16. 暗闇の中ひとすじ(1)

 笛の音が響く。濃紺の一団が駆け抜けていく。

 路面電車の走らないこの通りはさほど広くない。日暮れ時、広さに見合うように、行き交う人の数はさほど多くなかったはずだが、人だかりができている。

「この先にまた出たらしい」

「魔物ってのはいなくならないものなのかねぇ」

 騒めく中で聞こえた会話に、首を巡らせたが、言葉の主は判らなかった。


――どうしよう。


 倖奈ゆきなは、手首に薄紫の巾着の紐をかけたまま、ぎゅっと松葉色の袴を握った。

 今目の前で怒号を上げている軍人の肩章を見るに、今ここに集まっているのは鎮台の第四部隊らしい。

「通りに人とくるまが入ってくるのは止めたぞ!」

「魔物が動いて周辺が戦場となる可能性あり!  この一帯の人間を退避させろ!」

 彼らの声と軍刀に、人だかりが通りの反対へと急かされる。

 混じっていた倖奈も例外ではなく。

「おまえもさっさと行け!」

「あの、わたしは……」

「言い訳は聞かんぞ」

 ぐいっと肩を押され、『かんなぎ』だと名乗ることすらできない。

 首だけ回して向こうを見れば、黒い影がずるりと宙を這ってきている。

「一部、こちらに移動してきたぞ!」

 悲鳴が上がる。靴音が響く間隔が早くなる。

「おまえも行った行った!」

 背中を押されるままに進まされていたその傍を、ごお、と焔が抜けて行った。

 わあ、と声がいくつも上がる。

常盤ときわ!」

 踏み留まって、顔馴染みの青年の技を思い出して、叫ぶ。

 傍に立つ軍人も、あ、と叫んで首を巡らせた。

 逃げる人たちと入れ替わるように、和服姿の人たちが走ってくる。

「ようやく『かんなぎ』のおでましか」

泰誠たいせい!」

 叫ぶと、海松茶の小袖を着た、ぽっちゃりとした青年が手を振ってくる。

 倖奈の後ろにいた軍人は、彼らの先頭を走っていた男に寄っていき。入れ替わるように泰誠がぱたぱたと駆けてきた。

「やあ。出かけてたんだよね」

 背中を叩かれる。

「どうする?」

「できることがあるなら一緒に行く」

 両手を握りしめて呟いたが、泰誠の後ろからすっと出てきた常盤は眉間に皺を刻んた。

「おとなしく戻れ」

「でも」

「何ができるっていうんだ。花を咲かせたところで、魔物は消せない」

「でも、道を塞ぐことはできるわ」

 先日の朝顔を胸の裡にもう一度咲かせて、見上げる。

 常盤は一重の瞳をさらに細くして唇も曲げたが、泰誠は手を打った。

「ああ、いいかもね。今出ているのは、小さいやつの群れなんだろう? それこそ蜘蛛の巣みたいに引っ掻けることができるかも」

 にこっと笑って、泰誠は倖奈の肩をまた叩く。

「あそこの百日紅さるすべりは?」

「……もう咲いているけど」

「もっと満開に近づけてあげられるでしょ?」

 言って、彼は首を傾げた。

「と言っても、こっちまで来てないなら意味ないか。もっと向こうで出たんだっけ」

「銀行の四つ角だと言っていたな」

「その中からこちらに流れてきてるのもいるって言ってた」

「今燃やした分はそういうことか」

「固まられているより、ばらけているほうが対処しやすいかな?」

 泰誠の溜め息を背に、常盤が通りの北へと走っていく。

 しばし後に、また赤い光。

 焔は確かに黒い靄を塵へと変えていっているのだろう。

 それから逃れられても、濃紺の肋骨服が追いかけてきて、斬り伏せているに違いないと思ったのだが。

「その魔物! 止めて~!」

 赤い光を背に、叫びながら近づいてくる人に、目を丸くする。

颯太そうた!?」

「倖奈ぁ~! そいつ、そいつだって!」

