第十話 流血して困惑する。Aパート

 二号機アーメイドプラスは整備ハンガーを離れ、ヘパイストス上部ゲートから艦外へ出る。普段通りヒトは一度だけ機体を左右に揺らす。二号機の脚、その先端に一対の光輪が現れる。イ重力制御エンジンの正常起動を確認しているのだ。


「セリ、リコ、問題ないか?」

『ヒト、珍しく今日は心配してくれるのね。こっちは問題ないわ』

『わたしも大丈夫だよ、ヒト。ちょっとさびしいけど』


 青と黄緑のアーメイドアイコン、二人の通信が入る。リコはともかく、セリも普段より心なし声が硬い。緊張している。


「イオ、始めるよ」

「えっ? ああうん、大丈夫」


 ヒトが行動開始を口にすることは今まで一度もなかった。

 驚くイオが返事をした直後、ヒトは加速スラスターのスロットルを全開にする。そしてモニタ表記がブルー基調からアンバー基調に切り替わった。

 イオはガンナープラグとは繋がっているが知覚共有が行われていないため、アーメイド管制システムが切り替わったことも神経接続が開始されたことも分からない。

 ヒトはイオに気を遣っているのである。



 加速スラスターは灼熱の炎を吐き、二号機アーメイドプラスを天空へと押し上げる。

 夜の藍はすでに遠く、陽の光が真っ直ぐ上昇を続ける白い機体を赤く染めた。


〔三番目のイレヴン〕による『攻性予測演算』はアーメイドプラスの操作性をさらに向上させ、ヒトはまるで霞が取れたかのように機体の挙動を鮮明に感じていた。

 攻性予測演算とは、神経接続を介して脳と直接接続し、演算思考体の持つ高度な観測情報解析と分岐未来予測を用いて人の持つ認知能力を最大限に拡張する手段である。

 ある種の先読み能力の擬似再現とも言えるこの技術は、アーメイド等機動兵器運用に特に向くことから『攻性』予測演算と呼称されている。主に演算思考体v9以上との直接連携を必要とすることから、あまり一般化された技術ではない。


 自律アーメイドもヘパイストスの行動開始に反応を始める。四機の敵機は旋回待機から一機ずつ降下を開始し、螺旋の軌跡を描きながら下方の攻撃対象を目指して加速する。

〔三番目のイレヴン〕の戦力予測ではシュペール・ラグナの磁殻投射プラズマカノンの有効射程は約2000m。高度8000mまで近づかなければ砲撃を開始しない。


 ヒトは機体を自律アーメイドとすれ違うまで垂直に上昇、そして転身させて背後から撃破を狙う。だが、深紅の敵機は二機が降下途中に機動を変え、二号機に向けて牽制射撃を始めた。

 つまり、自律アーメイドを二手に分断し、その距離を稼ぐためにヘパイストスは先制を選択。そのための二号機アーメイドプラスの遊撃である。

〔三番目のイレヴン〕の手よる被射線予測プラグインのアップデートは功を奏し、自律アーメイドは容易に二号機に当てることはできない。だがそれは二号機アーメイドプラスも同様で、ヒトはすれ違いざまにプラズマガンを放つも射線は虚しく空を切る。


「なら……」


 ヒトは相対する深紅の敵機のうち片方に絞り、加速スラスターの全開加速を敢行、急接近して格闘戦を仕掛ける。一機目の自律アーメイドは二号機の接近機動を避けつつ、誘導弾三発を発射した。二号機に向け、大気を切り裂きながら尾をひく白矢が飛翔する。


「くっ…… !」


 ヒトは眉を顰め、止むを得ず接近を断念、機体を速度を殺す。急激な減速Gに耐えつつ下方へ急旋回、三本の白い軌跡をぎりぎりで躱した。そして機動は変えずに機体をそのまま転身、後ろを見せる誘導弾をプラズマガンで破壊する。

 一機目の自律アーメイドに応射しつつ距離を取り直すと、今度は二機目が後方からプラズマガン掃射しつつ急接近。ヒトは機体を横ロールで回転させながらバイブレードを起動。超振動の大剣を横薙ぎに一閃、接近する二機目の右アームを切断した。

 だが、思ったより浅い。二機の自律アーメイドの位置を確認し、後退して再び距離を取る。


「ここまで……」


 ヒトは驚き、そして焦る。やはりメタスクイドとは勝手が違う。加減速性、旋回性、即応性、どれを取っても一段上手である。アーメイドプラスは目に見えてパフォーマンスが向上し、機体の挙動も鮮明に掴めている。だが、それがそのまま結果に繋がらない。

