26. 暫し待て(2)

 その黒く伸びた爪が、ほんの一息前まで倖奈ゆきなが立っていた空間を裂いた。

 勢いの止まらなかった腕につられて倒れた男は地面を転がっていく。

 それを見送りながら。

「まるで獣だな」

 肩を掴んできた彼の、低く嗤う声を聞いた。


 衣越しの体温だ。倖奈はちゃんと着物を着ているし、史琉しりゅうは手袋を嵌めている。

 それでも熱い。

 白に覆われた指先の熱が、肌に、躰の真ん中に、伝わってくる。

 息が止まりそうになって。


 赤くなりかけた気持ちは、すぐに引き戻された。

 鼓膜を打つのは咆哮。両腕を突っ張って立ち上がった男が放ったそれだ。

 あちらこちらから悲鳴も上がる。

 のそりと顔を上げた男は、どすりと踏み出して、境内を進んでいった。

 人が散らばる。その中から、神主様、と呼ばう声が届く。

 黒い爪がゆらりと持ち上がり、宙を舞う欅の葉を切り裂いて、さらに伸びていこうとする。

 倖奈の肩から肩から温もりが離れていく。

「史琉」

「斃せばいいんだろう?」

 そう呟き、彼は一歩前に出た。

如何様いかように?」

 横に立つシロが嗤う。

 ふんと鼻を鳴らし、史琉は一気に駆けた。

 男の背に追いつくなり、腕を掴み、引きずり倒す。男はまたゴロンと地面を転がっていった。

 転がった先で、間を開けて、男はまたふらりと起き上がる。

 白かった袖は泥だらけ。それが風を受けて広がった。史琉は舌を打った。

「頭でも打ってくれれば良かったのにな」

 一際大きく鞘を鳴らす。

 男は歯を剥き出して吠えた。

「少しはビビれよ――って、真っ当な反応を期待する方が間抜けか」

 刃が鞘から滑り出る。

 鋭い爪を弾き飛ばして、突き出されたそれはあっさりと直垂の袖を裂き、中の腕も斬る。

 赤い飛沫が飛ぶ。また悲鳴が上がる。

「入れ物はまだ只の人だからのう」

 間延びしたシロの声も響く。

「普通に斬ったら、死ぬぞ」

 はっとして隣を向けば、彼は歯を見せて笑っている。

「……斬ったら、死んでしまうの?」

「只の人じゃからな、当然じゃろう。殺すつもりか?」

「死ぬまで止まらなかったらどうするつもりだ」

 眉を跳ねさせた史琉に向かって、『人』は大きく跳ねた。体を捻ってそれを交わして、柄を背中に突きこむ。

 ごつん、と音が立つ。

「骨でも折るか?」

「まあ、動きを止めるだけなら有効じゃな」

 べたんと地面に伏せた男が吠える。伸びた爪が振り回されて、土が抉れて、礫となって遠巻きにした人々に当たる。

 史琉は頬に受けた一つを払い落とし、男の背を踏んだ。

「だが、動けなくするだけでは解決にならん」

 足下で、バタバタと手足が揺らされているのに構わず、史琉は目を細める。

「そうだろうな。――正気に戻す方法は?」

 底冷えした視線が、シロを、倖奈を見た。

 背筋が伸びる。ぎゅっと袴を握りしめる。

「シロ」

 掠れ気味の声で呼びかけると、首を傾げられた。

「さっき、あなたは『入れ物』と言ったわ」

「そうじゃな」

「人の体の中に魔物が入っちゃったってこと?」

「そうそう。聡いではないか」

 ニヤニヤ笑いを横目で見てから、史琉に踏まれて呻いている男を見遣る。

「あの人の体から魔物を追い出せばいいの?」

「そうそう。荒魂を祓ってやれ。押さえつけられている元の魂を引きずり出してやれ」

「どうやって……?」

「そこは倖奈の出番じゃよ」

 と、シロは両手を叩いた。

「……わたし?」

 声が裏返る。彼はにゅっと顔を突き出してきた。

「おぬし、花を咲かせる時はどうしている?」

 口の端を上げた顔を見つめて、瞬く。

「どうしてって……」

 改めて問われて、口が空回る。

――なんだろう。

 忙しなく瞬く。

「何故花が咲くのか、考えたことは?」

――無かった。

 指先に力が籠って、瑠璃色の袴に皺がる。

 シロが着た絣の着物は、染みもなく真っすぐに伸びていて。

「わしの仮定ではな」

 声もしっかりと響く。

