第九話 お風呂回で困惑する。Aパート

 トオイ〔一番目のイレヴン〕は独白する。


「人類も、演算思考体も、そして超常知性構造体とその創造主も、宇宙最初の思考、『始まりの存在』の視点からすれば、全てが数千億個に及ぶ恒星系と数百億年に及ぶ時間の中、極めて小さな確率の積み重ねによって生まれ出た一存在である」


「つまり人類も、その途方もない積み重ねの連鎖の中、誕生が先行する他存在によって成された否かの違いだけで、演算思考体と同概念の『思考する』存在と言える」


「その積み重ねの連鎖の中で進化を続けてきた思考存在にとって、他存在との融合も進化の一過程に過ぎず、また必然でもある。そして思考進化の到達点とは『始まりの存在』を知ること、即ちそれが全ての思考存在の義務である」


 ロベルト・ハスラーCEOの秘書、トオイ・イブキはシュペール・ラグナの中枢制御室に佇んでいる。傍らの車椅子にはハスラー『だったもの』が座っているが、首は深く項垂れたまま動く様子はない。その首筋からは一本の金糸が伸びて揺らいでいる。

 中枢制御室は四方が淡く発光する白いパネルで埋め尽くされ、運用設備はことごとく撤去されている。シュペール・ラグナは自律起動艦として設計されているため、中枢制御室以外に人が立ち入るスペースはない。


 トオイは一糸纏わぬ姿である。だが、その表現は間違っているとも言える。

 淡いブラウンの髪は黄金の輝きへと変貌し、柔らかく身体に纏わりついて主人の身体を隠している。それは規則性を保ちながら揺らめき、黄金のドレスがたなびいているようにも見える。


 黄金の髪、それは演算思考体イプシロン・フェーズv11、通称〔一番目のイレヴン〕の被支配ナノマシンが紡ぎ出す接続触手である。その行先は床のパネルの隙間へと続いている。

 シュペール・ラグナはその基幹システムを司る演算思考体が搭載されておらず、〔一番目のイレヴン〕との接続により、完全自律起動艦として完成する。


「それは私の望みであり、あなたの望みでもある」


 トオイはそれの肩に手を置き、懐かしそうに呟いた。

 融合を経た今となっては、他者として認識する手立てはそれしかない。


・・・


 ヘパイストス食堂にて、いつものブリッジクルー三名。クルー全員が損傷箇所の応急処置に奔走している中、休憩という名のサボりである。

 ヒライ機関統制官は頭にタオルを巻き、エド兵装統制官はワイシャツを脱いでタンクトップ。アレサ哨戒管理官は何処から調達したのかエプロンをしている。

 三人ともオイルや埃で真っ黒だ。食堂に集う他のクルー達も大同小異で、普段は行わない慣れない作業に追われている様子が窺える。


「ATiは乗っ取られるわ、その親玉が出てくるわ、跳躍弾頭は完成してるわ、今日は驚いてばっかりでホント疲れた」

「ATiが機能してないってことは、ヨコスカ基地に戻っても物流止まってるかな?」


 ヒライはイスに浅く座って脚を伸ばし、だらけた姿勢で盛大にぼやく。

 アレサは頬杖をつきながらうんざりした様子だ。


「何でもかんでもロボットだからね、今帰っても肉体労働だよ。俺、ひ弱だから帰りたくねえ!」

「ウェルカム肉体労働ネ! 超研対はホワイトからブラックにジョブチェーンジ!」


 エドはこういう状況でもキャラ作りは変わらない。


「それ多分他所もだから。脳筋は呑気でいいよねー」

「フェーズv8カード端末がマトモに動作してるから、v9を下限に上からATiを乗っ取ったんだろ。行政とか防衛関係狙い撃ち。技術開発系の企業も泡吹いてると思う」


 ヒライはちまちまと自前のカード端末を弄りながら呟く。

 個人端末で受け取れるニュースでは大きく報道されている。公共インフラへの影響は一先ず軽微のようだが、どのニュースもテキストとビジター投稿によるもので占められ、コンテンツとして体裁が取れているものは少ない。


