35. 思い出と古い傷と(3)

 動かない足を裏切って、視線だけは黒い影を追いかけていく。

 向かっていく先、野原の向こうは家々が立ち並ぶ処。

「止めて」

 声だけを零す。

「何をじゃ?」

 背後でシロが喉を鳴らす音に、奥歯を噛みしめながら振り向いた。

 ひっくり返った鳥居がいやでも目に入る。

 その傍に立った彼が着た嵯峨鼠の着物の袖が、風を受けて膨らむ。同じ風が、倖奈ゆきなのうなじを冷やしていく。

「何を…… 止めさせたいのじゃ?」

 重ねての問いで、シロの薄い唇が艶めく。

 倖奈の口は喉の奥まで乾いて、空回る。それでも、倒れ込むことだけはできなくて。

 視線をもう一度、黒い影へと向け直した。

――ほら。

 と目を見開く。

 止めさせなければいけないことが起こっている。

 家が一つ、ひしゃげた。

 屋根が曲がり、土煙が起こる。叫び声が聞こえる。

「おお、また派手に壊したなあ」

 シロが右手を腰に、左手を庇のように掲げて、嗤う。

「それ、追うぞ」

 ざくざくと草を踏み、倖奈の腕を引っ張ってきた。

 ずるりと立ち上がる。草履を履いた足は、ぎこちなく動く。

「ま、待って……」

 呻き声は泰誠たいせいだ。彼はまだ地面に突っ伏していた。

「元軍人が…… ひどい看板倒れじゃな」

 シロが鼻を鳴らす。

 泰誠は何も言い返さない。

 二人を見比べて、そのまま倖奈はシロに引きずられた。

 ずるずると薄野を突っ切って、潰された家へ。

 近づけば、板切れの山と化したそこから鳴き声と呻き声が聞こえてくる。

「まだ、中に人が……」

「あれもおるぞ」

 そら、とシロが指さす。

 山の真ん中、窪みの中で真っ黒な影がすっくと立ち上がった。それはまた跳ねる。びよん、と隣の家の屋根へと乗る。

「止めて!」

 倖奈は高く叫び、今度こそ駆け出した。シロの手を振り払って、真っすぐに。

 だが、一歩近づくごとに瓦は軋んでたわんで、また崩れ出す。

 家の傍で悲鳴を上げた女がいた。

 黒い影が首を捻って、無いはずの目がそちらを向いたようだった。

「中に人がいるのよ!」

 体の前で籠を抱えた彼女が叫ぶと、影は足もそちらに向けた。

 がしゃりと踏み出す。女も前のめりに叫ぶ。

「この、鬼め!」

 顔をくしゃくしゃにした彼女がそう叫ぶと、その肩からずるりと黒い靄が立ち上る。

 それはするりと真っすぐに空へ。

 途中でくるんとまるまって、漂い始める。

――魔物!?

