第18話 暗躍する者

 


 その建物は人目につきにくい森の中に存在する。

 そこの一つの部屋は少し薄暗く、部屋の中心だけが蝋燭ろうそくで照らされている部屋だ。そして、その部屋に8人の男女が集まっていた。



「それで、作戦の準備は出来たのか?」



 8人の男女は円形のテーブルをかこむように配置された椅子いすに座っており、8人の男女はそれぞれが同じ黒い服を着用ちゃくようしている。



「ああ、既に完了している。いつでも大丈夫だ。問題は場所の方だ」



 先ほどの男の質問に、この中ではひときわ身長が小さい女性が質問に答える。答えた人物は他の7人と比べると、まだ子供かと思う程身長が低い。



「場所か・・・王国から近すぎる場所でなければどこでもいいが・・・」



 机には王国周辺の地図が広げてあり、この場にいる全員がその地図を見つめている。



「それならここ何てどうかしら?」



 そこに先ほどの女性とは別の女性が、広げられた地図に書いてある村に指を指して提案した。



「それはどういった理由だ?」


「私の記憶が確かならこの村は他の村より大きかったはずよ。村が大きいってことは・・・」


「その分人口が多い・・・か」


「そうよ」



 身長が低い女性はその提案を聞いて考える。

 村の場所は王国から近い気がするが、1日程かかる距離だ。そして人口の数。それらを踏まえて今回の作戦におけるメリット、デメリットを考える。



「メリダの言った通りここにする」


「なら、決まりだな」


「いつ実行する?」


「善は急げだ。これから直ぐに行う」


「相変わらず行動が早いな」


「では、今回はこれで解散とする。今回の作戦の成果を楽しみにしているよジュディア」


「ああ、任せておけ。全ては魔王様の為に」


「「全ては魔王様の為に」」



 8人が揃ってそのセリフを言うと全員椅子から立ち上がりその場所から去っていった。



「さて、早速やろうか」



 建物から出たジュディアと呼ばれる少女はニヤリと笑うと、魔法を唱えた。

 魔法を唱えるとジュディアの体は宙に浮き、そのまま飛んで行ってしまった。



 彼らは魔王教と呼ばれる存在。魔王を再びこの地に降臨こうりんさせようと企む集団だ。









 その日ドカセン村は平和そのものだった。

 村人はいつものように畑をたがやし、水を汲み、薬草を取っている。子供は外で走り回っており、時々親に注意される光景が微笑ましい。

 もちろんそれだけではない。

 それぞれがそれぞれの日常を満喫まんきつしている。

 ありふれた日常、いつも通りの日常。


 そんな日常は壊されたのは、村の見張りが非常用のかねを鳴らした時だった。





「なに!?アンデッドの大群だと!?」



 この村の村長の家から村長の大きな声が家の外に漏れる。それは驚きと焦りが入り交じった声だった。



「はい!数はおよそ300近く!アンデッドは突然現れ!東の方向からすでそこまで来ております!」


「な、なんということだ!急いで住民を避難ひなんさせろ!そして自警団じけいだんは少しでも長くアンデッドを抑えるんだ!」


「はい!」



 報告をしていた男は直ぐさま家から出ていき、村長から言われた通り、住民を避難させる為に行動した。



「くそっ!一体なんなんだ!」



 村長は自宅に残り、悪態を吐きながらもある本を手に取った。


 それは連絡魔法の魔道書まどうしょだ。魔導書というのは一見ただの本に見えるが、これは魔法を込めることにより、魔力を使わなくてもその魔法が一時的使えるようになるものである。使用者の魔力を使わないため、魔法を全く使えない人物でもその込めた魔法を使える。もちろんこれには使用できる回数が決まっており、決められた回数使用すると魔導書は燃えて灰になってしまう。そんなアイテムだ。


 なぜ、村長がその魔導書を持っているかと言うとこれはハンター組合から支給された物だ。

 本来依頼というのは組合に依頼として申請しんせいする際、直接王国の組合に出向いて行わなければならないものだ。だが、それは通常の場合だ。

 仮に緊急性きんきゅうせいが高い内容の場合はわざわざ王国に直接出向くなんて時間がない場合がほとんどだ。

 そのため組合は緊急性が高い事態に対して、組合に直接連絡を取れる手段として魔導書を王国周辺の各村々に配布しているのだ。


 そしてその魔導書をさっそく村長は使用する。

 魔導書が開き、本が光る。5秒もしないうちに連絡魔法が発動し、組合の連絡部署へと繋がった。



「ハンター組合か!ドカセン村の村長だ!緊急事態だ!村が大量のアンデッドに襲撃しゅうげきされていてもうそこまできている!早く!出来るだけ早くハンターを寄越よこしてくれ!!」



