22. おかしなおとこ

 長着の襟を伸ばす。袴の裾を整える。編んだ髪の先をそっと肩の前に置く。右手首を顔の前に動かすと、甘ったるい匂いがした。


 息を詰めて、北向きの部屋の木の扉を叩く。

 中から聞こえた返事におかしな声が出そうになって、倖奈ゆきなはさらに息を詰めた。


 こわごわ入った部屋の中は、奥の机の前に座った史琉しりゅうがいるだけ。

「……皆さんは?」

「訓練中だ」


 書類から顔を上げ、彼は応えてくれた。

 すこし長めの髪が、銀縁の眼鏡の上で揺れている。濃紺の肋骨服は襟元だけ緩められ、白いシャツが覗いている。同じく白い手袋は揃えて、官帽と並んで机の端に置かれていた。


「監督は律斗りつとに任せてあるが、そろそろ終わる頃合いだろうな」

 そう言って、目を細める。

「新しい着物か」

 ほっと息を吐き出して頷く。

「この間出かけていた時にね、夏の着物を仕立ててくれた人にまたお願いしてきたの」

「そうか」


 相槌。心臓が跳ねる。


「変…… じゃなきゃいいのだけど」

「好きなものを選んだんだろう」

「そのつもり」


 と言って、視線を落とす。

 着物は、無地の鬱金うこん色。袴は、苔の緑。

 実は中も新しい襦袢なのだが、そこまで見えていたら大変だなと思っていたら。


「やっぱり、そういう色が好きなんだな」

 彼は、くくく、と喉を震わせている。

 頬が熱くなる。

「だって…… その」

「なんだよ」

 史琉がさらに目を細めるのに、また心臓が跳ねた。


「夏に着ていた色は、派手じゃなかった?」

「そんなことはない。年頃らしい色だと思ったんだが。まあ、いいさ。好きな物を着られるなら、それが一番だ」

「うん」


 ありがとうと小さく呟いて、彼と机を挟んで向かいあって。抱きしめすぎて曲がってしまった書類を差し出した。


「顔、まっかだぞ。熱でもあるのか?」

 定例のそれを受け取りながら、問われ。

「……きっと」

 正直に答えたら、彼の顔が険しくなった。

「違うの、なんでもないの」

 開いた両手を顔の前で振る。甘ったるい香りが空気の中に放たれていく。

 微かに史琉は眉を寄せた。


「なんか匂うな」

「その…… 香水を」

 細くなる息で応じると、彼は瞬いた。

「おまえでも付けるのか」

可笑おかしい?」

「分からん。最近はいろんな化粧があるな」


 今度の笑いは、ははは、という軽やかなもので。ぎゅう、と胸が締めあげられる。


「いつの間に手に入れたんだ」

「昨日ね、この着物を作ってくれている人と一緒に出かけてきて、その時に」

「楽しかったか?」

「ええ。教えてもらったカステラを食べてきたわ」


 すると、史琉は目を丸くした。

「食べたのか?」

 え、と呟いて、倖奈も目を丸くして。

「美味しかったわ」

 と答えた。

「その、着物を作ってくれている人もね。知っていて。二人で食べてきたの」

「そ、そうか」

 彼の頬はわずかに痙攣ひきつっている。


 倖奈の頬は温度を上げる。実は風邪をひいているのではないだろうか、と両手を当てて、首を捻る。倒れてから閉じこもっていたのに、続けて出かけたのがいけなかっただろうか。