 悩む暇もなく、倖奈は一気に走った。

 女を突き飛ばすと同時に、そこに二つの魔物が落っこちてくる。

「来ないで!」

 籠からは、まだ青い蜜柑が転がっていく。一つ掴んで投げつける。

 ふわりと白い花が咲いて、魔物がよろけた。そのまま、ごろごろと野原のほうへと転げていく。

 回転が止まると立ち上がった最初の魔物――社の勾玉から出てきたそれは、後から湧いた一つを呑み込んで、また跳ねた。

 そのまま丘を下っていく道へと去っていく。

 倖奈は肩で息をして、女を振り向いた。

「中に、中には夫や母が――」

 彼女が顔を歪める。背の側にまた黒い靄がすっとぎって、消える。

 倖奈はぶんぶんと頭を振った。

――助けなきゃ。

「誰か、瓦礫を除けられる人は……」

 息を吐いて周囲を見回す。ぱらぱら、と他の家や木の陰から人々が顔を出す。

「おっかねえな」

「魔物は建物を壊さないなんて嘘じゃないか」

「もう大丈夫なんだろうな。あれは戻ってこないんだろうな」

 一様に蒼い顔をした人たち。

 その人たちに呼びかけようとするより早く、また腕を引かれた。

「シロ」

「行くぞ、倖奈」

「でも」

「あれを追うぞ」

 そうだ、追いかけねば。行った先でまたこのように家を潰すかもしれないのだ。

――なんとかしなきゃなんとかしなきゃ。

『かんなぎ』なのだと唇を噛む。

 魔物を消したい、瓦礫の下で苦しい想いをしているだろう人を出してあげたい。

「どっちもできるわけなかろう」

 シロはあっけらかんと言い放ち、倖奈を引きずり続ける。

「わしは人助けより、あれのほうが気になるんじゃよ」

「でも」

「倖奈はわしと同じものを見てくれるようだからな」

「……え?」

 そのまま小走りで坂を下り始める。

 今度は右手に都の街並みを見下ろしながら、進んでいく。

 前を、黒い影が跳ねている。先ほどよりも大きく重たくなったらしい人型のそれは、足も鈍くなっていた。

 そして、行きとは打って変わって、シロの足は速い。

 坂の中ほどの湧水の前で影はのそりと立ち止まった。その後ろへと駆け寄る。

 ぐるり振り返った――顔の前後ろも分からない影なのに、顔が向いた気がした――魔物へ、シロは手を振る。

「久しいのう」

 ゆらりゆらり近づいて、向き合う。影はぴたりと動かなくなった。

 シロは肩を竦め。

「ああ、走り疲れた。わしも腰をやりそうじゃわい」

 そう言い、やや前屈みになって、右手で腰を擦り始めた。

 そこまでの残り数歩を近寄れなくて、倖奈は立ち尽くす。

 汗が顎から落ちる。すうっと背中が冷えていく。

「ちなみにな」

 振り返りもせず、シロは言った。

「これの呼び名は『アオ』じゃ」

 瞬く。

 これ、とはなんだ。

「魔物の呼び名?」

「そうじゃそうじゃ」

 からから笑って、シロは顔だけ向けてきた。

 倖奈はもう一度瞬いて、アオ、と唇を動かした。喉がひどく乾いていて、音が出ない。だが、そのほうが好い気がする、と肩を震わせる。

 シロはふう、と溜め息を吐いた。

「気付かぬか? わしのと対になっているのじゃよ」

 首を振ったが、シロはひひっと嗤った。

顕色シロの反対で、漠色アオ

 ひゅうっと息を呑んだ。何度も何度も擦って、舌先で唇を湿らせて、やっと。

「どうして……」

 と問いを口に出す。

「もともと一人の人間だったから」

 シロはあっさりと言った。

 じっとその顔を見つめて。

 そろりと魔物を見る。

 真っ黒な靄の塊。じっと見れば、わずかに、形が、凹凸があるような気がする。

――顔?

「同じ顔?」

「そうかもなぁ。いかんせん、わしの影じゃからな」

 よいしょ、とシロは腰を伸ばし、体ごとこちらを向いて、両手を広げる。その後ろで魔物が同じように動いた。

 ふわり立つ姿はほぼ同じだ。

「そんなことがあるの?」

「あったんじゃよ。驚いたか?」

 こくり首を振ると、シロはひひっと喉を鳴らした。

「邪魔者もおらんことだし。昔話をしようか」

 その場にどっかりと腰を下ろした彼は、正面を指先で叩いた。

「ほれほれ。万桜がこうするとおぬしはちゃんと座るではないか」

 厭だと言おうとしたが、喉がひりついただけで。倖奈は眉を寄せて、そのまま土の上に座った。

 支子色の巾着と苔色の袴は砂だらけだ。

 シロの嵯峨鼠の着物も土の色が染みついている。

 彼はまったく気にしている素振りもなく、乾いた空を仰いだ。

「昔――と言っても、まあ、だいたい60年くらいまえか。わしがおぬしと同じ年の頃合いにな。ふと不思議に思ったんじゃよ。何故、魔物なんてものがこの世にいるのか、と」

 頷く。

「それも、人の手の届かぬ山奥や海の底ならいざ知らず、街中の、人が多く住む所にこそ現れる奴等は一体何者なのか、と」

 シロは僅かに目を細めた。

「その頃は鎮台もろくに機能しておらんかったから、『かんなぎ』と呼ばれる輩が好き勝手に出張って適当に追い払っておった。わしもな、持ち上げられて、出たと言っては呼び出されておったんじゃよ」

