ベッド使っていいって言ったろ!?

 手足を伸ばせるバスタブに身体を漬ける。ゆっくり湯を使えるのは何日ぶりだろうか。湯船で眠りかけるのをこらえ浴室を出ると、下ろしたての下着とやけに可愛らしい白いのネグリジェが用意されていた。エルニが脱いだ服はすでに洗濯機の中で回っている。


「他のはないのか?」


「もっと可愛いのってこと?」


 キッチンで洗い物をしている萌が応える。


「いや……もっとこう、普通のだ」


 ネグリジェを手に、首にタオルを掛けただけの姿でキッチンへ顔をのぞかせるエルニを、顔を真っ赤にした萌が脱衣室へ押し戻した。


「女の子なんだから、そんな格好で歩き回っちゃだめだよ!」


「無いなら裸でも――」


「ダメですー!」


 無理やり頭からネグリジェを被せられたエルニが、不承不承脱衣室を出ようとすると、再び捕まり鏡の前に座らされる。


「髪乾かさないと、痛んじゃうよ!」


 抵抗するのも面倒だ。観念し、萌の好きにさせることにする。ドライヤーとブラシを手にした萌は、鼻歌混じりで楽しげにエルニの髪をブラッシングしている。他人に髪を触らせるのはどのくらい振りだろう。背後から流れる調子っぱずれの甘いハミングに、こくりこくりと眠気を誘われる。


「ほら。こんなに細くて綺麗なんだから、手入れしないともったいないよ」


 萌の声で眠りの入り口から引き戻された。鏡には丁寧に髪を梳られたエルニと、それを誇らしげに見下ろす萌が並んで映っている。


「……そうか……そうだな」


 おもちゃにするなと、文句の一つも言ってやろうかと思っていたエルニだったが、その表情に口ごもる。


(こいつはこれで満足しているんだ。わざわざへこませる事もない)


「ベッドは二階にあるから使って良いよ」


「悪いな。先に休ませてもらうよ」


 萌の案内を待たずに階段を登る。造りは古いが掃除は行き届いている。廊下を挟んで南側に3つ、北側に2つのドアが並んでいる。


 南側手前のドアには“MOE”と記された猫の手型のネームプレート。どうやら萌の自室らしい。覗きの趣味はない。素通りし、北側手前のドアを開ける。壁一面に木製の本棚が並び、窓辺には机が置かれている。ちょっとした図書室のようだが、勉強部屋か。


 あくびをかみ殺しながら残りの部屋も確認するが、空き部屋と物置き部屋で、ベッドは見当たらない。


(なんだ? 自分のを代わりに使っていいって事か?)


 エルニは渋い顔で萌の部屋のドアを開けた。クリーム色の壁紙、パステルピンクのカーテン。棚にはファンシーな小物が並べられている。ベッドの上にはクッションとぬいぐるみ。


「いらっしゃい。きみはもえの友だち?」


 こきりと首をかしげ、しゃべり出したクマの相手をすることなく、エルニは無言で部屋の外へ蹴り出した。名前を付けたぬいぐるみに仮初めの命を与える理を定めたのは、どの姫だったか。どのみち人間がいる間だけ反応する、まがい物の命でしかない。


 明かりを消しベッドに潜り込む。枕元に座らされていた白いうさぎのぬいぐるみが寄りかかってくる。どうやらこいつは勝手に動き出さないらしい。


「お前はご主人様に似ているな」


 うさぎを捕まえて胸元に抱くと、エルニはすぐに眠りに落ちた。

 どのくらい眠ったのだろう。部屋のドアが開く気配に目を覚ますと、クマのぬいぐるみを抱いたネグリジェ姿の萌が、もそもそとベッドに潜り込んできた。


「ベッド使っていいって言ったろ!?」


 慌てて跳ね起きるエルニに、萌は不思議そうな顔をする。


「うん。先に寝ててくれて良かったけど。それともお話ししたい?」


「あたしが! ベッドを! 使っていいんだろ?」


 何か埋めがたい認識のずれがあるらしい。寝入りを邪魔されたエルニの声がとがる。


「友達が泊りに来るときは、いつもいっしょに寝るんだよ。ダブルだから狭くないでしょ?」


 知り合ったばかりの人間と、同衾する趣味はない。


「他にベッドはないのか?」


「あるよ、客間に」


「ならそこに移らせてもらう」


「ベッドはあるけどマットがないの」


 いらいらとドアを開けたエルニの足が止まる。


「じゃあ居間のソファで休ませてもらう」


「居間はテレビ見るところだよ? 寝るのは寝室」


 首元まで毛布を引き上げた萌が、クマと並んでエルニを見ている。


「それに、毛布もないし」


 自分の体温で温めたベッドを諦め、居間のソファに移るのもしゃくだ。エルニはドアを閉めると、萌を壁際に押しのけベッドに潜り込んだ。


「お話は?」


「……さっきしたろ?」


 取り合わず背を向けると、顔の前にうさぎのぬいぐるみを置かれる。


「おやすみ、エルニ」


 背中越しに聞こえる柔らかい声を無視し、やけくそ気味にうさぎを掴み抱きしめると、エルニは固く目を閉じた。



 夢を見た。白いうさぎの着ぐるみにまとわりつかれる夢だ。着込んでいるのは会ったばかりの白髪の少女らしい。夢の中では良くあることだが、エルニがどれだけ押しのけようが叩こうが、効いている様子はない。諦めて好きにさせる。エルニをぬいぐるみの様に抱いたうさぎは、満足げな様子。


(まあ、いいか)


 徒労感でくたくたになりつつも、何故だかそんなに嫌な気持ちはしなかった。

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