 ヒトは鏡に映った自らを相手にしているようで強いもどかしさを覚える。

 〔一番目のイレヴン〕は〔三番目のイレヴン〕プライマリコアの出現を待って、意図的に均衡状態を作り出している。

 このままではリコとセリが危ない、とヒトは考えるも救援に向かえば分断状態は解消し、結果としてヘパイストス周辺で四機のそれを相手にせざるを得なくなる。

 ヒトは機体を縦ロール回転させてプラズマガンの閃光を放つ。後を追う一機目の自律アーメイドを牽制しながら葛藤に苛まれる。

 後席からは肩が上下し、息が上がり始めたヒトが見える。イオには知覚共有が行われていなくてもヒトの焦りが伝わっていた。


 ――― アストレア、もうっ、早く現れてよ!


・・・


「もうっ、落ち着かないったらありゃしない!」


 ニュクスはブリッジ前列の後ろに立ち、前面メインモニタに映し出された戦況を食い入るように見つめている。エリックと共に居残り組は指を咥えて見守ることしかできない。


「アレサ・ケイ哨戒管理官、依然としてアストレアらしき反応はないかね?」


 アンダーソンはおもむろに口を開いた。


「ええ、ジャミングの影響でこちらからは……指定場所はここで間違いないんですが」

「シュペール・ラグナは真上、出てくるに来れんか。連中もそれが狙いだからな」

「時間が経過すればするほど、こちらは不利ですから」


 アレサに淡々と返すアンダーソン。そしてクライトンが呟いた。


 ブリッジの前面メインモニタには一号機、三号機の模様も映し出されている。

 辛うじて自律アーメイドを寄せ付けていないが、ヘパイストス側の攻撃はアーメイド二機に加え、磁殻投射プラズマカノン全門をフル稼働させても傷一つ与えていない。

 ヘパイストスは展開する思考装甲のうち、すでに四枚が落とされている。各アーメイドは神経接続を開始して八分が経過した。


「相手はたった二機なのに、こっちは全力、向こうは余裕だ」

「ねえ、いっそのこと、可変限定核をあれに撃ち込んじゃダメなの?」


 ヒライが悔しげに呟くと、ニュクスは上を指差し、過激な提案を口にする。


「ダメだよ、この距離じゃ大した速度が出ないし、お互い『見えてる』から落とされる。多分それは向こうも同じ」

「限定核は対メタストラクチャー限定だからこそ、我々に運用が許されている。用途外使用は懲戒処分どころじゃ済まない」


 ヒライが提案に答えると、クライトンが冷たく付け加える。


「ええ……やっぱりこの状況でも、そうなるんですかね?」


 エリックが恐る恐る口を挟む。


「人として踏み外してはならん領域ってものがある。どうしてもと言うなら、我々が死んで議会を動かす口実を作らにゃならん」


 アンダーソンがその言葉を口にしたその時、シュペール・ラグナはさらに四機の自律アーメイドを投入。同時に下方のヘパイストスに向けて四発の大型誘導弾が発射された。それは轟々と野太い燃焼音を撒き散らし、宙に裂け目を作るかのように直進する。

 ヘパイストスは誘導弾迎撃のためプラズマカノン二門を振り分けると、自律アーメイドは手薄になった砲撃の隙を突いて接近し、プラズマガンを掃射する。思考装甲は即座に反応、射線上にその身を晒して砕かれた。

 誘導弾迎撃は成功したがヘパイストスはさらに二枚の思考装甲を失った。振り散る盾の残骸を縫い、リコの三号機がヘパイストス前面のカバーに回る。


 次の瞬間、自律アーメイドの一撃が三号機コクピットに直撃した。


『ああっ、リコ!』


 セリとニュクス、そしてエドがほぼ同時に悲鳴を上げる。

 リコの三号機は赤い爆炎を上げ、海面に向かって回転しながら一直線に堕ちた。

 三号機、通信途絶。


『え……嘘、嘘でしょ、リコ、返事してリコ……』


 青いアイコンがセリの茫然自失をそのまま伝え、機体は失速。そのまま一号機も海面に着水してしまった。ブリッジ前面メインモニタは両機の姿を追う。共に着水しているがリコの三号機は濛々と黒煙を吹き上げている。


「セリ! アンタ何やってるの! イカ野郎じゃないのよっ、止まったらやられるじゃない!」


 インカムを使ってニュクスは絶叫するが、セリの耳には届かない。

 

・・・

 

 それはヒトも目撃する。


「…………………………………………っ!」


 ヒトは声にならない叫び声を上げた。

 右半身が焼け焦げ、その断面を覗かせながら蒸発していくキオの姿。

 あの悪夢が目の前の現実と重なった。

 

「ひ、ヒト! どうしたの? ねえっ、ヒト!」


 イオは状況が掴めず、ヒトの叫びが何を意味するのかが分からない。

 ヒトは足下のパネルを蹴っ飛ばし、開いたパネルの裏に貼り付けられた赤いサードパーティーの物理ボタンを踏んだ。

 コクピットメインモニタ下端に流れる『Nerve Connective Control』のサイン、そして『Bypass』。メインモニタが赤い『Warning』サインで埋め尽くされ、コクピットのアンバーはレッドに上書きされる。警告のアラート音がけたたましく鳴り響いた。


 ――― えっ、なになに!?


