side C イオ、初出動。そして……

 ――― ええい、成るようになるっ、私は異重力分析官だっ!


 イオは早速ガンナースーツを着用するため、3F女子ロッカールームに向かう。

 ヘパイストスの艦内居住区はアイボリーの内装パネルで統一され、クリーンな印象である。だが、その多くは一昨年に改装されたものでドアの取っ手や手摺りに古いものも多く残されている。

 ロッカールームも例に漏れず、ロッカー自体は小傷や凹みが散見されて新しくはない。


 イオのロッカーは既に決められており、通常のそれより倍は大きい扉を開けると、透明フィルムで包装された白いガンナースーツが吊るされている。

 包装を解くと鼻に付くハーブの匂い。反慣性繊維AIFの匂いを和らげるために意図的に付けられたものだ。そして内布代わりのバックウェア、フェイクコットン製である。

 ブリーフィング前に着たばかりの制服を脱ぎ、専用に成型されたスーツを合わせる。見ると機体カラーラインはグレイ&黄色である。

 どうやらヒトと組むのは以前から決まっていたようだ。


 ――― あれ? うーむ、待て。これってまさか……


 イオはふとスーツの『ある部分』に違和感を覚える。だが、既に任務開始の時刻は近く、少し慌てなければならない。今はそれどころではないと言い訳をして無視。

 スーツの着用手順は研修時のそれと変わらないので慣れたものだ。

 イオの下肢装具はスーツ下に着用できるように軽量薄型を選んだので外していない。決して横着がしたい訳ではない……とは本人談。

 分析官用ヘッドセット、スーツの上にはガンナー専用の防護ジャケット。胸のNDポートと接続する知覚プラグの接触を確認し、アーメイド搭乗時に必要なものは全て準備が整った。

 右手に杖、左手にヘッドセットを抱え、イオは急いでいそいそと格納庫へ向かう。


 イ重力制御エンジン屈伸時で十二メートル、伸長時で二十メートルに届くアーメイドを最大で五機の搭載が可能なヘパイストスの格納庫は恐ろしく広い。

 その空間を焼けた油脂類の甘い匂いとエアコンの室外機前のような乾燥した熱気、そして二機のアーメイドの低く篭った稼働音が満たしている。

 格納庫のアーメイド搭乗橋へはヘパイストス3Fから繋がっている。

 元々エアロックだった出入口を抜け、格納庫に入ると整備ハンガーにぶら下がったアーメイドが並んでいる。手前から一号機、二号機、三号機の順だ。

 壁沿いの通路を渡って二号機にたどり着くと、アーメイドT型本体の上に台形に盛り上がったコクピット、その上に鎮座する複合レーザー式メインカメラが見える。

 コクピットには窓が無くカメラ後方に備えられたハッチゲートに搭乗橋が伸びている。


 ――― ほほぉ、このロブスター、やっぱり訓練機より大きい。


 メタスクイドとの比較では小さく見えたが搭乗橋から見るアーメイドも十分に巨大だ。

 アーメイドの機体およそ八割を覆うジュラミック積層装甲は、対光学兵器反射素材を含有するナノフレークメタリック塗装が施されている。

 装甲の隙間から覗くカーボンで薄汚れた機関部分と相まって、一見モーターサイクルのカウリングに見える。その見かけを助長する多彩なカラーリングは、メタストラクチャーは視覚を持たないため各運用組織の裁量に任されている故である。