 史琉も額に手を当てている。


「その…… 噂のクリームはどうだった?」

「あ…… 何も塗っていないのを頂いたわ。ザラメはついてたけど」

「……そうか」


 彼の溜め息が空中に逃げる。

「すっかり忘れてた。カステラってばかり思っていたから」

「そうか」

 笑みを向けられて、ほっと息を吐く。

「どんなクリームなのかしら」

「呼び方を聞いた気はするんだが思い出せないな。黒っぽい色で甘いんだというのは憶えているんだが」

「そうなの? 餡子みたいな感じ?」

「いや。洋風なんだよ」

「欧羅巴にも餡子があるの?」

「違う。ああ、本当に思い出せないな。黒というより栗色が近いらしいんだけどな。甘いというのも、こう、舌に残る感じらしくて」


 史琉が、眉間に皺を寄せ、唸ったところに。

「それはチョコレートだろう?」

 唐突に混じった三つ目の声。

 肩が揺れる。


「ああ、おかえり。律斗りつと


 戸口には部隊の副官が立っている。


「悪かったな、ノックもしないで」

 むすっと頬を膨らませて、彼が言うのに。

「問題ない」

 ははは、と史琉は乾いた声を立てた。

「終わったのか」

 問いかけには静かに頷いて、律斗も机の前まで歩いてきた。

 ガシャリ、と軍刀の鞘が鳴る。


「上々だ。次の哨戒の時間まで休憩でいいんだろう?」

 史琉もまた頷いて、二人の視線が壁時計に動く。

「あと一時間か」

「それまでに全部片付くんだろうな」

 律斗が机の上に広がった紙の山を指すのに、史琉はひょいっと肩を竦めた。

「何とかするよ」


 ばさり、と先ほど倖奈が渡した書類も鳴る。


「あの」

 と倖奈が声を出すと、二人に振り向かれた。

「……戻ります」

「ああ。ありがとうな、持ってきてもらって」

 ふっと笑いかけられ、また熱が上がる。誤魔化すために首を振る。戸口に戻って、取っ手に手をかけて、一度振り向いて。

「チョコレートは」

 と言うと、また二人が向いた。

「ああ…… カステラにかかっているんだってな」

 ふわりと史琉は言ったのに対して。

「今度食ってくればいいだろう!」

 律斗の声は尖っている。


 曖昧に笑んで、頭を下げる。

 扉を閉めた後。

「遠慮しないで行けばいいだろう!」

 また律斗の声が聞こえた。




 宛がわれた部屋で、息を吐く。


 狭いが、桐箪笥と背の低い棚しか置かれていない、簡素な部屋。

 棚の上には、薄い紙が積み上げられている。雑誌や新聞の切り抜き――ショールや革靴を合わせた着こなしを見せる写真や、まとめ髪の手順が書かれた記事たち。先日、新しい着物と一緒に届けられた、真希や店の売り子たちからの「おまけの品」だ。