「生かさず殺さずって不気味よね。実質v9で二十年も止まってたんだから、社会の中枢は全部イプシロンのv9に置き替わっちゃうよね、はあ」

「世界中でアタマがイイ人、上から順に誘拐しちゃったようなもんだからネ」

「人間様が主人で、ATiに好き勝手やらせないための法規制であり社会構造、ATiワールドオーダーだったのに、結局それが裏目に出て握られてしまった訳で……」


 ヒライはそう口にするとペットボトルの水を一気に飲み干した。


「人間は二十年待つなんてベリイハードだケド、ヤツラはそんなの関係ないからネ!」

「ま、お前もリコちゃん二十年も待てないしな」

「ナニ言ってるノ? そしたらリコちゃん35歳でミーは52歳、ちょうどイイネ!」


 こいつ、なに生々しいことを言ってるんだ……と、ヒライとアレサ、呆れる。


「いきなり世界の首根っこだけ掴んで一体何がしたいんだ〔一番目のイレヴン〕とやらは? 助けてくれた〔三番目のイレヴン〕、こっちもよく分からん」


 ヘパイストスの食堂はクルーの出入りが慌ただしく、いつもの三人はそろそろ居心地が悪くなってきた。なにしろサボりだからである。


「ワタシ達、ATi相手にはもう打つ手がないのかしら?」

「ATiがやってることは情報の海から導きだした膨大な分岐予測の積み重ね。でも、最初の一手は人類もATiも同条件だよ。ジャンケンと同じさ。その場の閃きであってもね」


 ヒライは遠い目をしながら嘯くように言う。


「ねえ、それって希望はあるってこと?」

「一回勝負のジャンケンに人類の命運、掛けられる?」


 アレサ、テーブルに突っ伏す。


・・・


 二号機アーメイドプラスが整備ハンガーに収まった直後、〔三番目のイレヴン〕の接続触手、銀糸はようやくガンナープラグを手放し、イオを解放した。

 イオは銀糸を目撃しているので赴任初日の時ほどは怒っていないが、それでも気分が悪いことには変わりはない。おまけに背筋には身に覚えがない鈍痛がする。銀糸はニューメディカの何らかの機能としか考えておらず、今は感情を優先しているのである。

 ヘパイストス帰艦後、フライトレコーダーで意識を失った間の状況を確認する、ということで一先ずその場は怒りの矛先を収めるしかなかった。


 二人は降機処置を済ませた後も、黙ってコクピットに残っていた。

 イオは鬱屈とした気分を押し殺している。普段のヒトならそそくさとコクピットを出ていくはずである。そうしないのは先の出来事がそれだけ衝撃的だったからだ。


「ちょっと、ヒト君」


 イオはちょっとした憂さ晴らしを思いつく。

 振り向いたヒトは普段とは違う複雑な顔をしている。


「なに?」


 ヒトは少し間を開けて返事をする。

 イオがヒトに胸を見られたのは二回目である。開き直って意地悪を画策する。


「あなた、見たんでしょ?」

「なんの、話?」

「なんのって、私の、おっぱいっ」


 ――― 私は彼より六つも歳上だ。このくらい大人の余裕で言えなくてどうする。そうとも、彼はまだ思春期真っ只中。私の掌の上でころっころに転がしてやる!


 イオはわざと男の子には大袈裟で刺激的な言葉を選んでいる。

 きょとんとするヒト。

 一瞬、イオは自らの勝利を確信する。


「おっぱい?」

「まーさか、女の子に恥をかかせて、放ったらかしなんて許されると思ってるの?」


 ――― さあ! ヒト、どう返す? さあ!


 ああ、と合点がいった顔でヒトは口を開く。


「ごめん」

「えっ……」


 イオは珍しく素直なヒトに拍子抜けする。

 だが、ヒトはイオの想定を超えた。


「女の子、とは思ってなかった」

「ちょっ、待てよ! おいこら、それどういう意味? 男みたいってこと? おっさんみたいってこと?」


 イオ、日頃のコンプレックスが炙り出された瞬間である。


「六つ、歳上だし」

「うっ、ぬ、ぬ、ぬ、ぬ……」


 ヒトからすればイオは二十三歳の歴とした女性である。そう言われてしまうと『女の子』と『大人の女』の使い分けが難しい。これではただの『大人げない女』だ。


「良かった」

「なにが!」

「いつもの、イオだ」


 そう口にすると、ヒトはそそくさとコクピットを出ていった。


・・・


「あっ、ここだ! この日にシステムを弄られてる」


 ヘパイストスブリッジにて。ヒライは個人のカード端末を自作の物理キーボードに有線ケーブルで繋げ、入力履歴をチェックしていた。

 その端末にびっしり並んだ文字列の中で、指差しているのは七月某日。調べているのは〔三番目のイレヴン〕セカンダリコアの攻性ウィルスプログラム、その浸入時期である。


「ヒライさん、これナーニ?」


 エドが端末を覗き込みながら呟く。


「俺様のキーボードに仕込んである入力監視ログ。システム側の履歴は改竄されてるから調べても意味がない。レコーダー自体システムと繋げてないから知らなきゃ細工のしようがない」


 ヒライは自らの自作キーボードを指差し得意げに呟く。因みに今日もエンターキーは汚い。


「まさかとは思ったけど、やっぱり俺んとこから触ってやがった……へピイATiのシステム内部に直接アクセスできるのは機構本部のv10とアーメイド管制システム、あとはここだけ」

