第四話

「危ないですよ」


「わっ!」


 いつの間にやらすぐ後ろに戻ってきていたスワヴェルディが耳元で囁く。

 至誠はあまりにびっくりし、肩がビクッと飛び上がる。


「自由にしてもらっても構わないのですが、中には危険物もございます故、はじめにお声かけいただけるようお願い致します」


 決して責め立てられている口調ではないが、そう言われては肩を落とすしかない。


「す、すみません」


 軽率な行動だったと省みて謝罪を口にする。


 スワヴェルディはそれ以上責めることなく、話題を変えるように微かな笑みと共に円卓の方へ招く。


「お飲み物の用意が出来ました。どうぞお席の方へ」


「はい」


 円卓上には一枚のスープ皿とクリーマーらしき食器が準備されていた。

 席に近づくとスワヴェルディが椅子を引いてくれるので好意に甘えて着席する。


 スープ皿もクリーマーも至誠の知識とそれほど違いはなく、手前に置かれたスプーンも同様だ。唯一、豪華さを感じさせる装飾が施されているが、あくまでデザインの一部であると理解出来る。


 スワヴェルディがクリーマーを手に取ると、典雅な所作で乳白色のスープを注ぐ。一見した印象だとポタージュの様にも思えた。


「こちらは栄養価が高く、それでいて味のさっぱりとしたものを選ばせていただきました。味がお口に合わなければ調整いたしますので遠慮無くおっしゃってください」


「ありがとうございます」


 そこまでかしこまった歓待を向ける必要はないと感じるが、それは至誠の感受性であり、それを告げることが失礼に当たるのかが現状では分からない。なので、そう感謝だけを素直に口にした。


 銀色のスプーンを取る。こちらも至誠の知っているスプーンとほとんど変わらない。特徴を挙げるなら、持ち手の部分に凝った装飾がしてあるくらいだろう。



 スプーンでスープをすくい口に入れると、息をのみ舌をまいた。


「――っ」


 同時に表情が緩やかに綻ぶ。


「とても美味しいです」


 一口目をひとしきり味わった後、そう感想を口にする。

 グルメレポーターのように豊かな表現が出来れば良かったのだが、ただただ率直な言葉が出てきた。


「恐縮でございます」


 スワヴェルディはそう軽いお辞儀の振る舞いを見せる。その口元をわずかにほころばせている事に至誠は気づき、つられるように笑みを零した。




 スープを半分ほど口にしたところで、スワヴェルディは視線を日本刀へ向け問いかけてくる。


「そういえば、先ほどあの武具に興味をお持ちのようでしたが――」


「あの、すみません勝手に――」


 慌てて口に含んだスープを飲み込み、改めてそう謝罪する。


「いえ、構いません」


 その落ち着いた口調は、本当に怒っている訳ではないと含ませているようだった。

 ただ――と続けて本題を切り出す。


「他にも武具がある中でどうしてあの剣に興味を持たれたのでしょうか?」


 再び視線を日本刀に向け、そして至誠は率直に考えていた言葉を返す。


「あれって日本刀ですよね?」


 予期していた答えとは違ったのか、興味深い――と表情を浮かべつつ、我々は――とスワヴェルディが説明を口にする。


「あれの事をアーティファクト七二番、あるいは吸血刀と呼んでおります。あれは出土の分からない逸品でして、いつ誰が何の目的で作ったのか分からないのです。もしも何か御存じの事があれば――」



 言葉の途中で不意に扉が開く音が耳につく。

 至誠が入ってきた扉と同じ所から、深紅の髪をなびかせた少女が部屋に入ってきていた。


 リネーシャと名乗っていた少女は記憶にあるのと同じ服装のままだ。


 身軽で軽快な足取りで近づいてくる。だが足音はほとんど聞こえない。見えているのにまるでそこに存在しないかのような印象すら至誠は感じる。


「回復は順調のようだな。何よりだ」


 先に口を開いたのはリネーシャの方で、そう満足そうにはにかみながら至誠の隣まで来ると、右手にあった空席を引く。


 リネーシャを最初に見たときは横になっていたからか、記憶よりもさらに幼く見える。身長は低く、一二〇から一三〇センチくらいだろうか。座っていて少し見上げる程度だ。



 その外観は明らかに少女そのもの。



 だが何故だろうか。少女の醸し出すその表情や雰囲気は、全く子供らしさを感じさせない。



「陛下、ご報告が」


 そんな彼女にスワヴェルディが頭を下げながら告げる。


 リネーシャが子供らしくないのはその言動もさることながら、周りの反応も大きい。わずかな時間ではあるが、子供のように扱われた姿は見ていない。そして陛下という尊称。


 そう至誠が疑問に思っている最中にもスワヴェルディの報告が続く。


「七二番なのですが、シセイ様が見覚えのある形状だと」


 椅子に腰掛けながら受けたスワヴェルディの報告に、リネーシャは瞳を愉悦そうに細め口元をほころばせる。


「それは真か?」


 リネーシャは目を輝かせ、紅潮するようにはにかんだ笑みを浮かべながらのぞき込んでくる。それが自分に向けられた問いかけであると理解し、はい――と少したじろぎながら返事をすると間髪を入れずに言葉を続ける。