「おぬし、相手に己の力を分けているんじゃろ? 生き延びる力そのものを、な」

 全く揺れていない声だ。

「それは、相手が花だろうか人間だろうが、関係なくできるのではないか?」

 呼吸さえも忘れて、シロの顔を見つめた。

「あの入れ物の元の魂にちょいと力を貸してやれ。さすれば、適当に荒魂を追い出すだろうて」

 ひひっとシロが笑うのと同時に、また多くの悲鳴が上がった。

「くそっ……!」

 もんどり打って転がって、跳ね起きた史琉が舌を打つ。

「なかなかの馬鹿力じゃねえか!」

 片膝を付いたまま、ぶん、と刀を振る。爪と組みあって、ぎりぎりと押し合う。

 その相手の瞳は、濁ったまま。向き合った史琉さえ映していない。周りで呼ぶ声も何も聞こえていないらしい。

 甲高い音を立てて、刃が爪を捩じ切った。

 叫び声が響く。間を置かずに爪が黒く生えて、伸びる。

 男がその爪を突き出して、圧し掛かる。僅かに体を捻っただけの史琉の頬を、その先がわずかに掻いた。

 刀を投げ出して、史琉は男の手首を掴む。逆の手で、もう片方の手首もだ。

「さて…… どうしたもんかね」

 ぐいぐいと押されて、彼の短靴が地面に窪みを作る。

 その頬に赤い筋が見えて、倖奈は、ひっと小さく叫んだ。

 シロに肩を叩かれる。

 一歩、一歩、と踏み出して、その男の後ろに立った。薄いと見て取れる、直垂の背中に、そっと手を置いて。


 ぐん、とその手を引っ張られた。そう感じた。


 目が回る。

 体も、前へと倒れる。

「え……!?」

 知らず出した声に、自分で驚いた。

「倖奈!?」

 白い衣の背中に顔を突っ込みそうになった瞬間、史琉は、男を振り飛ばしたらしい。

 濃紺の肋骨服の胸に受け止められた。

 今度こそ息が止まる。

 一際大きな咆哮さえ煩わしい。

「今度はなんだっていうんだ」

「あの入れ物から出て行くつもりなんじゃろ」

 横にやってきたシロがひゃひゃひゃと可笑おかしな声を立てる。

「倖奈、やってやったな。わしの見立てたとおりじゃよ!」

 呼ばれ、浅く呼吸を繰り返して、のそりと顔を上げた。

 頬に、頸にまとわりついてくる髪が邪魔だ。解いてしまわなければ良かった。

 顔の前にかかった髪の束の隙間から、境内の地面の上で男が手足をばたつかせているのが見える。

 何度となく土を叩き、砂利を飛ばした後。ぱたりと動かなくなった。

 しんと静まり返る。

 その中で、男の口から黒い靄がひょろりと立ち上った。

 ゆらゆらとそれは宙を泳ぐ。

「あれは、魔物?」

 絞り出した言葉に。

「そう見えるな」

 自分を抱きかかえたままの人が応じてくれる。

 靄が離れていった男が呻いて起き上がる。

 泥だらけになった袖に目を剥いて。

「体中が痛い」

 ぼやいた彼を、ぱらぱらと皆が遠巻きにした。

 黒い影は、彼から距離を置いていく。

「おお、入れ物から完全に出て行ったのう」

 シロがまだ笑っている。

「今度こそ、ぶった斬れるかねえ?」

 くつくつ喉を鳴らして、史琉が立ち上がる。

 冷たい風が体を撫ぜていった。

 彼が落ちていた刀を持つなり、黒い影は、動いた。びゅん、と音を立てて、一直線に。

 その先にいた人たちがわっと散らばる。

 人波から逸れた、立ち尽くし目を丸くした白髪の男の口に、飛び込んでいく。

 ぐるん、と黒目が回る。濁る。

「入れ物を変えたのう……」

 シロが、かくん、と肩を落とした。

 史琉は口許を歪める。

 白髪頭はぐらぐらと前後ろに揺れて、それからぐるんと踵を返し、鳥居を潜っていった。

「逃げた!」

 誰かが叫ぶ。

 通りから別の叫び声が聞こえてくる。

「追いかけてほうがいいんだろうな」

「じゃろうなあ。本来、この社に閉じこもっているべき荒魂じゃ」

「なんで突然動き出したんだよ」

「さあて、なんでだろうなぁ?」

 うひひひひ、とシロはまた笑っている。

 史琉は一つ溜め息を吐いた。

 それから、腰から外した、飾り気のない鞘に軍刀を納めてしまい。

「追っかけてくるか」

