10. さあ、牙を剥け(1)

「着てくれたんだ!」

 店に入ると、真希まきが両手を広げて迎えてくれた。満面の笑みに、倖奈ゆきなの頬も緩む。


 興奮が収まってから改めて見て、届けられたのは、真夏に着るための麻の薄物だと知った。

 それらの新しい着物をしまう際に、桐箪笥の中を全て改めて。擦れたものや汚れの目立つものは捨ててしまった。

 残ったのは白、それも半襟や襦袢といった類ばかり。だが、どれも少しずつ織や厚さが違うのだと気が付いて、気持ちが浮き立った。

 今日は、その中から白い木綿の線帯レースの襦袢を選び、輪模様の小袖と袴を合わせた。


「袴、適当に選んじゃった」

 ペロリと真希が舌を出すが、倖奈は首を横に振る。

「大丈夫。気に入ったわ」

「襦袢との組み合わせもいい感じ。似合ってんじゃん」

「どうもありがとう」

 勧められて、一番道に近い土間に置かれた椅子に腰掛けた。土間の広さを埋めるように長椅子はいくつも並べられ、腰を降ろしている客も大勢居て、かなりざわめいている。

 冷えた麦茶が差し出された後、真希が隣に座った。

「じゃあ、早速」

 渡された伝票を見て、僅かに目を瞠る。

 分かっているのかいないのか、真希は笑顔のままだ。

「次は、来月に単。秋冬に袷を買ってね」

「ええ!?」

「もう張り切って生地を探しているから。黄色なのはそのままにして、模様が違うの探してる。まるっきり一緒だとつまらないでしょ?」

「そ、そうね」

「単衣は綿ね。袷は毛平織モスリンって考えてる。平織ってね、染め物がきれいに出るんだ。だから、思い切って柄物にしちゃおうか?」

「う、うん?」

「あー。柄物は一番外に着る羽織にしておくってもの手ね。倖奈はどうしたい?」

「ど、どうかしらね?」


 そんな会話を交わした後、懐にしっかり抱えてきた財布から札を取り出して、支払いを済ます。それを奥に持っていく真希の背中を見送ってから、首を捻った。

 単と袷を買うことは決定事項なのだろうか。もちろん、倖奈としては厭な話ではない。むしろ、あの心地をまた味わえるのかと嬉しいくらいだ。

 だが、しかし。また今日と同じだけの出費なのだろうか。

 高くなるのだろうか安くなるのだろうか。お金がどれくらい必要になるものなのかという見通しが持てない。こんなときは、余計に用意しておくに越したことはないのだろうか。

 頭の中であれこれと計算して。ぽつんと思った。

――お金って、買い物するとすぐ無くなるのね。

 鎮台で暮らしている中で気にしたことなんかなかった。ただ、新聞の連載小説に出てきた下町のおかみさんが「お金がない」と嘆いていたのを思い出す。

――きっと、こんな悩みよりも、もっと大変なんだろうな。


 溜め息を吐き出すと、戻ってきていた真希に笑われた。

「今、めちゃくちゃ考えてたでしょ」

「そうね」

 微笑んで。

「次も真希から買うために、お金を貯めておこうと考えていたわ」

 言うと、彼女は頬を染めて、目を逸らした。

「あんたってねえ……」

 その様子にぷっと噴き出す。真希もまた笑う。

「じゃあ、八月に単。九月に袷と秋冬用の袴。作るからね、絶対買ってよ」

「袴も!? ……うん。分かったわ」

 ぎゅっと両手を握り合って。それから、外に出た。



 手を振って別れ、通りを歩き始める。

 日差しが眩しい。

 色とりどりの、行き交う人々の袖と裾が翻る。

 自分の揺れるおさげ髪と黒漆の草履の立てる音に、口笛を吹きそうになった。

――美波が、お洒落が好きって言った気持ちが分かる。

 もっと早くに気が付いていれば良かったと思う。

 帰ったら、今日は魔物や天気の話じゃなくて、お洒落の話をしてみよう。着物の柄、布地だけでなく、形のこと――西洋のドレスのことでもいい。もしかしたら、男物の話にも詳しいかもしれない。

 軽い足取りで向かう先は、路面電車の停車場。鉄道の駅の前のところだ。


 乗り場は、道より一段高く設けられている。

 今、そこには誰も立っていない。

 倖奈は首を傾げた。昼間、車輌はひっきりなしに来るが、誰も待っていないということはない。ここは街で一番混む場所なのに。何故誰もそこで待っていないだろうと考えながら、近寄って行こうとして。

 ああ、と思った。


 臭いのだ。


 乗り場の標識の下から、形容しがたい悪臭が漂っている。

 人波はそこを裂けるように別れて流れていた。停車場に行きたいだろう人たちは、何間も離れたところで顔を顰めて立っている。

 倖奈もそこから先に歩み寄るのを止めて、両手で鼻と口を覆ってから目を凝らして、標識のたもとに人が座り込んでいるのを知った。

 袖は肘まで、袴も膝までしかない、中途半端な上下を着ている。その布地は泥と日焼けのせいか、奇妙なまだら模様になっている。下駄もおざなりに履いているだけで、とれかけた鼻緒は土色。脛もまた泥だらけで、髪は埃で真っ白だ。

