宮内みずきが云うことには

 冬枯れたポプラの並木道を、思い思いの挨拶を交わしながらコート姿の学生達が歩いて行く。


 いつもながらの登校風景。どこか気だるげな表情ばかりが目に付くのは、期末試験を終え、春休みを待つだけの身だからか。授業らしい授業を受ける訳でもなく登校するのは、おっくうとしか言いようがない。


「だから、そもそも知らない人を泊めちゃいけないって言ってるでしょ!?」


「……エルニは悪い人じゃないよう」


 幼なじみである宮内みやうちみずきのあきれ交じりのお説教に、萌は反論を試みる。みずきの言うことはいつも正しいし、萌のことを気遣ってくれているのも分かる。だけど、萌だって何の考えもなく知らない人間を家に招待しているつもりはない。


「旅行者ってだけで怪しいんだから。あんたは一人暮らしなんだから、いくら相手が女の子でも、もう絶対家に上げちゃ駄目よ?」


 言い過ぎたか。日傘を下げ、マフラーに口元を埋めてしまった萌に対し、少しきつめのみずきの目元がゆるむ。幼稚園の頃からの長い付き合いの彼女にとって、幾つになっても世間ずれせずふわふわして見える萌は、庇護欲をかきたてる妹のような存在だった。


「ニュースでやってたでしょ。茨の国に魔女が現れたんじゃないかって話」


 世界を改編した貴属達は影響だけを残し、そのほとんどが姿を消している。この街に一番近くに存在し、広がり続けていた茨の国も、主である眠り姫を失い、眠り続ける人々だけが残された。貴属を狩るという魔女については、貴属以上に知られておらず、彼女達にとっては噂話の域を出ない。


「エルニが魔女だっていうの?」


 上目づかいで問いかける萌。


「だとしても、姫でもないわたし達には関係ないんじゃあ……?」


 噂話には続きがある。貴属を生むのも魔女が関わっているという。貴属の使う魔法の源は、魔女に叶えてもらった願いなのだと。


「どっちでも良いのよ。萌ももう16になるんだから、もっとしっかりしなさいって言ってんの!」


「誕生会、来てくれるんだよねえ?」


「あたりまえでしょ!」


「それじゃあ、プレゼントのリクエストはねえ――」


「だまれ、ずうずうしい!」


 萌の頭を抱え込み、みずきはわしわしと髪をかき乱した。

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