「もっとお洒落しろってことよね?」

 クス、と笑う。


 引出しから用意していたお代を取り出して、立ち上がった。

 肩の上で三つ編みが跳ねる。その先に最近つけるようにした細いリボンには、気付いてもらえていない。



 十月になった空は、さらに透きとおり、あおい。



 玄関で、両脇に本を抱えた泰誠たいせいと出くわした。

「お出かけかい?」

「着物を仕立ててくれた人にお代を払いに行ってきます」

 手を振って、門の外へ。

 出たところで。



 カシャ。



 耳慣れない、乾いた音がした。

 瞬く。通りに居合わせた誰もが見回す。


「カメラだ」


 その一言に続いて、「あれが」とか「怖いな」という声が聞こえた。

 極力流れは止めぬように動き続ける人たちの中で、一人、電柱によりかかって立つ青年がいる。


 二十歳をいくつか越えた頃合いだろう。

 中折れの帽子をかぶり、綾織の三揃いの背広を着ている。首から下げている大きな四角、あれが『カメラ』だろう。


 その彼と目が合った。

「こんにちは」

 にっと白い歯を見せて、彼はやおら歩み寄ってきた。

 一歩、退く。倖奈の二歩目より早く、彼が正面に立ってしまう。

「やっとお会いできたよ、フロイライン」

「ふろ……?」

お嬢さんフロイライン


 顔中に人懐こい笑みを浮かべたまま彼は言った。

 まじまじと見上げる。その首を持ち上げる角度が史琉を見上げる時と同じで、腹が立つ。

 唇を噛んで、ぎゅっと前だけ向いて、すっと横を抜ける。


「ちょっと、待ってよ」

 後ろから声がかかる。

「お話しできないかな?」

 つい、振り向いてしまう。

「出かける用事があるんです」

「じゃあ、その後でいいからさ。僕と付き合ってよ」


 ニコニコしたまま彼は言った。


「やっと会えたって言っただろう? 次いつ会えるか分からないから、簡単にさようならできないんだ。分かる?」


 狭い歩幅で隣を歩いてくる男をぎゅっと見上げる。


「君と言う人に辿り着くまでに一ヵ月半。そして、鎮台からいつ出てくるのかと待つこと三日。この気持ち汲み取ってくれるかい、フロイライン?」

「知りません!」


 叫んで、やってきた路面電車に飛び乗った。その中まで彼は付いて来る。

 座席に腰掛けた倖奈の隣に座ると、すっと腕まで伸ばしてきた。

 ずしり肩に乗っかってきた腕に、ぞわわ、と背筋が震える。


「フロイラインはいい匂いだねえ」

「そ、そう、ですか」

「細かいところまで気を遣っている女の子は好きだよ」


 鉄道駅近くの停車場で降りても、まだ一緒にいる。 いったいどこまで、この風呂の男はついて来るつもりなのか。

 馴染みの服屋の入り口も、一緒にくぐってきてしまった。


「新しい着物を買うのかな?」

「いいえ」

「そうなの? 折角だからもう一枚」

「結構です」

 キット見上げる。この見上げた時の感覚が、本当に癪に障る。


 奥からやってきた真希は目を丸くしている。

 顔見知りの三人組は手を叩いていた。


「あらあらあら。素敵な男性を連れているのね!」

「ここに連れてきちゃうぐらい親しいのねぇ」

「次の着物もオネエサンが気合を入れて見立ててあげるわ」


 きゃいきゃいと三人に囲まれて、彼は鼻の下を伸ばしている。


「ねえ。アレじゃないでしょ?」

 親指でぐいっと示しつつ、真希だけは溜め息を吐いてくれた。

「こんな軟派ナンパなの、あんたらしくない。

 軍人だって言ってたし、違うよね。あいつ、どっかのサラリーマンっぽい」

「そうなのかなぁ……  ずっと付いてきてて困ってるんだけど」

「あんた一人で追い払えないなら、あたしが言ってやろうか?」

「ありがとう。でも、何とか自分で言ってみるわ」


 倖奈と真希でまた溜め息を吐いた後。

 いつもより高い声に見送られて、外に出る。


「御用はこれだけかな?」

 風呂の男が笑う。

 倖奈は眉を寄せて、見上げた。

「笑ってくれないかなぁ……」

 とほほ、と彼は肩を落とす。

「折角の可愛いお顔が台無しだよ、フロイライン」

 それでも黙って睨んでいると、さすがに風呂の男も表情を改めてくれた。


「少しお時間を頂けないかな? 話を聞きたいんだよ」

「……どんな?」

「八月の末の話だ。夜中の大路に突然桜が咲いたが、翌朝には何も残っていなかった――これを成したのは君なんだろう?」


 ドクン、と心臓が跳ねる。また一歩退く。彼はキリリと引き締まった口元で続けた。


「鎮台にいる『かんなぎ』は不思議な力を発揮する人たちなんだというのは知っているよ。そして、その力で魔物を祓っているのだいうのも一般常識だ。

 その上でね。『かんなぎ』とはどんな人たちなのか、この先どんなが期待できるか。そういうことを僕はまとめたいんだよ」


 耳の奥が煩いのに、風呂の男の声は真っすぐに届く。


「最終的にはね。『かんなぎ』がいれば軍隊はいらない、と言いたいんだ」

「軍、が?」

「そうだよ。あんな野蛮な集団はいらない」


 はっとわらって、彼は口の片端を上げた。


「君だって知っているだろう? 周囲の被害に無頓着な連中が軍隊だよ。あの晩、自動車で壊された民家もあるんだよ。それ以前にだって、物を壊したり人を死なせたり。

 魔物との戦いだったから仕方ないと言うのが奴らの建前だが、本音はそうじゃない。戦うという形で暴力を振るう、しかも数に任せて乱暴な行為に出るのが奴らだ。表面はどんなに取り繕ったって、結局は人でなしなのが――」

「――史琉たちはそんなじゃない!」


 叫んでから、両手で口元を押さえた。

 そろり、と風呂の男を睨む。彼は両手も上げた。


「ああ、悪かったよ――君にとっては、憎からぬ人たちなんだよね」


 ふう、とそのまま伸びをして。風呂の男は笑い直す。


「そういうわけでね。魔物をたおす集団は軍以外に考えないかを調べたいんだよ。ってことでちょっとお話しない?」


 倖奈も両手を下ろし、首を振った。


「せめてお名前くらい聞かせていただいてからじゃないと」

「それもそうだ」


 ぽん、と手を叩いてから。彼は帽子を脱いだ。


「僕の名前は遠郷えんごういつき。よろしくね」


 右手を差し出される。瞬いていたら、すっと右手を持ち上げられ、握られた。


「魔物と軍に関することを専門にしている新聞記者だ」

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