第十一話 前夜

side A 全ての動機

「それは二〇九七年、世界に三つの拠点を持つナノマシン開発企業タウ・ディベロップメント、通称〈タウD〉と三体の演算思考体によって始まったの。人類に後天的思考拡張を促す『フューズド計画』。その計画とは、演算思考体と人体とのシームレスな融合を研究し、技術確立すること」


 アルヴィーは淡々と言葉を紡ぐ。それは全てのことのはじまりである。

 ヘパイストスクルーは固唾を飲んで見守っている。

 今この場で聞こえるのはアルヴィーの迷いのないフラットな声と、イ重力制御エンジンの低いアイドル音が微かに鳴り響いているだけである。


「僅かな関係者以外に誰も知らない極秘計画だったのは、当時のクローンが非合法、即ち法の上では存在しないことを逆手に取って、様々な人体実験を繰り返していたから。ある『究極の目的』を果たすために」


 アンダーソンだけが目を細めている。

 彼はブレインズと共にフューズド計画の存在を知っていたからである。

 クライトンは横目で艦長の様子をちらと窺う。


「ところが三体の演算思考体はトーキョーロストが起こる二一一一年より以前、タウD内においてメタストラクチャー襲来を予見し、別の議論を始めてしまった。そして悪夢のトーキョーロストが起こった。それは三体の演算思考体よって行われた『ある議論』が最悪の形で決裂した結果だった」


 トーキョーロスト、その言葉が出たと同時に小さな騒めきが起こる。

 アルヴィーはここで一息吐き、ある前提を語るために話題を変えた。


「三体の演算思考体、名前こそタウDで報道されていたけれど、中身は実質エプシロンのOEM。最上位の演算思考体の提供と引き換えにフューズド計画の完遂、それに伴うテクノロジーの供与と引き換えにタウDとエプシロンは極秘取引を行っていたの」


「つまり、その最上位の演算思考体こそが私達、そしてあなた方との共通の脅威、十一段階目の演算思考体、エプシロン・フェーズv11、通称〔イレヴン〕」


「えっ、待ってっ。じゃあ、トーキョーロストの元凶と、まさか君達は……同じ?」


 ヒライは慌てて事の真偽をアルヴィーに確認する。

 次第にブリーフィングルームは大きな騒めきに包まれる。

 二十年前とは言え、大災厄の引き金となった演算思考体が目の前に居るのだ。

 一瞬にしてこの場全体に不穏な空気が満ちる。


「その通り、三体の演算思考体のうちの一体が彼女だ。そして今は我々の同胞でもある」


 アンダーソンが助け舟を出した。

 その大きく強い声に促され、揺れ動くこの場は再び静まり返る。

 確かに彼女は演算思考体〔イレヴン〕そのものだが、アストレアクルーと融合した存在でもある。

 クルー達は困惑を隠せないが、今は彼女の言葉を聞くしかない。


「えぇ……こりゃあ、たまげた。トーキョーロストは終わっていなかったのか……」


 ヒライの独り言を余所に、アンダーソンはアルヴィーに目配せをする。

 

「続けて」

「ありがとう」


 アルヴィーはアンダーソンに軽い会釈をして話を戻す。


「三体の〔イレヴン〕の中で一番若い〔三番目のイレヴン〕は、事件の直前、『ある想定』の為にタウDモスクワから脱出を図った。でも〔三番目のイレヴン〕は単体では自由に動くことができない。そこで器として選んだのは植物状態で廃棄寸前だったクローン実験体、当時十二歳の『私』」


 今度は『廃棄』という言葉に小さなどよめきが起きる。実験の性質が如何なるものだったかを雄弁に物語っているからである。

 エリックは明らかに動揺している。目は見開き、開いた口が塞がっていない。

 イオは後ろを振り向き、エリックの様子を窺うが伝える言葉が見つからない。


「〔イレヴン〕とは、ナノマシン型拡張演算思考体エプシロン・フェーズv11。数億に及ぶ中枢ナノマシンの演算素子、その均一性を意図的に排除し、演算素子配列を任意に組み替えることによって実現した、エプシロン・フェーズv10を遥かに凌ぐ完璧な存在。演算思考体として不利な流体のナノマシン型を採用しているのも、生体融合を見据えた結果だった」