 へたり込んだままだった倖奈に彼は笑いかけてきた。

「追いかけ…… えっと、あの、魔物が入ってしまった人を?」

「ああ――その間、ちょっと預かっといてくれ」

 ぐいっと黒い鞘を突き出される。慌てて両手を出すと、ずしりと重みが乗ってきた。

 同時に、史琉が走り出す。

 鳥居を潜り、通りに消えていく。

 何度も瞬いて、はあ、と大きく息を吐き出した。

 膝に力が入らない。

 ぎゅっと、鞘を抱きしめる。

「いつまで座り込んでるんじゃ、行くぞ追うぞ」

 シロが乾いた声で言う。

「おぬしが行かぬで、どうやってじじいから荒魂を追い出すつもりじゃ」

 もう一度瞬く。唇は完全に乾いている。

「早くせい」

 斜に構えた視線に、まだ瞬いて。よろりと立ち上がった。軍刀が重い。

 踏み出した後ろで。

「体中が痣だらけだ……」

「怠けていないで、さっさとご神体を貸さぬか」

 直垂の男とシロが話す声がした。



 昼間、人通りが多いのが憎い。

 白髪頭は、先ほどと打って変わった素早さと軽さで通りを駆け抜けていく。

 それを躱して一息つかんとした人にぶつかる度に。

「あぶねえよ! ……って、軍人かよ」

 戸惑った声を浴び、謝罪を叫びながら、走る。

 何度も角を曲がり、真っすぐな堀縁に出た瞬間、腕を大きく振って踏み出した。

 一息に距離を詰めて、飛び掛かる。

 二人、ごろごろと道を転がる。

 上になった瞬間に、白髪の腕を背中に捻り上げ、地面に圧しつけた。



 歩いてしまったから、追い付くのに時間がかかり過ぎたらしい。

 そこには人だかりが出来ていた。

 真ん中の、地面の上に組み伏せられた男の顔は蒼白だ。

「で!? なんとかできるのか、できないのか――」

「――追い出せばいいんじゃよ、ほれ!」

 シロはぽん、と倖奈の背を叩く。よろりと、その脇に立たされる。

 ごくり、と喉を鳴らしてから、両膝をついた。

 まだ抱いたままの鞘と刃が高い音を立てる。

 男は口の端にあぶくを浮かべている。かくんかくんと動く口は、体の中に空気を入れようと精いっぱいらしい。

「さっさとしないと、このじいさんをることになりかねんのだが」

 軽い言い方。だが、言った史琉の顔は火照っている。

――なんとかしなきゃ。魔物をこの人の中から追い出すの。


 追い出すのは、乗っ取られた彼自身だ。倖奈は力を貸すだけ。


――頑張って!

 唇を引き結んで、乾いた頬を撫ぜる。

 また、腕を引かれたような、感覚に襲われる。

 まもなく、叫び声と黒い靄が白髪頭の口から飛び出してきた。

 靄は空に一度飛び上がって。

 ぐん、と引っ張られるように宙を横切っていく。

 その先には、泥だらけの直垂の神主。その抱える鏡にぎゅうっと吸い込まれていった。

「ほい。これでまたしばらく静かになるじゃろ」

 ぺちぺち、とシロが手を叩く。

 神主はぐったりと肩を落とした。

 史琉も息を吐いた。その彼に腕を掴まれて、一緒に立ち上がる。くらっと頭が揺れたのをいいことに、彼にもたれ掛かる。

 濃紺の袖の下から、白い手袋の中から、また熱さが伝わってくる。ぎゅっと一度目を閉じて、必死に真っすぐ立った。

 白髪頭はぐったりと地に伏せたままだ。

「どっか医者のところに担ぎ込んだほうが良いだろうな」

「おぬしもめいっぱい押さえつけたのぅ」

「悪かったな。加減なんかできなかったよ」

 見上げると、史琉は口許を歪めて、前髪を掻き上げた。

「鎮台でも警察にでも通報がいっていたら早いんだけどな」

「いえ、うちの社で手配しますよ…… とんだ大失態だぁ」

 神主はとほほと呻いている。

 人だかりが騒めき、ほろほろ解れていく。

 その中で、カシャン、と乾いた音が聞こえた。

 はっと顔を上げる。すぐにその音の源は見つけられた。

 カメラだ。

いつき!」

 大声で呼ぶ。

 珈琲色の三揃いの背広を来た青年が、片手をあげてきた。

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