『その行動は危険だ、止めよヒト・クロガネ、繰り返す、その行動は危険だ』


〔三番目のイレヴン〕の合成音声がヒトの耳元でがなり立てる。ヒトは黙ってタッチディスプレイを操作し、合成音声のチャンネルを切った。メインモニタに映し出された映像はぐるっと下方に向きを変え、加速スラスターの爆音が警告アラートを掻き消した。


 二号機アーメイドプラスは垂直に急降下。そして急減速し旋回、ヒトは自律アーメイドの機動を読む。過大な減速Gを物ともせずプラズマガン一閃、深紅の敵機は炎を上げて爆ぜた。

 再び急加速。加速スラスターに加え、イ重力制御の推進重力も振り分ける。二つの推進力の同時制御はヒトしかできない離れ技だが、負荷が大きく機体の自壊を招きかねない。

 ヒトの両の五指が異常な速度でタッチディスプレイの上を踊り、加速スラスターの爆音とイ重力制御エンジンの高回転稼動音がコクピットを支配する。

 前方に立ち塞がる二機目もその機動を読み取り、機体に回転を加えて突進。自律アーメイドが放つプラズマ射線を全て躱し、バイブレードで敵機の脚、イ重力制御エンジンを切断する。


 イオは右へ左へと急激に変化する加速Gに耐えながら、ヒトの豹変ぶりに困惑する。

 先までの苦戦が嘘のようだ。


 ――― な、何が起こってるの! ヒトこれっ、どういうこと?


 二号機アーメイドプラスはヘパイストスへ向け、急降下を開始した。


・・・


「ダメだヒト! リミッターのバイパスはヤバイヨ!」


 リコ撃墜の衝撃が覚めやらぬヘパイストスブリッジ、今度はエドが二号機アーメイドプラスのシステム監視ログを見て声を上げる。


「えっ、なんでガンナー側から操作できる? まさか神経接続の制御系外しちゃった?」

「エエッ、それは、ソノ、ヒトに頼まれて……サードパーティー改造して」

「おーまーえーなあっ!」


 ヒライが声を上げた瞬間、ヘパイストスは後方左舷に被弾を許す。思考装甲は既に半分の六枚が落とされたため、防御が追いつかない。連続する爆発音、盛大な振動に見舞われるブリッジ。


「ああっくそっ、ダメだ、こっちも怒ってる場合じゃねーぞ!」

「セリ! 聞こえてるのっ、早くそこを動きなさい!」

「三号機、応答してっ、リコちゃん!」


 ニュクスはセリの復帰、エリックはリコの安否を呼びかけ、警告アラートが鳴り響く。

 クライトンは眉間に皺を寄せ、隣に座るアンダーソンの様子を窺うも彼は沈黙を続ける。


 そして……


「し、下にっ、ヘパイストスの下に何か居ます!」


 アレサがアンダーソンに振り向いて叫んだ。

 直下、さらにその海面下にヘパイストスと同じ型の白い艦影が見える。それがふわっと消えた瞬間、今度は直上に巨大な水球が現れた。

 水球はすぐさまその形を崩し、ヘパイストスの上へと海水を降り注いだ。



 超研対一課第二アストレアが姿を現した。



「ついに、八年ぶりだなアストレア……」


 アンダーソンは感慨深げに呟く。

 クライトンは息を呑み、エリックも一瞬我を忘れて茫然とする。

 海中から超空間接続を行なったため、周囲の海水もろとも直上に移動したのである。

 すると、アストレアは姿全体が一瞬波紋のように波立つと蜃気楼のようにゆらゆら揺れ始め、境界が徐々に甘くなる。外から聞こえる重低音のピッチが次第に速まっていく。


『像の揺らぎ』である。


「え……? あ、IVシールド? なんでアストレアに?」


 ヒライは思わず驚きの声を上げる。


 ヘパイストスを襲っていた二機の自律アーメイドは攻撃対象を新たな船影に変え、プラズマガン射撃を開始する。だが、その射線は球面を滑るように曲げられ、アストレアには届かない。