「あ、ええと、その……」


 ヒトはアーメイド二号機搭乗橋の前で一人ぽつんと待っていた。

 宙を見つめながら、特に待たされて苛立った様子はない。

 イオは何か言わないと不味いと思い、先ずは謝罪の言葉を口にする。


「あの、お、遅くなって、ごめんなさい」

「時間がかかるのは、了解している」


 ヒトはイオの脚のことを言っているのである。

 イオは会話を続けようと、釈然としないながらも昨日のことを切り出した。


「それで、昨日はその、助けてくれてありが……

「エリックの忠告は、聞くべきだ」


 ヒトはイオの言葉を遮り、素っ気ない言葉を返す。

 会話を終えるとすぐさま踵を返し、搭乗橋へ足を向けた。

 アルミの橋を踏む一人分の乾いた音。


 ――― こ、この子、可愛くねえぇ………


 絶句、そして額に青筋……

 幸先が思いやられるイオである。




***




 ヘパイストスに限らず超研対の出動編成は演算思考体ATiが特に提案しない限り、原則としてアーメイド一機は待機になる。今回の出動では三号機のリコ・ニュクス組が待機である。

 一号機のセリ・エリック組に続き、二号機のヒト・イオ組が格納庫の上部開閉口へ向け、ふわりと機体を浮き上がらせる。そのままゆっくりと浮遊し艦外へと出て行く。

 加減速の減り張りがない定速飛行は重力制御ならではの挙動である。

 まだイ重力制御エンジンは出力を大きく上げておらず、先端に発生する光輪も小さい。アイドリング領域ちょっと上の軽いハミングを奏でている。


 ――― うーん、この子、発艦する時も一言もなし?


 とにかくヒトは寡黙である。アーメイド一号機コクピットの後席に座るイオと先から一言も話していない。ただメインモニタに映し出された計器表示に集中している。

 ヒトは機体を左右に一度だけ揺らしてイ重力制御エンジンの正常起動を確認すると、続いて加速スラスターのスロットルを豪快に開く。

 コクピットは加速スラスターの荒々しい咆哮に包まれた。

 慣性制御で抑えられているが決して弱くない加速G、コクピット全体を揺さぶる盛大な振動を感じながら、イオは訓練機とは違う『本物のアーメイド』を体感した。



 イオは目的地に到着するまで仕事がない。改めてコクピットの観察を始める。

 アーメイド二号機のコクピットはイオが知る訓練機と大きく変わらない。

 後席用の補機類を収めるため前後に幅がある前席シートに対し、後席はいわゆるシアターレイアウトで階段状に一段高い位置になっている。

 コクピット全体の使用感はややくたびれた印象が強い。内装パネルが頻繁に開け締めされていたらしく小傷や緩いチリ合わせが目立つ。

 その代わりコクピットえ先端から天井まで全天を覆うメインモニタは最新のものが使われており、高精細でずっとクリアだ。 


 ガンナーが座る前席はマニュアルモード用の操縦桿とガングリップ、左右に振り分けられた小型タッチディスプレイなどほぼ同じである。

 対してイオが座る後席には異重力マップボードとタッチディスプレイ。その二つは前席シートの背面に取り付け位置が変更されている。

 訓練機では後席シート横にアームを介して取り付けられていたもので、右脚に不自由を抱えるイオには乗り降りが容易になっている。

 他に、シート右肩部分に黄色いストラップがぶら下げられている。イオの杖を固定する為にエド兵装統制官が気遣って付けてくれたものだろう。


 ――― 艦の人はいい人ばかりだ……


 と、温かい気分に浸るイオ。

 但し、目の前に座る朴念仁を除いては。



 イオがあれこれ観察しているうちに一課第五アーメイドの二機は、へピイATiが提案する攻撃開始地点に到達。へピイATiの中性的で抑揚がないアナウンスがコクピットに流れる。


《アーメイド管制システムはヘパイストス演算思考体からガンナーに動作優先権移行、神経接続開始、知覚共有システム起動、プラズマガンセーフティ解除承認、アンチグラヴィテッド専用電磁レールガン冷却開始》