 そこまで確認して、踵を返そうとして。

「おおい」

 彼が顔を上げた。視線が絡む。

「おおい、おおい。そこのお嬢ちゃんよ」

 間違いなく、呼ばれている。一歩退く。

「逃げてくれるな…… 傷つくではないか」

 大きく見開かれた瞳。情けなく垂れ下がった眉。

 ずきりと胸が鳴ったので、そろりと段を登った。

 片手は鼻に当てたまま、正面に立つと、彼――そう、少年だ――は、笑った。

「随分な力を持っているのう」

 真っ黒な瞳がまっすぐ覗いてくる。見返して、ごくり、と喉を鳴らした。

「何のこと?」

「おぬしの力じゃよ。『かんなぎ』なんじゃろ?」

「どうして分かるの?」

「そりゃあ、分かる。特におぬしのように、力ある存在はな。何ができる?」

 口を開きかけて、噤む。答えていいのか、と眉を寄せた。

「なんじゃ、言ってくれぬのか」

 はああ、と肩を落とされて、眉間にますます力が入る。

「だが、心配ないな。言ってくれんでも、見せてもらうことはできるかもだな」

 ニヤニヤ笑った彼は首を振って、視線を動かした。

 その先からは、ゴトゴト揺れる路面電車の車輌が走ってきている。

 さらにその後ろには、黒い影。どんどん大きく膨れ上がっていく、塊。

「魔物だぁ!」

 誰かが叫ぶ。わっと声があがり、人波がどっと動いた。

 膨れ上がったそれは、今、車輌より大きくなっていた。伸びた鋭い爪が、車輌を掴む、引っ張る。

 中から悲鳴が上がる。

「まあ、魔物は物を壊すことはないから、乗っている限り、命を取られることはなかろうて」

 ふっふっと少年が笑う。

「とは言え、生きた心地はしないじゃろうな」

「そうでしょうね」

 車輌は満員に近い。魔物に揺らされて、転んだ人もいるようだ。運転士は把手ハンドルにしがみついて何かを叫んでいる。

 唇を噛む。

「それ、出番じゃ」

 笑い声。

 振り向くと、また視線が合った。

「おぬしならあれを消せる」

「私の力は、魔物を消したりはしないわ」

「それは思い込みというものよ」

 少年は目を細めた。

「最終的に、魔物を祓う、ということに繋がるのが『かんなぎ』の力じゃ。深く考え過ぎることはない。おぬしの力をそのまま使えばいい」


――私の力。


「どうじゃ? 何もできぬとは言わぬだろ? おぬしのできることをやってみろ。魔物にぶつけてみろ」

 唇を噛む。口の中に僅かに錆びた味が広がった。

 見回す。人が去った通りに残っているのは、満開にはまだ遠い芙蓉。


――花を咲かせるだけで、おまえは十分なんじゃないのか?


 いつだったろう。彼がそう言ってくれたのは。

 そこにいないはずの、濃紺の肋骨服を着た背中が見える。戦うことに迷いのない、彼の背が。

――史琉しりゅう。あなたなら。

 刀を抜くのだろう。斬り伏せるのだろう。迷うことなど、ない。

 一歩踏み出す。車輌に近づく。

 魔物の無いはずの目がこちらを向いた気がして、肩を揺らす。

 だが、さらに踏み出して、魔物に一番近い木の前に立って。

「咲いて!」

 叫んだ。

 ふわりと香りが立つ。次から次へと開き、花びらが舞っていく。

 それらは一気に魔物の口に吸いこまれていった。

 のけぞった塊が吠える。

 声なき声は旋風となって、通りを荒らしていく。

 目を閉じ、耳を塞いで、それが通り過ぎるのを待つ。

 そろりと目を開けると、車輌はそのままに、魔物が通りの向こうに去っていくのが見えた。

「やった……」

 ぼっと頬が熱くなる。

 ガタンという音に見遣ると、車輌のドアが開いて、人々が転がり出てきていた。それらの人々は、魔物が去った方とは逆へと走っていく。

「追い返したのう」

 見向くと、ニヤニヤ顔の少年が近寄ってきていた。

「見ていたの?」

 眉を寄せて問うと。

「無論」

 目尻に皺を寄せて、少年は体を揺らした。

「花を咲かせる、か。長く生きてきたが、そんなことができる御仁には出会ったことがないぞ」

 瞬いて、彼の顔を見る。

 日に灼けているが、形良い目鼻立ちだ。十五、六といった年頃だろうか。そのわりには老いた口調だ。さらに「長く生きてきた」などと言われて、何と返せば良いのやら。

 黙って、両手で袴を握りしめる。

 彼はにやにやと顔を寄せてきた。

 うっと唸って仰け反る。

「おぬし、名は?」

「……倖奈です」

 答えてから、顔を顰める。彼は思いのほか白い歯を見せて笑った。

「わしは、シロじゃ。よろしく頼む」

 がしっと手を握られて、ブンブンと振られる。

 掌にじゃりじゃりした感触が残ったので、見れば、砂がいっぱい付いていた。

 袴にもざらざらと付いていて、一気に肩が重くなった。

 さらに肩を叩かれそうになったので、慌てて身を引く。

「嫌がられておるのう」

 ふう、と息を吐いてから、彼は魔物が去った方を指さした。

「まあ、よい。倖奈よ、追うぞ」

「……追う?」

「当然じゃろう。行った先でまた暴れておるに違いないではないか」

 確かにそうだ。だが、完全に祓うことができるわけでもないのに、倖奈が行って如何すればいいのだろう。

「まあ、なんとかなるじゃろ」

 見透かしたように、シロが言う。

「ああ、そうじゃ。わしも一応『かんなぎ』じゃ」

「……一応」

「それ行くぞ」

 ガラリガラリ下駄を鳴らして、彼は歩き始める。

「はようせい」

 ぶんぶんと首を振ってから、慌てて追いかけた。


 それにしても、臭い。

 由々しき問題だ。

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