「ぜひ詳しく聞かせて貰いたい。嗚呼――無論、食事を続けながらで構わない」


 そう言われても、何をどう説明すれば良いものか悩ましい


「えっと……何を話せば――」


 そう言われても、何をどう説明すれば良いものか悩ましい。


「そうだな。ではこちらから質問しよう。見覚えがあるとのことだが、それはシセイの知る形状と類似しているのかね? それとも全くの同一と言えるかね?」


 至誠の心理を察してくれたのか、そう提案を修正する。確かに方が円滑に進めることが出来るだろう。


 だがやはり、とっさの機転や言葉選びからは全く子供には感じられない。


「同一。見たまま……まさにと言った感じでしょうか。僕の知る日本刀と全く同じに感じました」


 なので至誠はつい自然と丁寧な口調で応答する。

 初対面の人に突然ため口を聞くような事はしないが、子供に対しての対応とは明らかに違っていた。


「ニホン刀――か。ふむ。ニホンとは、シセイの祖国の名だったな」


 肯定すると、即座に次の問いかけが飛んできた。


「つまり、国の名を冠するほどの武具だったと言うことかね?」


 確かに日本の武器と言えば日本刀と言えるくらいに知名度と印象深いものがある。ゲームでも日本刀は結構強い武器であることが多いし、実在する日本刀の愛好家やファンもたくさんいるだろう。


 だが、おそらくリネーシャの問いかけはそういうことでは無い。


「日本独特の刀だと思いますが、僕の生まれた時代では使われる事はほとんどなかったです。どちらかと言えば……工芸品のような感じ、でしょうか」


 なるほど――と返ってくると、少し考えて次の問いかけを投げかけてくる。


「ではそのニホン刀の代表的な能力は何だった?」


「……能力?」


 問いかけの意図が分からず首を傾げる。

 『能力』とはいったい何のことを指しているのだろう――と表情に出ていたのか、リネーシャの方から七二番と言われる日本刀の『能力』について聞かせてくれる。



「七二番はその刀身で血液を摂取することで己を研ぎ澄まし、また修復する力を持っている。摂取した血液量に応じて、長らく血にありつけないと錆び付き刃がこぼれる。一方で、大量に摂取させると通常の武具では再現できない異質な切れ味となる。また、血にありつくためか所有者の精神を汚染し殺人衝動を誘発する。それが不可能な場合は緩やかに寿命を吸い取り始める。これは所有者を少しでも早く変える為だと考えられており、意思を持っている可能性が指摘されている」



 それが七二番と言われた刀の能力だという。

 まるで漫画やゲームのようだと至誠は感じた。だがすでに魔法らしき光景を目にした後だ。真偽はひとまず置いて、自分の中の間違いない事項を口にする。


「そのような類いの話は聞いたことがないです」


「ではどう言うのがあったかね?」


「どういうの――」


 どうやらリネーシャの中では何か特別な『能力』がある事が前提のような口振りだ。


「あるいは、そのような能力ちからは無く、ただの金属の武具だったか?」


 内心が表情に出ていたのか、あるいは空気を察してくれたのか、リネーシャはそうも問いかける。


「はい。そういう話しが実在するのは……聞いたことがないです」

「そうか。なるほど……」


 妖刀伝説のような話をした方が食いつきが良さそうではあるのだが、どうも話がこじれそうなので言葉を飲み込んだ。


 リネーシャは頬杖を付き、浅く座り直しながら思慮を巡らせている様子だ。


「陛下、私はお食事の準備をして参ります」


「ああ」


 そんな彼女の耳元でスワヴェルディが告げると、軽い足取りで円卓の横を抜け至誠も通った扉へ歩む。

 リネーシャのように気配を感じない足音ではない。

 むしろ規則正しい規律ある足音だ。


 だがすぐにその足音が一人ではない事に気付いた。

 それは扉の向こうから聞こえてきている様子で、次第に近づいてくる。


 スワヴェルディは規律ある足並みを扉の前で止めると、間髪を入れずに扉を引く。


 片手は取っ手に触れたまま、もう片方を後ろへ回し軽く頭を下げ迎え入れるような仕草を取っている。



「あぁ――疲れたわぁ」



 開口一番に聞こえてきたのは初めて聞く少女の声だった。


 直後、三人の女性が部屋に入ってくる。疲れを訴えたのは純白の少女で、彼女の後ろにはテサロとリッチェが続いている。


 純白の少女はリネーシャよりも背が高いが、それでも身の丈も容姿も中学生くらいの女の子。純白のドレスや高価そうな貴金属を身につけ、高貴な印象を受ける。いや、むしろ神々しいとすら感じるのは、その肌や髪がドレスに引けを取らない純白で透き通り、その瞳はまるでちりばめられた宝石と見まがう程の天空色をしていたからかもしれない。


