迷い仔

 ずいぶん深い場所に来てしまったらしい。ともすれば勝手に進み、迷子になりかねないものみに注意しながら、無限回廊を歩いている。


 まだ上下は分かっているつもりだが、階段を登りきると元の場所に戻っていたり、回廊の傾斜が体感と視覚で齟齬を生じていたりで、どれだけ戻れたのかも怪しい。


 この辺りはまだ人がそれほど入り込んでいないからか、目を離すと容易に構造が変わってしまう。精神をすり減らしながらの進行に、不本意ながら足が止まりがちになる。


「びゅーんって飛んで戻れないの?」


 手摺りから身を乗り出し、吹き抜けを見上げるものみ。


「それに失敗したから歩いてんだろ?」


 試してはみたが、風を操り二人分の体重を運ぶことと、観察し構造を確定することを同時にはこなせなかった。

 エステルの領域を打ち砕くほどの風も、ヤツが領域として確定していたからこその威力だったという、皮肉を突き付けられる結果となった。


「トキノだいじょうぶかな……」

「心配ねぇよ」


 安い気休めだ。幸運にも朱鷺乃ときのは一度エステルの罠をすり抜けている。黒犬にも嗅ぎ当てられない場所に迷い込んだ可能性があるが、それは同時に彼女にとって、非常に危険な状況を意味している。


「ところで、お前はなんでその格好になったんだ?」

「うん?」

「どうして人の姿になりたいと思ったのかってことだよ」


 天屍てんしの欠片、エーテル体――あるいはアストラル体を含んでいるのかも知れないが――の羽根が生物に影響を与えるのは確認済みだ。だが、異形化に留まらず、どうしてこの猫は明確に人の形を取ることができたのか。


「んー、トキノと遊べるように……ううん、ちゃんとともだちになりたいと思ったからかな?」

「元の姿でも遊んで貰えてたろ?」

「ものみは前の子のかわりだから……」


 ぽつりぽつりと漏らすものみの言葉を拾うと、どうも朱鷺乃が長く飼っていた猫が死んだため、父親がプレゼントしたのが、ものみだという事らしい。


「ちゃんと友達だと思われてるぜ?」


 ものみが消えた後の朱鷺乃の狼狽えっぷりはこの目で見ている。正式な手順ではないが、使い魔であるのと同じように、朱鷺乃の思いも影響してのこの結果じゃないだろうか。


「……でも、いっしょに寝るといやがるし」


 ベッドに潜り込んでくるのが仔猫じゃなく人間じゃあ、そりゃ戸惑うだろう。想像すると何だか笑えてきた。


「もーっ! 何がおかしいの!?」

「悪い。何だったらあたしの使い魔になるか?」

「いーや! ゴスロリちゃんよりトキノのほうが、絶対おいしいごはんくれるし!」

「……そうかい」


 残念だ。猫と人の姿を任意で変えられるのなら、随分役に立つ使い魔なんだがな。

 歪んだ回廊を歩き続けるも、進んでいる実感がない。これまで扉を見掛けても避けていたが、そろそろ試さなきゃならないか。


 アビゲイルには、無限回廊の扉を不用意に開けることの危険性は、嫌というほど教え込まれている。違う時代に送られる程度ならまだ救いがある。下手をすると、どことも知れない異界に迷い込み、死よりも悍ましい目に合うこともあると。


「なあ、ものみ。ちょっと鼻を効かせてみろ。開けてみたいドアはないか?」

「いいの?」


 今までドアノブに手を掛けるたび叱られていたのに、どういう風の吹き回しだろう。そんなものみの表情も長くは続かず、すぐに興味津々という顔で探し始める。


 ちょっとでも朱鷺乃と心の繋がりがある分、当たりの扉を探し当てる確率があるかも知れない。大当たりなら、開けたその場で主人に再会できるだろう。


「これあけたい!」


 何の溜めも躊躇も無しに、いきなり手近の扉を押し開けるものみ。

 ……大外れだ。目の前には、異様な光景が広がっていた。


 生物の内臓めいたぬめりと曲線を見せる床。壁の縄目模様がじわじわと動いて見えるのは、決して気のせいではない。奥は薄暗くどうなっているかは分からないが、進んで確認する気にもなれない。


 床や壁があるだけまだマシだろう。いきなり何もない空間に放り出されていれば、事態はさらに面倒な事になっていた。


「ここは駄目だ。次行くぞ」


 厄介事が起こる前にと声を掛ける。何かに気を取られているようだったものみが、いきなり異形の部屋に飛び込んだ。


「こらこら、危ないだろ! 勝手に動くな!」

「ほら、つかまえた」


 慌てて襟首を捕まえ引き戻す。にぱーっと笑みを浮かべたものみは、誇らしげに手の中の物を見せた。


 それは一見ぬいぐるみのライオンの頭のように見えた。つぶらな黒い瞳を持ち、柔らかそうな繊毛からイカに似た長い二本の触腕を伸ばしている。見ようによっては、どこか可愛らしく見えなくもない。なんだこの生物?



「噛まれるかもしれないぞ。置いてけって」

「えー、でもー」


 ものみの掌を離れると、それはしばらくふわふわと浮かんでいたが、すぐに空気の抜けた風船のように床に落ちる。


「なんか元気ないね?」

「…………」


 あたし達と同じように、迷子になっていたのか。無限回廊に棲みつき、幾つもの世界を渡り歩き狩りをする存在や、出口を見失いさ迷ううちに、別の存在になり下がってしまうものの話を聞いたことがある。


 ポケットから黒曜石をひとつ取り出すと、指の腹を切り血を一滴たらし、それの前に置く。


 魔力と生命力のおすそわけ。血か石のどちらかでも取り込めるなら、もう少し生き延びることができるだろう。今のあたしに助けてやれるほどの余力はない。同情からの気まぐれだ。


 微かにフルートの音色のようなものが聞こえている。アビゲイルから教わった危険信号だ。ここはあたし達が長居していい場所じゃない。


「ほんとうに置いてっちゃうの?」


 それはそろそろと触腕を黒曜石に伸ばしている。上等だ。生き残る意思があるなら、あとは運次第。


 未練がましく眺めているものみの手を引き、異形の空間を後にした。

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