 彼の何十歩も前の宙を滑る黒い靄に、あ、と呟く。

 泰誠が肩を竦めて、一歩出て。

 バチリ、と雷が鳴る。ぽん、と靄が弾ける。

 その場所まで走ってきて。

「は~、良かったぁ」

 ぜえ、と膝に手をついて彼が言うのを、泰誠が首を傾げる。

「……何やってるの?」

「え? 魔物を追いかけてました」

「うん。それは分かるんだけど。なんで、主部隊から逆走してきてるのかなって」

 半目になって見遣る泰誠に、颯太が一歩退く。その後ろから、また一人、肋骨服を着た少年がつかつかと出てくる。

「僕らは軍人ですから。魔物と戦うのは当然でしょう?」

「いや、そうじゃなくてね。部隊は統一して動くのが大事だよ、っていうね」

「その魔物が、群れからはぐれて飛んで行ったのを追いかけてきたんです。あ、消していただいたのは、ありがとうございます」

「うん。どういたしまして」

 ふっと泰誠は肩を落として、視線を動かして。

「ああ…… 君らは第五部隊――柳津大尉のところなのか」

 言った。倖奈も彼らの肩章を見る。

 それから、もう一人の少年が、いつも第五部隊で見かける顔だと思い出した。

――颯太と一緒のところを何度も見た人。図書室で魔物を追い払った時にもいた人。

「それが何か?」

 肩を尖らせて、彼はやや背が低い泰誠を見下ろす。

「うん。今の哨戒部隊は第四部隊って聞いていたから。君たちはどうしてここに?」

「外出です」

「……門限に遅れてそうだけど」

 懐中時計を取り出して、目を細めて。泰誠も負けていない。

 少年と彼の視線ががっちりと噛み合う。

 先に息を吐いたのは、泰誠だ。

「まあ、いいや。それで? 今追いかけてきた魔物は、何処から?」

「あっち!」

 答えたのは颯太。ぶんと腕を振って、先ほど常盤が走っていった方角を指さす。

「……君、報告の仕方を習いなさいね」

 泰誠がもう一度溜め息。

 颯太が項垂れる。

「何を落ち込んでいるんですか」

「えー、だってさー。かいー!」

「情けない声で呼ばないで、本当に」

 二人が言いあう、その向こうの空気の動きに。

「あ」

 と呟く。

「また飛んでくる!」

 倖奈が叫ぶと、三人とも振り返った。

 奇声をあげて、少年が軍刀を振りかぶって、太い音を響かせた。

 今度は先ほどより数多く飛んできていたらしい。

「そっち! 斬って!」

「うああああ! 菜々子ななこぉ!」

 颯太と櫂の振り回す刃の音が続く。

 泰誠もまた、あちらこちらと顔を向けて、掌を向けている。

「多いなぁ……」

 ばちん、と 雷が弾ける音に硬い靴音がたくさん近づいてくる音も混ざる。

「そっちに塊が動いて行くぞ!」

 聞こえる声に、げえ、と颯太が呻く。

「もしかして、角のところにいた蚊柱みたいなヤツかな!?」

「ああ…… 小さいのがやたらと固まってたよね」

「問題の群れだね。刀で斬り伏せるのは難しいだろうに、常盤は焼いちゃわなかったのかな」

 櫂と泰誠が呟くのに、倖奈も肩を縮こまらせる。

 周りにはまだ細かい靄。ずるっと傍に寄ってきた一つを、泰誠がまた弾け飛ばす。

 飛んでいった先には、百日紅。

「そうか」

 紅の花が夜の気配の中で揺れている。

 その向こうから、黒い靄の塊と濃紺の人たちがどんどん近づいてくる。

 ぎゅっともう一度手を握って。ばっと身を翻し、幹に飛びつく。

 色がさあっと鮮やかになる。

 黒い渦巻は、百日紅の木に突っ込んでくる。そのまま、弾けた。

 ばあ、と黒い欠片が方々に散らばる。

「一個ずつだ! 焦らず当たれ!」

 掛け声に応という声が続く。

「鎮台に伝令! 魔物が市中に分散!」

「家から出るなと触れて回れ!」