 そして電磁レールガンの反対側、コクピット左の後側専用ケースに収納された『思考装甲』を後方に射出。六つのプレート状の物体がアーメイドを取り囲むように展開した。

 思考装甲とは、アーメイドの周囲を高速旋回しながら護衛する六枚一組のドローン。収納時は折り畳まれ、開くと六角形のパネル形状の『自律する盾』である。

 ピー音と共にコクピット内の全モニタ表示がブルー基調からアンバー基調に切り変わり、アーメイドは対メタストラクチャー攻撃態勢が整った。



 NDポートを介してガンナーと知覚共有が開始されたその時、イオはそれに違和感を覚える。

 右腕にザラッとした感触とヒリヒリする熱。


 ――― ん、なんだろう? この痛痒い感じ………


 イオは研修中、教官相手に知覚共有を何度も経験している。その感触は初めてのものであり、分析官側が影響を受けるという話は聞いたことがない。

 不審に思うものの、これもまた無視を決め込む。



 コクピットから下方を覗くと、直下に広がっているのはトーキョーエリアである。

 所々に人の手が入った再開発の痕跡が認められるが、かつての隆盛の面影はなく、広大な円形の更地がぽっかりと広がっている。

 それは人類史上初の大規模ATi暴走事件、『トーキョーロスト』の被害地域で、範囲は千代田区を中心に半径およそ十キロメートルに及ぶ。

 事件当時、首都移転途上だったことを割り引いても再開発は振るわず、その忌まわしい記憶から二十年が経過した現在でもほとんど人が住まない。

 言わば『失われた土地』である。


「遠目で見ると、でっかいタワシだ」


 もちろんイオの乏しいボキャブラリーによる比喩である。

 全長五百メートル級のメタストラクチャーが荒涼たる大地に佇む姿が確認できる。恐らく高さは百メートルを超え、その大質量はちょっとした『山』だ。

 複雑怪奇に組み合わさった骨格を機械的にうぞうぞと動かし、硬質な稼動音と地響きを唸らせながら漆黒の巨体をじわじわと押し進めている。

 その姿はまるで前世紀に流行したキネティックアートのようだ。但しそれは『人間をも喰らう』存在であり、アートのような優美な存在ではない。


 そして、保守防衛装置のメタスクイドは断続的な重低音の囁きを振り撒きながら、主人の周囲約二キロメートル圏内を泳ぐように周回している。

 直線的で鋭利な形状を持つ外観は鱗状のパターンで覆われて一見生物的に見えるが、接近すると横長の六角形が規則的に列んでおり、工業製品的な特徴も併せ持っている。

 六本の銛状触手を不規則に揺らして浮遊する姿はこの上なく奇妙である。


 双方共にIVシールド特有の『像の揺らぎ』は健在だ。


 一課第五アーメイドはフォワードが二号機ヒト・イオ組、アシストは一号機セリ・エリック組。

 メタストラクチャー勢力圏内への侵入角度、速度、開始タイミングなど、へピイATiが提案する作戦プランに沿って攻撃を開始する。

 イ重力制御エンジンが奏でる低い稼動音、加速スラスターの断続的な爆音を織り交ぜながらメタストラクチャー勢力圏内に突入した。


 ヒトが駆るアーメイド二号機は時速八百キロメートル程度を維持し、進行機動を変えないまま機体をぐるぐると縦横無尽にロール回転、全方向にプラズマガンの青白い閃光を放つ。

 その特異な機体挙動は既存の航空力学に捉われない重力制御の為せる技である。

 高速飛行中のプラズマ光弾はその射線がまるで放物線を描くように見える。轟々と大気を焦がす燃焼音が機体を伝ってコクピットに充満する。

 ヒトは機体を急旋回して減速、下方から接近するメタスクイドに向けプラズマガンを撃つ。

 異重力収束点を射抜かれ、粉々に砕け散る彼らの姿がメインモニタに映った。


 磁界殻密封型プラズマガン――― 高密度プラズマを磁界殻と呼ばれる粒子容器に封入し、連射速度毎分五千発のプラズマが持つ超高熱により対象を破壊する。

 航空兵器の銃火器としては有効射程が千二百メートルと心許ないが、収束点狙撃を可能とする最大知覚距離は六百メートル程度であり、実用要件を満たす対メタスクイド専用熱破壊兵器である。