 村長の叫びは王国のハンター組合にしっかりと伝わり、緊急依頼として受理された。









「すまないカケル殿!直ぐにコチラに来てくれ!」



 王国に戻ってきたカケルは組合に顔を出すとすぐさま別室べっしつへと連れられた。カケルは訳のわからないまま連れてこられた部屋の椅子に座る。

 そこにすぐさま1人の男性が入ってくる。男はカケルの対面に座ると要件を話はじめた。



「私はここ組合長のベトラン・リドシップだ。この度は急に呼び出してすまない。どうしても君に頼みたい事があったのだ」



 カケルは組合長ベトランの言葉をそのまま黙って聞いた。



「先ほどドカセン村という所から緊急の連絡が入った。村が突然現れた大量のアンデッドに襲われてるらしいのだ。しかしその村はこの国から1日程掛かる所にあるため、とても今直ぐには行けない。そこで、君だ。君の噂は聞いている。1日に複数の依頼を受け、全てをその日の内に終わらせる程の速度。どうやって移動しているのか等は一切聞かない。ただ今回、直ぐにその村に行けるのはおそらく君だけだ。どうかこの依頼を受けてほしい。」



 アンデッドに襲われてる村を助けに行ってほしいと願いでた組合長のベトランは頭を下げてカケルに頼み込む。別にカケルからしたらこの依頼は受けてもいい。だが、1つ確認しなければいけない事があった。



「その村の場所を教えてください」


「ああ、もちろんだ。ここに地図がある」



 ベトランは地図を広げると村の場所を差す。

 そこはこの国の西南西辺りにある村で、その場所はここから1日ほど掛かるところだ。

 それなら、と思いカケルはこの依頼を引き受ける事にした。



「わかりました、引き受けます」


「おお!引き受けてくれるか!ありがとう!」


「では、俺は直ぐにでも出発しますので面倒な処理などはそちらでお願いします」


「ああ、そちらに関しては任せてくれ」



 場所を教えてもらったカケルは直ぐにドカセン村に向かった。今回はヤバイと聞いたのでいつもより少し早めに走る。


 そうして30分もしない内にカケルは依頼の村についたのであった。




 村に到着したカケルは村の様子を見てみると村の中で数人の男がアンデッドと戦っている所を目撃した。おそらく彼はこの村の自警団だ。ハンターの物に比べたら質素しっそな鎧と剣を握りアンデッドと戦っている。だがその戦ってるアンデッドの後ろに何百という数のアンデッドが絶えずに向かってきている。カケルは戦っている自警団の元に向かった。





「おい、俺はハンターだ。ここは俺に任せてお前達は避難しろ」



 自警団が戦っている後ろから声を掛ける。その声に反応して自警団が後ろを振り向いた。

 自警団の面々は一瞬希望に満溢れた顔をするが、直ぐにそれは一変する。

 それはカケルが1人だったからだ。

 この緊急事態に駆けつけてくれたのは本当にありがたい。だが、1人ではこの数のアンデッドは無謀すぎる。



「おい、あんた!他に仲間はいないのか!?」



 この場に居ないだけで彼の仲間が近くにいるかもしれない。そんな希望を考え、たった1人のハンターに質問して。



「俺、1人だ。」



 だが返ってきた答えは、非常ものだった。

 1人しかいないのなら仕方ない。ここは協力してもらい、住民が避難する時間を少しでも長く稼ぐしかない。



「すまないが、1人でこの数を相手にするのは無理だ!ここは協力してこいつらを―――」


「いいからお前達は避難しろ!ここは俺だけで十分だ!」



 自警団の男の声を遮ってカケルが叫んだ。

 その発言に込められた威圧感に自警団は言葉を詰まらせる。


 自警団の男がふとアンデッドの大群を見てみると、アンデッド達の動きがにぶっていた。それを見て、このハンターは対アンデッド用の魔法でも使ったのか?という考えが浮かぶ。

 そしてそんなものがあるなら彼の言うとおりここは彼1人に任せて俺たちは住民と一緒に避難できる。



「わかった!頼むぞ!!」



 自警団は一人のハンターにここを任せることを決断した。

 カケルに一言、言うとそのまま住民が避難している方へ走っていった。


 彼らが走って行き、姿が見えなくなるとカケルは一つため息を吐いていた。



「さて」



 カケルは大量のアンデッドの方に向き直る。

 アンデッド達は先ほど自警団が戦っていた時が嘘のように動かなくなっている。



「どうするかな」



 彼らが襲っている理由はなんなのか、何か目的があるのか。魔物の一番の欲求を知っているカケルは誰かに使えてる、という事も考えにいれる。



「とりあえず」



 色々と考えるが、こういうことは本人に聞かないたわからないので、まずはこの状況を何とかするために、声を掛けようとした。



 その瞬間。カケルが声を掛けようと口を少し開けた瞬間。目の前にいた全てのアンデッドがひざまづいた。

 総勢300体以上のアンデッドが同時に跪いた事により、跪く時に発せられる小さな動作音は何倍にも大きく辺りに響いた。




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