アップルティーとレモネード

 休憩コーナーでアップルティーを飲みながらエルニを待つ。下着の試着にも付き合おうとしたが、エルニの猛烈な抵抗を受け諦めた。


 お金だけを渡して好きに選んで貰うことにしたが、衣料品売り場の3枚999円のようなショーツで、済ませてしまったりはしないだろうか。


「レースのとか着せてみたかったなあ……」


 萌には恥ずかしくて買えないような大人っぽい物でも、エルニには似合うように思う。エルニも恥ずかしくはあるんだろうけど。


 ぼんやりと休憩コーナーに出入りする人たちを眺めていると、一人の少女に意識が向かう。


 10歳くらいだろうか。寒がりなのか、セーターにカーディガン、フード付きのジャンパーと、ずいぶん着込んでもこもこしている。ホットのレモネードが欲しいのに手が届かないようで、しきりに背伸びを繰り返している。


「これ?」


 見かねて代わりにボタンを押すと、少女はしばらくじっと萌の顔を見つめた後、にっこり笑って頭を下げた。


(間違ったのかと思ったよう……)


 席に戻り少し冷めたアップルティーを口にする。少女は萌の隣に座りペットボトルのふたを開ける。何故だか視線はずっと萌に向けられたまま。


(まただ……また見られてる)


 今日はキャスケットを被っているが、もちろんそれで隠しきれてはいない。


 中学入学時や高校進学時、節目節目に黒く染めることは考えたが、肌の青白さのせいでかえって不自然に見えてしまう。結局自分に似合うのは、生まれたままの白い髪と白い肌。萌はそう思うようにしている。


「白いね?」


「ムはっ!?」


 少女のストレートな物言いに、思わずむせ込んでしまう。子供のほうが残酷で無遠慮なこともある。怒っても悲しんでも仕方ないと、萌は今までの経験で学んでいる。


「うん。生まれつきだからね」


 ハンカチで口元をぬぐう間も、少女はしげしげと萌の顔を見つめ続ける。


「中身も白いの?」


「……中身?」


「内臓とか。ああ、唇とか性器とか、内臓につながってるところで分かるか」


「…………」


 好奇心旺盛なだけなのかもしれない、でも、萌は隣に座る少女に、徐々に薄気味の悪さを感じ始めた。


「気を悪くした? ごめんね。でも、人間の白子は初めて見たから、収蔵する価値があるかなって」


「収蔵? 何を言ってるのかな?」


「あとでちゃんと捌いてみないとね。でもその前に――」


 少女が休憩コーナーの入り口に目を向ける。


「エルニ?」


 買い揃えたばかりの新しい服に着替えたエルニが立っていた。


「茨の国に黒いほうの魔女が現れたっていうから、会えるものかと探しに行く途中だったけど。これは幸運なのかな?」


 小首をかしげほほ笑む少女。


「こいつはとんだ拾いものだ! 領土も作らず従者も無しで独り歩きか。道理で見付からないわけだ!」


 エルニは獰猛な笑みを浮かべ、今まで着ていた服を入れた袋から、鞘ごと短剣を抜き打ちにする。


「国なんか構えるから狙われるんだよ。このボク、輝夜姫かぐやひめリドロネットにはそんなもの必要ない!」


 苦も無くかわすと、少女はエルニの脇をすり抜け店内に駆け出した。


「剣!? ちょっと、エルニ!」


 鞘に入れたままとはいえ、店内で剣を振り回して少女を追いかければ騒ぎになってしまう。放り出された買い物袋をかき集めると、萌はのたのたと二人の後を追った。

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