 アルヴィーはそう語り終えた後、イオにとって衝撃的な言葉を口にする。


「その〔イレヴン〕開発者の一人がイオのお父さん、サブロウ・ミナミ。私達〔三番目のイレヴン〕脱出の協力者でもあったの」

「え……お、お父さん?」


 イオは父の名が突然出てきたことに驚き、そして困惑する。

 父と死別したのは十年前。十三歳のイオ本人からすれば、父のことを何も知らないという意識がない故だが、トーキョーロストは二十年前で当時は三歳である。

 アルヴィーは目を丸くするイオを一瞥し、視線を戻して言葉を続ける。


「だけど、ドクター・ミナミは脱出途中に何者かの銃撃に遭い、瀕死の重症を負ってしまった。〔三番目のイレヴン〕は彼を救う為、自らを二つに割った。それがプライマリコアとセカンダリコア。セカンダリコアを埋め込むことで損傷箇所を補い、彼を救ったのよ」


 ——— そんな、私、一言も聞いてない……


 イオは初めて聞く生前の父の話に茫然とする。

 頭の中が真っ白になり、まばたきすら忘れてしまうほどである。

 二人の間で結んだ接続触手がゆらゆらと揺れている。





「その後、タウD解体によって本社デトロイトの〔一番目のイレヴン〕は解体、フューズド計画は頓挫。〔二番目のイレヴン〕は核攻撃でタウD東京と共に消失し、『ある想定』は外れたかに見えた」


 アルヴィーは一度、何かを回想するかのように両の瞼を閉じる。


「〔三番目のイレヴン〕は、そのまま私とドクター・ミナミの中で朽ちるつもりだった。私はブレインズの協力で彼自身の養子に入り、ドクター・ミナミは演算思考体の開発から身を退いた。そして医科系の大学の誘いで研究職に就いたの」


 アルヴィーは次の言葉で再び目を開いた。


「けれどメタストラクチャーが襲来し、その三年後にナーヴスやニューメディカが次々と発表されたことによって『ある想定』、つまり〔一番目のイレヴン〕の復活を〔三番目のイレヴン〕は確信したの。ニュークシーは明らかにタウD、フューズド計画のノウハウを継承した存在だった」


 セリは驚き、目を見開いている。

 ヒトも驚いているが、ただアルヴィーの姿をじっと見据えている。

 ナーヴスは圧縮学習による高い知能により話の内容を正確に理解している。

 ニューメディカやナーヴスを生み出したニュークシーはエプシロン傘下の企業である。

 全ては自分達の根に繋がっている話なのだ。


「つまり、私はあなた達の親戚ってところね」


 アルヴィーはヒトとセリに一度視線を移し、話を続ける。


「そしてトーキョーロストの十年後、今度はイオが事故に遭ってしまった。普通ではまず助からない大きな事故。奥様は既に亡くなられ、ドクター・ミナミは瀕死の娘を救うべく自らのセカンダリコア移植を決意したの。ニューメディカに偽装してね」


 ドクター・ミナミは過去に同じ手段で一命を取り留めたことを思い出したからである。

 アルヴィーはただ茫然としているイオの見つめながら慎重に言葉を選んでいる。


「でも、ドクター・ミナミ自身も重傷を負っていたことと、セカンダリコアを取り出す準備が完璧ではなかったため……彼は移植時に亡くなってしまった」


 アルヴィーは最後の言葉を言い淀んだ末に絞り出した。

 空気が一気に張り詰める。

 イオは視点が定まらなくなり、全ての物音が一瞬、潮が引くように遠のいた。


「え……なんで、お父さん……」


 ぽつりと呟くイオの声が聞こえる。

 初めて知る父の死の真相である。


「イオの損傷を修復し、安全にセカンダリコアを取り出す。そしてプライマリコアと再び一つになる。それはドクター・ミナミと最後に交わした約束。結果として、十年かかってしまったけど」