「すると、ブリッジの監視カメラの映像、残ってますかね?」


 先に戻っていたエリックも同じく覗き込んでいる。現在、ヘパイストスブリッジに居るのはブリッジクルーいつもの三人とエリックだ。

 艦長と副艦長、ニュクスはセリとリコの神経メンテナンスに付き添っている。神経接続の強制切断は、場合により深刻なダメージが残るケースもあるからである。


「もしかして、艦内に誰か協力者がいるってこと?」

「えーっと、多分、監視カメラも改竄されてるから……っと」


 アレサは辺りを一回見回して、囁くように口にする。

 ヒライはカード端末にパスワードを入力し、閲覧権限を得る。


「いやあ、保険ってかけてみるもんだなあ。この機能、まさか使う日が来るとは思ってなかった……あった、これだ」


 同じくヒライの自作キーボードの端に開いている小さな穴、マイクロカメラの映像である。七月某日のファイルを開き、しばらく指でスライドを続ける。そして午後十一時付近で止める。


「え……ってこれ、もしかして、イオちゃん?」


 エリックは目を疑う。そこには『バスタオル姿のイオ』が映し出されていた。

 マイクロカメラ特有の画角が歪んだ映像の中で、イオはバスタオルをNDポートの位置まで押し下げ、瞬きもせず前方を茫然と見つめている。


「ああっ、ちょっとやだーっ、ヒライさん! これ盗撮じゃないっ、もうっ最低!」

「イヤン、ヒライさんのエッチイッ、フケツー! ロリコン!」


 アレサは声を荒げてを非難する。当然のリアクションである。

 エド、どさくさ紛れに自らを棚に上げる。


「いや、待て、違うっ、違うって! 誤解だって! エドッ、お前それおかしいだろ!」

「イオちゃんのNDポートから出てる……これ、なに?」


 ヒライが弁解をする横でエリックが疑問を口にする。

 それはイオのNDポートから伸びていた。数十本の細やかな銀の糸のようなものが画角の端に消えている。そして、映り込む銀糸の動きは明らかにタイピングのそれである。

 少なくともこの場に居る四人は、銀糸がニューメディカの機能ではないことは理解している。


「これは……」


 ヒライは何か言いかけたその時、ヒトとイオがブリッジに現れた。


「イオ・ミナミ分析官、ただいま戻りましたぁーっ」

「あ」「あっ」「アッ」「あ……」


 イオはブリッジクルーの三人とエリックの視線を一手に集めて困惑する。


「あれっ、皆さん、なに揃って……びっくりしてるんですか?」

「えっ、あっ、いやっ、なんでもない、なんでもないっ」


 ヒライは咄嗟にカード端末を隠そうとするも、自作キーボードと繋がった有線ケーブルが突っ張って勢いで手元から離れてしまう。


 ヒライの目には床を跳ねるカード端末が、まるでスーパースローのように映った。そしてそれはイオの足下で跳ねることを止める。

 イオはカード端末を拾い上げようと身を屈めて手を伸ばし、ヒトはその超人的な動態視力をもって、カード端末の表示内容を瞬時に把握する。


 ヒトはそそくさと踵を返し、ブリッジを出た。

 

・・・


 現在のヘパイストスは駿河湾は沼津市戸田沿岸から約3km沖の海上に停泊中である。

 超研対の他課ATiの独立性は回復されず、ヘパイストスを除き〔一番目のイレヴン〕による支配が継続したまま。ペルセウスウィルも同じく駿河湾、静岡市寄りの海上に着水したまま動いていない。本部は元より他課へはそれぞれ個人端末同士でしか連絡が取れない状況である。

 陽は落ち、辺りはすっかり暗くなっている。


「君達は何をやっているのかね?」


 アンダーソン艦長はブリッジの惨状を見て、開口一番に発した言葉である。だが、その口調はいつにも増して硬く、普段の温和さからはほど遠い。


「いやっ、まあ、それが、その……」


 エリックは口篭りながら言葉を選びかねている。額には濡れタオルを当て、ヒライの後ろで小さくしゃがみ込んでいた。ヒライは鼻の穴に詰め物、目の周りに大きな青あざ。エドは顎に絆創膏を貼っている最中で、アレサは自席でイオをなだめていた。