 な、と視線を向けられて、もう一度頷く。

「ついでにいうと、宮中がかなり揉めて荒れて追ってな。毎日どこかしらの官庁に湧いておってな。そして、その中で、今先ほどのと同じ光景を見たのじゃよ」

 え、と目を丸くする。

 それから、あ、と呟いた。

「……瘴気が人から立ち上っていた」

「そう」

 シロは嬉しそうに頷いた。

「それで、瘴気は人が産むのだと――人の魂の荒ぶる部分なのだと気が付いた。それが塊となって、魔物となるのだと。それを証立てようとした」

「どうやって?」

「わざと魔物を生み出そうとしたのだよ。人を苦しませて、怒らせて、怖がらせて、わざと荒れさせて、瘴気を生み出させて、掻き集めてみたんじゃ」

 にこりと、シロは微笑んだ。

 さらに目を見開いて、そのシロと、背後に突っ立ったままの陰を見比べる。

 同じ大きさなのは。顔が同じだと感じたのは。

「魔物は、出来たの?」

「出来た。その結果が今のわし」

 シロもまた、アオを見向く。

 黒い首が縦に振られて、倖奈は後ずさった。

 おや、とシロが首を傾げる。

「魔物は出来た――瘴気を集めたワシ自身が魔物になっておったんじゃよ。人の身ながら瘴気を纏い、傍に居るだけで他の生き物を害していく存在になぁ……」

 で、と彼は肩を竦めた。

「これでは都で暮らすことができんと、瘴気だけ切り離してみようとして、それも成せた。だが、残った体は人ならざるものに成り切っていた」

 ひょいっと肩を上げたまま、シロはじっと見つめてくる。

「どういうわけか、老いるのではなく、僅かずつ見た目は若く幼くなっていくようになっていたんじゃよ。ついでに、アオは時折瘴気を切り落として街中に放つもんじゃから、野放しにできなくなって、先ほどの社に押し込めた」

 ははは、と笑った彼の目の端が緩む。

「まさかこんなことになろうとは、全く想像せなんだ。その時、色の宮と呼ばれていた驕った男は、こんなことを仕出かして、死んだことにされたんじゃよ」

 三度、目を剥く。

「色の宮? 万桜まお様が、嫁いだ?」

「そうじゃ。別れた夫がいきなり転がり込んできたんじゃから、そりゃあ気まずくもなろうな」

 彼は腹を抱えて笑っている。ぎゅっと眉を寄せて、問う。

「何故、別れたの。万桜様を置いていったの?」

「それは、万桜には、泣かれ、もう夫となど呼ばぬと死んだものと考えると、罵られたからじゃよ。普通の夫婦の幸せなど、何処かに吹き飛んでいったからなぁ…… 仕方ないな」

 はあ、と笑いを止めたシロは肩を竦めた。

「アオが社でじっとしている間は何も問題はない。暴れている頃合いだけこっそり都に戻り、それ以外は国中をふらふらして回る――そんな50年じゃった。その中で、新しくできてしまった夢があるんじゃよ、わしにも」

 細く、骨の形が浮き出る指先が、倖奈へと伸びてくる。

「聞いてくれんか」

 慌てて、首を横に振る。さらに後ずさる。シロは膝でにじり寄ってきて、ゆっくりと手首を掴んできた。

「わしは死にたい。人として」

 言って、ゆるりと振り向く。

「アオを祓えば、わしは直人ただびとに戻れる――そう思わんか?」

 すると、アオはぶるり震えて、また跳ねた。

 丘を下っていく。

「おぬしの力ならなんとかなりそうな気がするんじゃよなぁ…… まあ、相当しんどいだろうがな。この間の神主やじじいとは比べものにならんと思うぞ。アオは今までどんな『かんなぎ』も軍人も斃しきれなかったから、封じておったからなぁ」

 よっこらせ、とシロは立ち上がる。つられて倖奈もだ。

 またずるずると引きずられていく。

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