第六節 多脚戦車の刺身 ~培養液の廃液ソースを添えて~

『完成です! 多脚戦車の刺身! これは画期的な栄養食ですね!』


 全く心にもない様子で──そもそも表情が変わらない──ヴィーチェ・ル・フェイはのたまった。

 目の前には、壊れたどろーんから剥ぎ取った装甲が、間に合わせの皿としておかれている。

 その上には、お世辞にも綺麗とは言えない切り口の、ぶつ切り肉がのせられていた。


 紫色で、脂身が皆無の、筋張った肉。

 肉の上には、べっとりとした黄色い培養廃液が、でろっとかけられている。


 ……吐き気を催す色合いの、おおよそ尋常とは思えない食べ物が、目の前に鎮座していた。


『立派なSF飯! これぞ科学グルメ! さあ、キリク、おなかいっぱい召し上がれ!』


 手を叩きながら、やけに声高に訴えかけるヴィーチェ・ル・フェイ。

 無理筋を通そうとする人間の態度にしか思えない。


 ……本気で食べるのか、これを。

 廃液まみれの生肉を食べないと死ぬのか、私は? 悪食にもほどがあるだろう……


 だが、すでに意識は混濁の域まで来ている。

 本能的にわかる。私は、本気で腹が減っている。


『どうぞ、さあどうぞ?』


 こうなれば、ままよ。

 戦中の経験を思い出せ、食えるだけましなのだぞ、私!


「南無三!」


 意を決し、私は口のなかへ切り身を放り込んだ。

 思いっきり噛み締め──そのまま嘔吐しかけた。


 鉄くさい。

 もっと言えば、油くさい。

 機械油の臭いが、腐った血液のような臭いが、突き刺さるように口腔から鼻腔、食道まで突き抜ける。

 生前から味覚は鋭敏だったと思うが、ここまでではなかった。研ぎ澄まされた味覚。

 その上で、最悪に不味い。


 驚くほど肉汁は出てこないし、肉に染みついた臭いが酷い。

 培養液が完全に無味無臭なのが、ここでは逆につらい。

 不味い。心底不味い。


 涙がにじんでくるが、男がこの程度で泣いてはならない──いまの私は幼女なのだから、泣いてもいいかもしれないが気持ちの問題だ──泣けば、多分心が折れて、食べずに死ぬ。


 食べろ、食べろ、生きろ。

 陛下の勅を思い出せ。

 廻坐乱主への憎悪をもう一度燃やせ。


 生きろ、生きるのだ。泥を、廃液を啜ってでも、生き延びるのだ……!

 廻坐乱主を殺すために!


 飢餓と吐き気と憎悪でぐちゃぐちゃになる脳髄。

 それでもひたすら咀嚼し、そのたびに嘔吐えづき。

 歯を食いしばって吐瀉感に耐え。

 やがて──嚥下する。


「うえぇ……ぷぐぁ」


 自分のものとは思えない悲惨な声。

 だが、飲み込んで理解する。

 食道を通り、胃の腑へと落ちた人工筋肉は。


「──っ」


 次の瞬間、ちからに換わった。

 視界の左端で目減りを続けていた数字が止まり、緩やかに数を増大させていく。

 たった一口。

 たった一切れの肉が、私の総身に活力をみなぎらせたのだ。

 先ほどまでカラカラ乾いていた肉体が、砂漠に雨が降ったかのように、貪欲に栄養を吸収していく。


 そこからは無心だった。

 私はひたすら、人工筋肉をむさぼった。

 廻坐乱主に出会う前に、私が握り飯を与えた少女のように。

 うまいとか、まずいとか関係なく。

 吐き出してしまいそうになりながらも、ただ黙々と、喉の奥に肉を送り込むことに腐心した。


 やがて、豚数頭分もあったような人工筋肉の束を食べ尽くした頃。

 私の胃袋は、満たされていた。


『どうでしたか、キリク』

「……味は最低だ。だが」


 彼女の言葉に、立ち上がりながら答える。

 拳を握り、開く。

 全身に活力が満ちている。

 頬をなでる、唇をなでる。

 潤っている、張りに満ちている。

 細胞の一つ一つが気力に充実し、倦怠感も払拭されている。


 ──いける。

 そう思った。


「私はまだ、生きている」


 そうだ。

 生きている。

 生きているのだ。


 どうだ? 見たか廻坐乱主?

 私が、早々に折れることを期待していたのだろうが、そうはいかない。


 おまえは奇跡を以て民草を見下し、こう言った「崇めよ」と。

 だが、私は奇跡を鏖殺おうさつし、必ずやおまえを失墜させて告げてやる「否」だ!

 支配と不幸のための理不尽キセキなど、すべて私が否定してやる!


 ああ、生きてやる。生きるために食ってやるとも。

 どんな不味いものでも、食事未満の代物でも。

 それがおまえを、こんな世界を作った奇跡を殺す糧となるのなら。


 私は食って、食って、生き延びて。


 必ずおまえを、殺してみせる……!


「これが、私の答えだ、廻坐乱主!」


 この世界の全容は依然として知れないが、彼奴を放置すれば帝都にも悪影響が出るのは間違いない。


「ならば、私を導けよ、ヴィーチェ・ル・フェイ。私を、最悪の偽神の元まで!」

『もちろん。あなたが目覚めたからには、あたしの存在意義も更新されました。あなたを神の御許に連れて行くこと。それまでの安全を保証すること。それが、あたしの使命であることを──キリク、あなたに約束します』


 彼女の言葉に満足し、私は立ち上がる。

 一歩を踏み出しながら、彼女へと尋ねる。


「それで、ヴィーチェ・ル・フェイ。廻坐は、どこにいるのだ?」


 彼女は答えた。

 気のせいだったかも知れないし、ただの画像の乱れだったかも知れないが。

 それでもわずかに、口元をゆがめて。


『この世界の中心に』

「なに?」

『ここから遙かに五十六億七千キロメートル下層──弩級構造体の最下層、基底領域たるディスに座し、人間を管理するもの──それが、神。廻坐乱主なのです』


 ……斯様かようにして。

 私の足跡は、再び刻まれはじめる。

 偉丈夫の憲兵は幼女へと生まれ変わり、神を殺すために歩み始めた。


「……ところで、ヴィーチェ・ル・フェイ」

『なんでしょう』

「先に、何か着るものはないか?」

『…………』


 ずっと生まれたままの姿である私に。

 戯画女は。


『まったく、あなたは始末に負えないヘンタイですね!』


 妙にうれしそうな顔で、そんなことを言うのだった。

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