 次にヒトは二号機をメタストラクチャー目がけて突進させ、衝突間際で機体をぐるりと転身、加速スラスターを全開にして急上昇に転じる。

 直下に滑り込んだ彼らを背面カメラで捉え、減速の逆噴射。

 まるで毒蛇のように迫る六本の銛状触手を巧みなロール回転で全て躱す。

 さらに旋回、横薙ぎのプラズマ光弾がメタスクイドに着弾、そして撃破。

 ヒトは絶命する彼らを尻目に一号機の状況を確認する。そして再び加速を開始した。


「えっ、凄い……」


 ――― そう言えば「ウチのエース」って言ってたっけ。


 視界同期ゴーグルを通じて見るヒトの戦闘センスにイオはただ驚くしかない。あまりに事無さげにこなす様はまるでヴィデオゲームのデモムービーである。

 ヒトはメタスクイドの銛状触手による遠隔攻撃を一撃も寄せつけず、既に二体を撃破した。

 六枚の思考装甲はまだ一枚も失っていない。

 もちろん一号機セリ・エリック組も負けていない。一体を撃破し、二体目を追尾中だ。


 メタスクイドは再生能力を持たないため、プラズマガンによる収束点狙撃で撃破が可能である。アンチグラヴィテッドの使用は強力な再生能力を持つメタストラクチャーに限定される。

 メタストラクチャーの『盾に空いた穴』こと異重力収束点はメタスクイドのそれよりも小さく、また外周に沿って定移動しており容易には発見できない。

 そのため、幾度か周回して収束点位置と移動コースを観測し、狙撃に最も適した周回ラインを探る必要がある。即ちそれが狙撃軌道である。

 へピイATiのメタスクイド出現予測は決して必中ではなく、常に想定外に備えなければならない。じわじわと周回ラインをずらし、狙撃軌道を確立する。


 ヒトは確立した狙撃軌道にアーメイド二号機を乗せる。

《Get in Sniper Orbit》のテロップがコクピットのメインモニタ下端に流れた。


「イオ、アンチグラヴィテッド、狙撃シーケンスに入る」


 この日、イオがアーメイド二号機に搭乗して初めてヒトから口を開いた。


 ――― 言われなくたって、分かってるよっ、もうっ!


 イオは心の中で呟きながら、手前に異重力マップボードを引き寄せる。ボードに浮かび上がるグリーンの位相ホログラムに、掌で包み込むように両手を伸ばした。


 時空歪曲防壁IVシールドは個別に異重力位相の変動パターンが異なり、分析官の異重力知覚を以って観測。異重力位相変換弾頭アンチグラヴィテッドの『調律』を行なわなければならない。

 その調律は異重力の四つのパラメータと異重力マップデータの入力によって完了する。

 異重力マップは、複雑に変動する異重力位相のパターンを異重力知覚を以ってイメージ化し、ボード上に表示される位相ホログラムを直接掌で成型することによって行う。

 イオ曰く、その作業は『陶芸に似ている』とのこと。


 つまり、IVシールドを消失させるアンチグラヴィテッド狙撃は、『知覚共有による収束点観測』と『ガンナーによる精密狙撃』、そして『分析官による弾頭調律』、この三条件が揃わなければ、成り立たない手段なのだ。


