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第011話:モーニングコーヒーと……

 正面に広がる森、その向こうからの暁光。

 柔らかな日差しの熱を感じると、眠っていた体が覚醒していくようだ。

 そして鼻腔に吸いこんだコーヒーの香りも、頭を冴えさせてくれる。

 最近、車でモーニングコーヒーを飲むようになってから、コーヒーがすごく好きになった。

 こうやって開けっ放しの後部テールドアの下に腰かけ、紅日の中で飲むコーヒーがたまらなくよい。

 本当なら、挽きたての香りをこの場で味わいたいぐらいなのだが、豆を挽くのはうるさい。

 せっかくの静かな早朝に、ガリガリとやるのはさすがに気がひける。

 だからオレは、挽いた豆を持ってきて、コーヒーメーカーでドリップすることにしていた。

 今も、荷室ラゲッジルームでコーヒーメーカーが、沸かしたお湯をコーヒー豆に少しずつ注いでいる。

 ぶっちゃけ、電気ケトルがあるから、フィルタさえ用意しておけばコーヒーメーカーはいらないのだ。

 しかし、電気ケトルよりコーヒーメーカーを先に買ってしまっていたので、せっかくだから使わないともったいないだろう。


(つーか、コーヒーメーカーを買った時に、まさか異世界で使うことになるとは思わなかったけどな……)


 しかも、黒髪の美女の代わりに、琥珀色の髪をしたネコウサ娘と車中泊の朝を迎えるなど、誰が想像できようか。

 理想の美人タイプではないが、丸い輪郭が愛らしく、スタイルも良いかわいい女の子だ。

 こんな体験をできただけでも、ラッキーだと思うべきだろう。


「――にゃぴょん!? なんかいい匂い!」


(ただ、食い意地がはってるんだよなぁ……)


「ん? ん? ……おお。おはよう、アウト……むにゅ……」


 相変わらず名前はまちがえられたままだが、垂れ下がったネコ耳と、寝ぼけ眼を腕でこする姿がかわいらしいから、とりあえず「アウト」は「セーフ」とすることにする。


「よう、おはよう。コーヒー飲むか?」


「う~ん……コーヒーにゃあひぃ?」


「……おまえ、絶対にわざと間違えているだろう?」


「うにゅ~……。かぁちゃんに、『こうやってまちがえたフリすると、かわいいからモテる』と習った……」


「……かぁちゃん、やり手だな……」


 オレはそう言いながら、ちょうど出来上がったコーヒーを2つの紙コップにそそぐ。

 ただし、片方は少量にして、それを彼女に突きだす。

 できたてで湯気が立っているが、熱くて飲めないほどではない。

 それでも、キャラはまたフーフーしながら、一生懸命飲むのだろう。

 そのシーンを見たくて、オレは少しワクワクする。


「ほれ……」


 キャラは、まだ少しショボショボとしながらも、後部座席の背もたれを器用に乗り越えて、荷室ラゲッジルームに移動してくる。


「ふーぅ、ふーぅ……」


 そして、オレの紙コップを受け取ると、期待通りに一生懸命フーフーしはじめる。

 ネコ耳美少女のフーフー……たまらん愛らしさだ。


「ふーぅ、ふーぅ……」


「…………」


「ふーぅ、ふーぅ……」


「…………」


「アウト……」


「……ん?」


「ちなみに、こうやって『大げさにフーフーした方が、かわいらしくてモテる』とも、かぁちゃんから教わった」


「……うわああああぁぁぁぁぁぁ!!!!! 見事な作戦、授けやがって! おまえのかぁちゃん、こんちくしょう!」


「ふーぅ、ふーぅ……」


「くっ……。オレの男心を弄びやがって!」


「……ということは、キャラをかわいいと思ったということか、アウト」


「なっ、なんという屈辱。一〇歳も年下の小娘に!」


「ふーぅ、ふーぅ……」


「…………」


「ふーぅ……。かわいいか?」


「べ、別に……」


「ふふん。……さて、いただきます。……アツッ! しかも、にがぁ~い!」


――キューン!!


 コーヒーを飲めないその姿に、オレのハートは鷲掴みされた。

 慌てた様子に、顰めた顔まで愛らしい。

 この表情の作り方も、もしやキャラかぁちゃんのレクチャーか?

 ならば、キャラかぁちゃんの作戦は完璧だ。

 しかし、オレはロリコンではない。

 これはあくまで、子供を愛でる大人の愛情である。

 本当である。


「アウト、これ苦くてまずい。こんなまずいのを喜んで飲むなんて、アウトはマゾか?」


「なんてこと言うんだ、貴様。異世界のコーヒー好きの皆さんに謝れ!」


「ごめん」


「……す、素直だな。つーか、これは大人の味だから子供にはわかんねーよ」


「キャラはもう大人。成人した」


「そうか。まあ、それはともかく、ちょっと貸せ」


 オレはキャラから受け取ると、ほんの少しのコーヒーの中に、用意していた秘密兵器を投入した。

 もちろん、この展開は予想通りだ。


「……その茶色い粉はなんだ?」


「非常に甘くおいしくなる魔法の粉だ」


「砂糖か?」


「ふん。そんな単純なもんじゃねーよ」


 そう言いながら、オレはたっぷりの魔法の粉の上にお湯を追加して、スプーンでかき回す。


「魔法の粉……。そういえば、隣のオジサンが、『魔法の粉を使うと、夜の夫婦仲が円満になる』と言っていたが、それか?」


「……かなり違う」


「では、もう一つ見せてくれた、『気分がハイになる』という白い粉の類か?」


「ちゃうわ! つーか、もうそのオジサンと、縁を切れ! 子供に何を教えてんだ!」


「キャラは子供じゃない」


「ああ、わかった、わかった。つーか、そんなお前にぴったりなの、作ってるから待ってろ」


 そして、十分に溶けたのを確認してから、温度を下げるために少しだけ水を足した。

 かき混ぜたスプーンで一口、味を見る。

 ほどよくできたのを確認して、オレはそれをまたキャラに手渡した。


「にゃぴょん!? すごく甘い香りがする!」


「これぞ、簡単カフェ・モカだ。魔法の粉は、インスタント用のココアだ。飲んでみろ」


「……!! にゃぴょん! うまい! カフェ・モカかぴょ・にゃか、うまい!」


「そこまで無理に媚びんでよろしい。……まあ、甘いけど、少しほろ苦くて、ちょっと大人の味だろう? 本当は牛乳があると、さらに美味いんだけどな」


「……ふふふふふ」


「……どうした?」


「この味がわかると言うことは、キャラは大人の階段をやはり登っていたのだ」


「……そうか。よかったな」


 今後も飲ますことがあれば、本当の大人の味を教えるため、コーヒーを少しずつ強めてやろうと、オレは心に誓った。





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