プールに行こう!

 聖ルヒエルでの探索を開始する。朱鷺乃ときのの聞き込みを元に調査すべき場所は、図書館とプール。


「まずはプールだな」

「何故ですの? 図書館の方が優先度が高そうですけど?」

「水場での怪異だったからな。何かあったら、一般の生徒の危険度が高いだろう?」


 昨日の英国庭園での出来事を聞かされていた朱鷺乃は、神妙な表情で頷く。


 冬には温水で使える室内プール。さすがお嬢様学校、不埒な輩が簡単に覗いたりできないよう、セキュリティが行き届いている。10本あるコースの6本は水泳部が練習に使い、残りは生徒が自由に使えるよう解放されているようだ。


 真剣な表情でタイムを計る水泳部員達。その脇では、初等部や中等部の子達が歓声を上げている。

 いいね。競泳水着とスクール水着、両方が一度に堪能できる。


「何が良いんですの?」

「何も言ってないだろ!?」


 危ない、知らないうちに思考が言葉で漏れていたか? 朱鷺乃は訝しげな表情を見せている。


「見学かな?」


 制服で来たのが目立ったのか、水泳部員が声を掛けてくる。


「はい。でも、わたし泳いだことがなくて……」

「最初は誰でもそうだよ。予備の水着があるから、顔を漬けるところから始めてみるといい」


 猫を被ったあたしを、微妙な表情で見る朱鷺乃。


「どういうつもりですの?」

「これだけ人がいるんだ。制服じゃ不自然だろ?」

「それはそうでしょうけど……」


 いそいそと水着に着替え、プールサイドに 戻る。ものみはプールから2m以内に近づこうとせず、朱鷺乃と共にこわごわ見学を続けている。あれは水が怖いのか、水面の反射を警戒しているのか。


「ほら、手を伸ばして」


 声を掛けてくれた水泳部員が、休憩時間を使い少し泳ぎを見てくれるという。

 ぱしゃぱしゃと水しぶきを上げ、ぎこちなく泳いで見せながら水中を伺う。しなやかに水をかく女生徒達の素足。艶やかな水着に包まれた、引き締まり滑らかな下腹部。息継ぎで顔を上げれば、目の前にぱつぱつの胸元。


「まーだーでーすーのー?」


 ダメだ、楽しすぎて本来の目的を忘れるところだった。水の中に怪しい影はない。英国庭園のように、天屍の羽根を取り込んでしまう生き物がいないから、まず何もないとは思っていた。第一危険があれば、こうやってプールを使っているはずがないじゃないか。


 こっちはただの怪談の類いだったか。名残惜しいが、そろそろ切り上げて次へ行かなければ。


「ぷぁッ。わたし、泳げるようになれますか?」

「うーん、選手は難しいかもしれないけど、泳ぐだけで良いなら、また練習付き合うよ」

「ありがとうございます!」


 プールサイドに上がると、朱鷺乃の姿がなかった。ものみは窓ガラス越しに午後の日差しを受けて、うとうとしている。


「朱鷺乃は?」

「ふあッ! えーっと、先に図書館調べに行くって」


 遊びすぎたか。手早く着替え、ものみを連れて図書館へ向かう。



 夏休みの昼下がり。少なくはない生徒達が、お行儀良く宿題に励んでいる。ここも一見怪しい気配は感じ取ることが出来ないが。


「なあ、派手な縦ロールの女見なかったか?」


 カウンターに座る眼鏡の少女に声を掛けると、ビクリと身をすくめた。


「今日は何? 縦ロールの次は金髪の外人? 忘れるわけないでしょ、見たわよさっき。2階に上がってったから」


 吹き抜けを見上げると、書棚と学習スペースが見える。


「ここには何か怪談話があるのか? 幽霊が出るとか聞いたけど」

「ああ、あれ。アレはただの勘違いよ」

「どういうことだ?」

「閉館作業始めて、まだ一人残ってるはずだと思ったらいないとか、施錠した後に館内で人の気配がするとか。勘違いでないなら、誰かが小細工して潜り込んでるんでしょうね。手間掛けて警報解除までやってんなら、本当にご苦労様って感じだけど」


 学園の図書館に、そこまでする価値のある本は収められていないと彼女は言う。


「人を喰う本とかって話は――」

「それこそ漫画か映画の話でしょ? 本の怪物と戦いながらのお勤めだってんなら、わたしは2年も図書委員続けてらんないわよ」


 身も蓋もないな! でも、実際はそんなところか。



 2階も見回り朱鷺乃を探す。トイレまで調べるも見付からない。行き違ったか? いや、階段はカウンターから見える位置にある。これが消える生徒ってやつじゃないか?


「ここ、トキノの匂いがする」


 くんくんと鼻を鳴らしていたものみが呟く。2階一番奥の書架の陰。郷土史や学園史などが収められた、人気ひとけ人気にんきも無い棚だ。見ると奥の壁に白いチョーク跡が残っている。幾何学模様と、文字らしきもの。


「門の跡か?」


 同じような物を何度か見たことがある。“門にして鍵”。特定の場所へのショートカットや、無限回廊と呼ばれる、何処にでも繋がる、何処でも無い場所への扉を作成する、呪印のようだ。まだ自分では作れないが、ありものを起動させることくらいはできる。なぞる形で呪印を描き、形成された扉を押し開ける。奥に続くのはまっすぐの廊下。


「どうやら当たりみたいだな」

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