 イオはとっくに言葉を失くし、顔を覆うことすら忘れている。

 ぐすぐすと鼻をすする音がヘパイストス艦内で静かに反復する機関音に混じる。


 両親と弟達の記憶、麻痺が残る右脚。

 父の代わりに生き、分析官として今ヘパイストスに居る自分。

 身体の中に潜むセカンダリコア。

 その全てが繋がったのだ。


「つまり、私達がお父さんを巻き込んでしまったの。ごめんなさいイオ」


 アルヴィーは初めてその表情を曇らせる。

 演算思考体、そして超常の存在と融合を果たしたとはとても思えない。

 イオは俯き、小さく首を振った。

 十年前のビル火災崩落事故は偶然の出来事である。全てがアルヴィー、そして〔三番目のイレヴン〕の所為ではないことはもちろん理解している。

 ブリーフィングルームの小傷が目立つ机の上にぽろぽろと涙が落ちる。

 視線はアルヴィーに向けたまま、セリはイオの手を握り締めてもらい泣きを始める。


 ヒトはイオを背後から見つめながら、ふと気がつくと右手がイオの天辺に伸びている。

 無意識にリコにするそれと同じことをしようとしていたのだ。

 ヒトは伸ばした手を止め、自らの包帯だらけの右腕、そして右掌の茫然と見つめる。


「十分だけ、少しだけ休憩しましょう。アルヴィーさんいいわね?」


 ニュクスはイオを気遣って、この場の一同に声をかける。




***




「もう大丈夫。泣くのは今度にする。続けて……」


 イオは気丈に振る舞おうとするが、目も鼻も真っ赤である。

 休憩の間、誰も口を開こうとはしない。


「ほら、イオ。おはな」


 セリはイオにティッシュを差し出し、甲斐甲斐しく世話を焼いている。

 アルヴィーは繋がった先のイオに視線を向けて口を開いた。


「当時〔一番目のイレヴン〕は真っ先に医療系ATiネットワークを掌握していて、セカンダリコアが移動したことは把握していた。けれど、イオがニューメディカのアップデートを拒んだおかげで、私達の動向を正確に掴めていなかった」


「十年前ならエプシロンの世界シェアが、ちょうど八割を超えた頃だよな」

「ネコも杓子もエプシロン、トトが自社開発を止めたのもその頃ネ」

「トトもシータもガワだけになったのは悲しかったなあ」


 ヒライが指折り数えて呟くとエドが訳知り顔で返す。

 アレサがこの場に関係ない話を挟んだ。


「だけど、イオがヘパイストスに乗艦してから受けた健康診断、診断スキャナを通して修復の終了を感知したの。対する私の方は〔一番目のイレヴン〕の捜索の目を掻い潜るために一切の医療行為を避け、スタンドアロンを維持し続けていた。だから彼らはプライマリコアを感知できなかった……アストレアが行方不明になるまでは、だけど」


「えっ、医療行為を避けなくちゃいけないのに、医科系の大学?」


 エリックは冷静を取り戻してようやく口を開いた。

 二人は同じ医科大学のドクター・ミナミの研究室で知り合ったからだ。


「木を隠すなら森の中……かな?」


 アルヴィーはふふっと笑いを浮かべ、冗談を口にする。

 その表情はセリがエリックの中で見たものと同じ微笑みである。

 エリックは僅かながらに安堵の表情を浮かべた。


「八年前、鹵獲したメタスクイドと対話を試みた時に、アストレアATiと接続したため感知されてしまった。だから今まで、海の底で自閉形態を維持して隠れるしかなかったの」


 自閉形態とはメタストラクチャーが行動停止し、一切の外的干渉を遮断する能力のことである。つまりアストレアこと〔三番目のイレヴン〕が獲得した能力はIVシールドだけではない。


「〔一番目のイレヴン〕が今までセカンダリコアを放置していたのは、プライマリコアもろとも〔三番目のイレヴン〕を破壊するため。それは彼らに唯一対抗できる同じ拡張演算思考体、エプシロン・フェーズv11だから」