「お帰りなさいませ殿下。ただいまお食事の方を準備して参ります」


「ええ、任せるわぁ」


 スワヴェルディはその少女を殿下と呼ぶと、彼女達と入れ違いに出て行く。


 至誠はそんな光景を言葉なく見ていると、純白の少女と目が合う。すぐに少女ははにかみながら軽快な足取りで近づいてくる。


 目の前まで来た少女の身長は一四〇センチ程度だろうか。座っているとリネーシャよりも多少見上げなければならない。


 逆に少女は至誠のことをなめ回すように観察すると、外観の幼さに似合わない様な妖艶な口調で続ける。


「思ってたより可愛い顔しているじゃない」


 どういう判断基準かは分からなかったが、少なくとも少女の方はすでに至誠の存在を知っているらしい。


「エルミリディナ・レスティアよ。聞いたことはあるかしらぁ?」


 反応を返した方が良いものか悩んでいると、彼女は名乗りながら握手を求めるように腕を差し出される。


「い、いえ、初めまして。加々良至誠です」


 握手を交わすエルミリディナの手はか細く、まるで人形のような印象すら受ける。


 手を離すと同時に、少女が首を傾げる。


「カガラシセイ? どう呼べば良いかしら?」


 何処で姓と名を切るのか聞きたい様子だ。


「リネーシャさんは、至誠、と」


「そう。じゃあシセイ、よろしくね。エルミリディナでいいわぁ。長かったらエルミィでも構わなくってよ」


 至誠はそこでようやくエルミリディナの容姿を表す単語を思い出す。

 アルビノ。

 先天的に肌や髪が白色で生まれてくるそれによく似ている気がした。


「さて、リネーシャ。今回の収穫は労力に見合っているのかしらぁ?」


 エルミリディナは体の重心を片足に寄せつつ腰に手を当てるとリネーシャの方を向き茶化すように問いかける。


「いい暇つぶしだっただろう?」


「退屈よりは充実しているのは間違いないわぁ。でも徒労は趣味じゃないの」


「安心しろ。すでに一つ大きな収穫だ。シセイは七二番の出土を知っているようだ。これだけでも十分に労力に見合うだろう」


 リネーシャは愉快そうな表情を零すと、エルミリディナにも愉悦が浮かぶ。


「それは凄いわぁ! やっぱり楽園の住人説が濃厚かしら?」


 二人の表情は嬉々としているが、容姿相応の子供っぽさはどうも感じられない。

 リネーシャもそうだが、エルミリディナもまた、どことなく大人びている雰囲気を醸し出している。その仕草は、口調は、表情は、とても子供のそれとは思えない。


「可能性は零ではないが、まだ有力とは言い難い」


 ところで――とリネーシャは話題を変える。


「ニホンという名称の国は知っているか?」


「――ニホン? ……聞いたことないわねぇ。テサロとリッチェはどうかしら?」


 問いかけながらエルミリディナは左手の席に腰を下ろす。至誠の右隣の席にリネーシャが、左隣にエルミリディナが座る。


「残念ながら承知しておりません」


「同じく分からないです」


 テサロは丁寧に、リッチェは淡泊な口調だが申し訳なさそうに返答する。

 エルミリディナが、問いかけの真意を求める――と視線をリネーシャへ向けた。


「シセイの祖国がニホンとの名称らしい。だが少なくとも、ここ三千年の間にそのような国があった記憶はない」


 エルミリディナは理解した――と表情を浮かべつつ、脳裏に浮かんだ疑問を整理するように言葉を続ける。


「楽園では国家概念がなくなったのでしょう? なら楽園の住人とは違うのかしら。もっと以前のいにしえの国家かしら。そうなると文献に残っているか怪しいけれど、戻って司書長に精査させないと分からないわねぇ」


 


「だが私も今戻ってきたところで、詳しい話はまだこれからだ」


 と、リネーシャが至誠の方へ視線を移す。


「お互い分からない事ばかりだ。まずは知りうる情報の交換を行いたいが構わないかね?」


 その申し出は至誠としてもありがたい申し出で、まさに渡りに船だ。

 正直、考えない様にしているだけで不安を感じないわけがなかった。まずは現状を知る事が不安の払拭に不可欠なのは間違いない。


「はい」


 そう肯定すると、リネーシャは足を組み直して言葉を続ける――。

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