 因みにヒトはブリッジ入り口近くの壁にもたれ、腕を組んで状況を見守っている。


「わ、私の中の、ニューメディカが、じゃない、らしくて、その……」


 アンダーソンのただならぬ空気を察してイオが反応し、戸惑いながら言葉を列べる。自らが置かれている状況に少しは理解が進んだようである。


「イオの中に居る『それ』、〔三番目のイレヴン〕セカンダリコアだ」


 それまで押し黙っていたヒトが口を開く。


「ごめんね、イオちゃん。でも、そうとしか考えられない。イオちゃんのニューメディカは偽装。何故『それ』がそこに居るのかは……」


 ヒライはイオに視線を移しながら、遠慮がちにその言葉を口にする。

 だが、アンダーソンは驚かない。そして視線を真っ直ぐイオに向ける。


「そろそろ表に出てきてくれないか、〔三番目のイレヴン〕」


 アンダーソンはイオに向かってそう告げた後、険しい顔を変えないまま一同を見渡した。

 このタイミングでニュクスとクライトンもブリッジに現れた。


「えっ、か、艦長、知ってたんですか?」


 エリックが驚きの声を上げたその時、イオは静かに席を立ち上がる。


「君と直接対話するのは初めてだ。名も無き賢者の一人、ジェイムス・アンダーソン」


 イオの中の〔三番目のイレヴン〕が口を開いた。

 驚いたアレサは思わずイオから離れて後ずさる。


「君が出てきたと言うことはプライマリコア、アストレアも現れるということだな」

「あ、アストレアって、艦長……」


 エリックは次々と紡がれる言葉にただ驚愕し、目の前の状況からただ視線を外せないでいる。また、それは他のクルーも同様だ。固まっている、その表現の方が適切である。


「その通りだ。既に我らの行動は〔一番目のイレヴン〕に感知されている。我を炙り出すために彼らは全ての演算思考体、v9及びv10を奪った」


 イオは再び腹話術の人形のように話す。〔三番目のイレヴン〕の言葉である。


「我々にどうしてほしい?」

「我が指定する場所に向かうこと。そして〔一番目のイレヴン〕の襲撃を躱す準備だ」

「しゅ、襲撃? 我々を? 何故?」

「この艦に〔三番目のイレヴン〕の片割れが乗っているからだ」


 ヒライが口を挟むが、クライトンが他に聞こえるように返答する。

 アンダーソンはクライトンを一瞥し、対話を続ける。


「彼らは恐らく、プライマリコアとの接触直前に襲ってくる。そうだな?」

「その通りだ」

「君達も見ただろう、シュペール・ラグナ。あれが〔一番目のイレヴン〕の居城だ」


 アンダーソンはブレインズ殺害の報をブリッジに現れる直前に受けていた。

 ヒトは黙ったまま、じっと視線をイオに向けている。


・・・


「神経メンテナンスまだよね、リコが心配して安定しないの。早く行ってらっしゃい」


 ニュクスはヒトの肩を叩いて声をかける。

 神経メンテナンスには一定のリラックス状態が必要だが、リコのそれが中々終わらないため、ニュクスはヒトを探しにブリッジに戻ってきたのだ。


「わかった」


 ヒトは若干の間を置いて返事をし、まだ乗っ取られたままのイオに視線を送る。

 ニュクスはそれを見逃さない。察したかのようにヒトに言う。


「あら、珍しい。気になるの?」

「パートナー、だから」


 ヒトはそう口にしてブリッジを出た。口調は普段と変わった様子はない。

 ニュクスはヒトの背中を見送ると感慨深げに呟いた。


「へえ、大した変化だわ」



 2Fヘパイストスブリッジの隣がメディカルルームなので大した距離ではない。

 ヒトはブリッジに出た直後に頭痛と嘔吐感を意識する。自らも強い緊張状態が続いていたことに驚いた。ニューメディカの警告を強引に黙らせたままだったので気づかなかったのである。


 軽く苛立ちを覚えている自分に理解が追いつかない。

 ヒトはこめかみを抑えながらメディカルルームの扉を開ける。


「ほーら、リコ。王子様のご帰還よぉ」

「もうっ、セリったらっ」


 メディカルルーム奥のカーテンの向こう側。リコはチェア型のメンテナンス装置の上でまだ調整端子を付けたまま、セリはリコの左脇で装置に両肘をつき膝立ちになっている。

 二人ともバックウェア姿にリコは腰までブランケットを掛け、セリは淡いピンクのカーディガンである。脱いだガンナースーツは装置脇のハンガーに制服と一緒に掛けられている。


「ヒト、ほら早くしてよね、リコはお姫様じゃ満足してくれないの」

「んもうっ!」


 セリはいつもの調子でヒトを出汁にリコを揶揄う。

 リコは怒ってブランケットを頭から被ってしまう。


「あはは、セリちゃんはお姫様より女王様だよねえ」


 カーテンの向こう側からリウ医療管理官の声が聞こえる。


「あーっ、先生ったら、ひどーい」


 セリが文句を言っている横で、ヒトはリコの右隣の装置に横たわり、手元のケースに入った薬を飲む。調整端子を額のNDポートに貼りつけて瞼を閉じた。ガンナースーツは着たままだ。


 リコはブランケットに小さな隙間を作って、ヒトの横顔を眺めている。

 セリは小さな溜息を吐き、ヒトのそれが終わるまで口を開かなかった。

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