の話相手をしていた男。


その男の名はかつら小五郎こごろう


長州藩士であり、その中でも重要な役割を担っていた男である。

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