 そして、アストレアは反撃を開始する。

 アストレアの磁殻投射プラズマカノンから放たれた閃光は自らのIVシールドによって歪曲し、砲門がある位置とは『ずれた位置』から射線が伸びる。被射線予測は射線が発生する始点、つまり発射口が正確に観測できなければ予測困難である。

 自律アーメイドは直撃を避けられず、本体の半分が一瞬で蒸発、爆散した。

 続いてアストレアの頭上に舞っていた二機目の自律アーメイドは、その身を縦に真っ二つに割られて絶命の炎を上げる。直上から亜音速で降下した二号機のバイブレードの斬撃である。

 下方二機の自律アーメイド撃破を確認したヒトは、上昇中のアストレアの下をくぐり抜け、再び天空へと舵を切る。


『ヘパイストス二号機、ヒト・クロガネ。後は我が艦で撃破する。止まりなさい』


 アストレアから女性の声で通信が入る。だが、ヒトはこれも無視。加速スラスターのスロットルを緩める様子は欠片もない。

 怒涛の轟音を響かせ、二号機アーメイドプラスは垂直上昇を続ける。


・・・


 イオは連続する加速Gの中で朦朧としていると、顔にひたひたと液体が付着する感触で正気を取り戻した。手を伸ばして顔を拭う。血だ。

 最初は自らの鼻血を疑うがその痕跡はない。前方を見て血の出所に気がついた。

 時計を見ると今まさに神経接続開始から十五分が過ぎているが、一向に解除されない。ここで初めてイオはヒトが神経接続のリミッター、つまり帰還制御と継続制限のバイパスしたことに気がついた。どちらも神経接続の帰還負荷からガンナーを保護する仕組みだ。


 ――― もうっ、この馬鹿っ、一体なんてことするんだ!


 メインモニタ下端には〔三番目のイレヴン〕の警告テロップで流れ続けている。


 ――― でもどうする? ヒトは正気を失っている。


 イオは己れを奮い立たせる。自らを拘束する四点シートベルトを解き、左側からヒトが座る前席へと移動を開始する。邪魔なヘッドセットはシートに投げ置く。ガンナープラグは不用意に外せないが、急ごしらえで用意したので長さは十分にある。

 だが、イオは右脚の自由が利かない上に、猛烈な加減速を繰り返すコクピットの中では思うように身体を前に進めることができない。


「ああっ、もうこの朴念人っ、マグロっ、地蔵っ、ドM!」


 あらん限りの悪態を吐きながら前方に掴めるものを探す。

 断続する加速スラスターの爆音、激しい振動、前後左右に揺さぶる加速G。前席まで1mもないに関わらず、イオには果てしなく遠く感じた。

 その時、ヒトは機体に急旋回、また一機自律アーメイドを撃破する。その旋回で生じた遠心力によってイオはバランスを崩し、メインモニタのフレームに顔から突っ込んだ。


「ごんっ」と鈍い音。イオの左瞼の上がざっくりと割れて流血する。


 ――― ったあいっ!


 イオは猛烈な痛みに耐え、ようやくヒトの左腕を掴む。血を拭う余裕はない。深呼吸をして、全力でヒトを揺り動かす。そして声を絞り出した。


「ちょ……ちょっと! いい加減になさいよっ、あなた死ぬわよっ、私も殺す気っ?」


 渾身の力を込めて耳元でがなりたて、揺すり続ける。


「もうっ、しゃきっとしてよっ! あなたが死ぬと私、困るのっ!」


 ――― この前のエル分析官みたいだな。いかん、思い出したら泣けてきた。というか私、何が困るんだ?


「この馬鹿っ、ド変態っ、童貞! もうっ、もうっ、もう……」


 イオの言葉が嗚咽に変わり始めたところで、ヒトはようやく覚醒した。


「う………」


 ヒトは視界同期ゴーグルを上げ、イオの顔をまじまじと見る。

 その顔は血と涙と鼻水でぐしゃぐしゃだが、視線は割れた左瞼の上の傷口で止まった。


「もう、ばっかじゃないの?……どこ見てるのよ……」


 イオはヒトの左肩に顔を押しつけ、しばらく顔を上げることができなかった。


 ヒトが四機目の自律アーメイドを撃破した時点で、アストレアは上昇しながら艦砲射撃を開始していた。途中、深紅の敵機は跳躍弾頭を使用したものの、跳躍前に撃ち落とし完封。残りの三機を撃破した頃には、シュペール・ラグナは姿を消していた。


『超研対、一課第五、ガン、ナー、リコ……生存。かいしゅう、ねがい、ます』


 リコの息絶え絶えの通信が入る。

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