 石畳を打つ革靴の音がガンガン響く。広がる。

「倖奈、どけ!」

 常盤の声に、その場にしゃがみ込む。頭の上を、ごお、と焔が駆ける。

「そっち! そっちにも行った!」

「俺はぁ! 勝ーつ! 絶対勝つ!」

 少年の叫び声に、颯太の雄叫びが重なる。

「ああ、もう! 仕方ないぁ!」

 泰誠も、手の甲で汗をぬぐって走り出す。



 取り残された。



 辺りは静まりかえっている。

 息を深く吸ったところで、ぽつん、と滴が葉を弾いた。

「雨だ」

 頬にも、額にもそれを受けて呟き、空を見上げた。

 真っ暗だ。

 通りにはガス燈がぼんやりと灯っていても、走っていった人たちの姿は見えない。

 ぽつん、ぽつん、と雨粒が顔に当たって落ちていく。


――魔物は、花に当たって散らばっていった。


 するりと落ちてきた紅の花びらは、石畳の上で湿った音を立てる。

 耳の奥が煩い。喉の内側にせり上がってくるものを押さえようと、両手を口に当てた。

 きょろきょろと左右を見る。

 動いているのは雨に揺らされる葉だけ。

 誰もいない、何もない。

 その中で、目の前に、ゆらり、と黒い靄が細く伸びてきた。

 咄嗟に巾着を振り当てると、靄はまた千切れる。

 散らばる。

 消えることなく、風に流されていく。


――ほら。たおせない。


 かつん、と石畳を蹴って走り出した。

 がむしゃらに腕を振る。前髪が顔に貼りつき、小袖の肩が湿って重くなっても、まだ進む。

 追いついて、また巾着を振り当てて。

 またしてもゆらりと逃げたそれに、もう一つ影が寄ってくる。

 息を呑む。

 一歩下がったら、さらに後ろへと腕を引かれた。

 ふわりと浮いた体の前に、濃紺の背中が立つ。

 どさ、と顔をその背にぶつけた。

 刃が空を斬る音が一回。

 そして、数瞬の静寂。

 は、と息を吐いて、顔を上げる。

 肩越しに振り返る人と目があった。

史琉しりゅう

「なんでここにいるんだ」

 見下ろす人の官帽の端から滴が零れる。

「寮にいるものだと思っていたのに。……って、これは俺の思い込みか」

 ゆるく頭を振って、彼は右手の軍刀を握り直す。その彼の肋骨服の袖の端を右手で掴む。

「史琉」

「なんだよ」

 呼ぶと、彼は目を細める。

 体の芯が、ずき、と痛む。

「やっぱりやくたたずなの」

 痛むまま吐き出すと、彼の眉が跳ねた。

「……必要以上の卑下はいらない」

「でも」

 ぎゅ、と指先に力がこもり、袖に皺をつける。

「わたし、余計なことをしたのかもしれない」

 首を傾げられる。

「なにもしなければよかった」

 唇は動き続ける。

「魔物が」

「出たんだってな」

「あっちこっちに飛んで行っちゃったの」

「ああ…… そういう報告だな」

「わたしが…… わたしが花を咲かせたから!」

 左手でも史琉の袖を掴んで。

「魔物は花を嫌うの、知っていたわ。だからそこから逃げるの。そう、気づかなきゃいけなかったのに」

 なお、叫ぶ。

「わたしがいけないの、やっぱりなにもできないのに、おとなぶって……」

 不意に。

 唇に何かが触れた。

 瞬く。

 目の前には、眦に皺を寄せた顔。

「少し黙れ」

 離れていったのは、史琉の左の指先。

 白い手袋で覆われた手を、彼は自分の口元にも当てた。

「勢い任せに喋るな。黙って、話すべきことをまとめて、それからにしろ」

 するりと袖を離してしまった指先を、己の口元にのせる。

 そこは、熱かった。

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