 イオは目の前で回転する位相ホログラムを異重力知覚が感じるままに両掌で形を整える。性格は大雑把だが手先は器用な方である。異重力マップは得意科目だ。

 そして、一号機セリ・エリック組が最後のメタスクイドを撃破し、狙撃の邪魔は居なくなる。同時にイオの異重力マップデータも完成した。


「アンチグラヴィテッド調律完了っ!」


 イオの返事を聞くほぼ同時、ヒトは電磁レールガンにアンチグラヴィテッドを装填した。

 質量が大きい金属同士が重く噛み合う音が聞こえる。

「ヴン……」と微振動がコクピット全体を包み込む。電磁レールガンのポジトロンキャパシタが始動した合図だ。そしてセーフティ解除を承認する。

 電磁レールガンの砲身が帯電する音が微かにコクピットに届く。


 ヒトは呼吸を止め、視界に介入するターゲットポインタを移動する異重力収束点に合わせる。

 IVシールドの前では誘導兵器は役に立たない。ターゲットポインタが示す先はアーメイド管制システムの弾道計算によって導き出された着弾地点のみである。

 ヒトは黙ったままトリガーを引く。

 甲高い擦過音と共に発射されたアンチグラヴィテッドは歪みのない一直線の軌跡を描きながら、IVシールドの異重力収束点へ見事着弾に成功する。


 鈍く低い金属の打突音。


 だが、『像の揺らぎ』はいつまで経っても収まらない。


「え……」


 異重力収束点狙撃は成功するも、IVシールドは消失せず。

 イオは事態が掴めずに混乱した。


「え……え? なんで、意味分かんないっ、当たったじゃん? ねえっ!」


 イオの必死の訴えにも関わらず、二号機コクピットのモニタサインが《Forward》から《Assist》に切り替わった。そして、メインモニタ下端にアーメイドを模した青いアイコンがポップアップする。


『こっちでなんとかする』


 エリックの通信である。まるで結果を予測していたかのような口ぶりである。

 イオのアンチグラヴィテッド調律には何らかのミスがあったのだ。

 一号機セリ・エリック組は二号機が確立した狙撃軌道に乗り、再びアンチグラヴィテッド狙撃シーケンスを開始した。そして容易く狙撃は成功する。


 IVシールドは着弾点からゆっくりと消失を開始し、その報を受けヘパイストスは一発の『対メタストラクチャー限定出力可変核弾頭』を艦後部のミサイルスロットより発射。

 轟音と共に放物線を描く白い軌跡はメタストラクチャーに着弾、怒号の大爆音を生む強大な熱火球に飲み込まれ、構造崩壊を起こして消滅した。


「な、なんで………」


 イオはメインモニタに映し出された一部始終をただ茫然と見届けるしかなかった。


『イオ、いいこと教えてあげる。一発一億円なの、アンチグラヴィテッド』


 再びポップアップする青いアーメイドアイコン、得意げなセリの通信が入る。

 声だけ聞いても美しいその内容は、過酷な現実そのものである。


「い、い、い、いっぱつ、いちおくえん……」


 イオは無駄にしたアンチグラヴィテッドのお値段を復唱する。


「超研対一課第五、アーメイド二号機ヒト、作戦終了により帰艦します」


 ヒトは短く通信を入れると、ヘパイストスへと舵を切った。




***




 一課第五アーメイド二機、ヘパイストス帰艦後のブリーフィングルーム。


「なるほどぉ、だから三倍かかる訳ね」

「ちょっとセリッ! アタシだって二年かかったよっ」


 セリ、美しい顔はそのままに、痛烈な皮肉を口にする。

 ニュクス、気を遣ってセリを咎める。


「えっと、えと、こんな時のための、税金……だよね?」

「フォローになってないよ、リコちゃん。僕たち一応準公務員なんだから……」


 リコ、もじもじしながら、無理やり何か言う。

 エリック、困ったような顔で呟く。

 ヒト、特に何も言わずブリーフィングルームを退出。


 目一杯居た堪れない空気。イオは針の筵である。

 さらにクライトン副艦長から『損失報告書』の提出を命じられる。


「当たり前でしょって、赴任二日目にして、そ、そ、損失報告書って……」


 夜も更け、イオは自室で泣く泣く損失報告書を書く。

 OL時代ですら書いたことがなく、全く初めての代物である。スラスラと進む訳がない。

 いつしかデスクに座ったまま眠りに落ちてしまった。


「IO MINAMI」と書かれた付箋が貼られた部屋の前。

 ヒトは持ち手に「IO」と刻まれた杖を音もなくドアに立てかけた。

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