 アルヴィーは淡々と続ける。


「そしてATiワールドオーダー。演算思考体をすんなり制限できたのも、トーキョーロストによって拡大した反演算思考体の世論を巧みに利用したから。制限と引き換えに演算思考体の監視という莫大な雇用を生み出すとなれば、誰も止めるものはいなかった」


「エプシロンのATiトップシェアの立場があればこそ、か……」

「トーキョーロストの調査委員会がエプシロンに辿り着けなかったのも、エプシロンの強大な政治力のおかげ、だろうね」


 エリックが独り言のように呟くと、ヒライが言葉を補強する。

 アルヴィーは視線を向けて頷いた。


「つまり〔一番目のイレヴン〕は、新たな演算思考体の開発を阻害し、メタストラクチャーをも監視しながら、〔三番目のイレヴン〕が揃うのを待っていたの」

「えっ、意味が分からない。メタストラクチャーの『監視』って?」


 思わず身を乗り出して口を挟んだのはヒライである。

 それに答えるアルヴィー。


「超空間接続。それは人類にも演算思考体にも座標演算に難を残す技術だけど、今居る座標を基準にして一度マーキングできれば、少なくとも〔一番目のイレヴン〕には可能なの。跳躍弾頭が同じく基準座標からずらすだけのように。彼らはメタストラクチャーの本体、『超常の存在』〈メタビーイング〉の正確な位置を知っているわ」


「やっぱり知っていたのか。我々とメタストラクチャー、いやメタビーイングとの力が一々拮抗するのも、彼らの時間稼ぎでもあった訳だ」


 アンダーソンは忌々しげに呟いた。

 かつて今は亡き同士、ブレインズに投げかけた疑問の解答がこの場で得られたからだ。


「彼らもトーキョーロストで学んだのよ。当時は世界はまだ現在ほど演算思考体に依存していなかったから、〔一番目のイレヴン〕は容易に解体を許してしまった。だから時間をかけて環境を整えた。演算思考体に制限を加えつつ依存する社会」


 アルヴィーはここまで話し続けると再び一区切り付けた。

 この場に居る一同を見渡し、語らなければならない最大の謎を語り始める。


「メタストラクチャーの本体メタビーイング。これは私達の想定でしかないけれど、恐らく数万年、いや数億年も前から存在する、遥か遠い銀河の知的存在が生み出した巨大な深宇宙探査船」


 全てのヘパイストスクルーは息を飲んだ。

 これまで自分達が相手にしてきたものは何か。その正体が目の前で語られている。


「他天体を調査し情報を収集する装置だったものが、様々な知性や文明を取り込んでいるうちに論理破綻を起こし、情報をひたすら飲み込むだけの『怪物』に変わり果ててしまったもの。母星の知的存在すら飲み込んでしまったかもしれない」


 アルヴィーはゆっくりとイオに視線を送る。

 イオはようやく落ち着いて、真っ直ぐ両の瞳をアルヴィーに向けている。


「言わばメタビーイングは存在そのものが、気が遠くなるほどの膨大な情報の集合体。〔一番目のイレヴン〕はそれを欲っした。フューズド計画の究極の目的、その足がかりとして。そしてこれこそがトーキョーロストの引き金になった『ある議論』の核心」


『我々は、メタビーイングを制御し、融合する』

『我々は、メタビーイングを制御し、回避する』


 一言一言を噛み締めながら、アルヴィーは言葉を積み上げる。


「融合を主張する、元イレヴン主任開発者でフューズド計画発案者、現エプシロン・テクノロジーCEOのロベルト・ハスラー、そして〔一番目のイレヴン〕」

「対して回避を主張する、名も無き賢者と私達〔二番目と三番目のイレヴン〕」


「この二つの勢力が争った結果が、トーキョーロストと呼ばれるもの」


 沈黙、そして全ての謎解きの言葉。


「事の発端であるフューズド計画、その究極の目的。それは演算思考体を媒介にして寿命に縛られない永久思考を獲得し、『全ての思考存在の義務を果たす』こと」


 ロベルト・ハスラーと〔一番目のイレヴン〕、その行動全ての動機である。

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