09. やっぱり見た目から

 目に眩しい着物は、入口に程近い衣桁にかけられていた。

 流れる雲と翼を広げた鶴が大きく描かれているその着物の前に立ち、じっと見上げる。

「それ、婚礼用の打掛ね」

 かけられた声に振り向けば、同じくらいの年頃の少女が立っていた。

 髪を後ろで一つに縛り、杏色の帯を締め桃色の襷をかけている。着物が、紺地に金平糖のような色合いの水玉が弾んでいる紋様だと見て取ってから、あばたの浮いた顔を見た。

 目が合うと、にやっと笑われる。

「打掛が要るの?」

「違うわ」

「なんだ。熱心に見てるから。てっきり嫁入り前のお嬢ちゃんかと思ったのに」

 しゅんと少女は肩を落とし、倖奈ゆきなも眉を下げた。

「ごめんなさい。歩いていたら、この着物が見えて」

「まあ、うちの商品が気になってくれたっていうのは、嬉しいけど」

 そうか此処は服屋か、と倖奈は改めて店内を見回した。

 入ってすぐの間には、所狭しと、華やかな着物のかかった衣桁が並んでいる。その合間を縫って置かれた棚には帯紐や半襟がやはり数多く並べられている。

 土間は通りから奥へ奥へと延びていて、それに沿うかたちで、座敷があるらしい。賑やかな話し声が響いてきている。

「奥が気になる?」

 訊かれ、笑みを返す。

「とても賑やかね」

「お陰様で繁盛してますからね! 今も何人か、反物を選んだり採寸したりしてるお客さんが来てるし」

「一から生地を選ばせてくれるのね」

「そりゃそうさ。……なあに? あんたも、新しい着物が欲しいの?」

 次の問いには、首を傾げる。

「どうかしら? もしかしたら欲しいのかもしれないけれど」

「もしかしたらって何さ」

 じろじろと顔を見てから、彼女はぷっと吹き出した。倖奈は少女に向き直った。

「あなたは、ここの店員さん?」

「そうよ。売り子でもあるし、着物を縫う針子でもあるよ。だから、着物が欲しいって思っている人はみんな、お客さん」

 少女は、どんと胸を叩く。

「押し売りもしちゃうわよ」

「そうなの?」

「そうよ。じゃあ、早速。あんたのその服、かなり着古しているでしょ。新しいの、どう?」

 言われ視線を落とす。視界に入った、くたびれた袴。ぎゅっとそれをつまんで持ち上げて、苦笑いを見せた。

「婆臭いって言われたの、この服」

「そりゃそうだ。あんた、いくつ?」

「十八歳です」

「あたしと一緒!? それが何でそんな色着てるのさ。地味すぎる!」

「このほうが年上に見えるかなって思って」

「いやいや、逆効果でしょ」

 ぱたぱたと手を振って、彼女も首を傾げた。

「年上に見られたいの?」

「……うん」

 呟いて、視線を落としたが。

「なんでか、は訊かないけどさ」

 声に顔を上げる。針子だという少女はにやっと口の端を上げた。

「あんたを大人っぽく見せる服を見繕えばいいの?」

「そうね」

――見た目だけ変えたって駄目なのに。

「せめて見た目だけでも、大人になりたいわ」

 こくりと首を縦に振る。

「分かった」

 少女の笑みが深くなる。

「まずはお客さんが気に入ってくれるのが第一。だから普段なら、先にどんなのが好きか訊いてるんだけど。あんたにそういうのが無いのなら、あたしが好きなやつを着てみてもらってもいい?」

 倖奈はもう一度瞬いた。

「あなたが好きな服?」

「そう。あんたが似合う色を選ぶ自信があるよ。どう?」

 じっと視線を交わす。輝く瞳の奥の人懐こさに、自然と頬が緩んだ。

「お願いできる?」

 すると、彼女はぽんっと両手を叩いた。

「もちろんよ、お客様」

 ぐいっと腕を引かれる。

「じゃあ、奥の座敷へどうぞ。気に入ったら、買っていってよ」

「え、待って! ……今、お金を持っていないわ」

「じゃあ、見ていくだけでも! 次来た時に買って」

 あははと笑われて、くすくすと返す。

 奥に進む中で、少女は真希まきと名乗った。

「あたし、この店で働いてもうすぐ一年なんだけど。お客さんと話して一番気に入っていただきそうなのをお勧めするってのが旦那さんや売り子のあたしたちの信条なんだ」

「素敵ね」

 土間を挟んだ反対側に昼顔の咲く庭の見える座敷に上げられる。そこには桐箪笥と鏡台が置かれていて、鏡の斜め前に座らされた。

「ここ、あたしが普段縫い物してるところなんだ」

 言って、真希は桐箪笥から十枚近く小袖を出して並べた。

「自分じゃ似合わないって分かってるんだけどさ。どうしても好きで作っちゃうんだよね」

 どれもこれも、淡い柔らかな色合いだ。

「こんな色、着たことないわ!」

 思わず声を上げたが、真希は涼しげな顔だ。

「大丈夫。倖奈は絶対似合うから」

 そのまま彼女は倖奈の後ろに立ち、体の前に支子色くちなしいろの一枚を広げた。

「ほら見てよ」

 と言われ、鏡を見る。息を呑む。

「ね!」

 真希が笑う。

「髪の色も薄いし、色白だし。こういう色でも全然子どもっぽくならないって!」

「本当だ……」

 鴇色ときいろ鶸色ひわいろ、水色、萌黄色と、真希はどんどん合わせてくる。柔らかい髪に馴染む色の着物ばかりを、だ。

「いいじゃん。似合うじゃん。やー、あたしの目ってば確かなもんね!」

「凄いわ、真希」

 きゃーきゃー言っているうちに、側の土間に人が立っていた。

「真希がすごいお客さん捕まえたんですけど!」

「本当だ。こんなに淡い色が似合う人って滅多にいないのにね」

「折角だから、わたしの作ったのも着てみてよ」

 年の頃はばらばらだが、全員売り子だったらしい。

「ちょっと! あたしのお客さんよ!」

 真希が叫ぶが、彼女らはわっと行ってすぐに戻ってきた。

「はい、次はこれ。同じ子でも、模様が違うと雰囲気違うでしょ」

「大きな格子柄より、こっちの千鳥の方が似合いそうよ」

「縞模様も持ってきたよー!」

 皆が座敷に上がり込み、倖奈を取り囲む。この扱いはまるで着せ替え人形だ。


――でも、楽しい。


「柄物もいいけど、絵が大きく描かれているのもいいんじゃない?」

「じゃあ、これは?」

 そうして差し出された一枚に、倖奈は僅かに身を引いた。

 真っ赤な花が大きく描かれたそれは。

――美波が着ているのに、似てる。

 顔が強張っていたらしい。

「こういうのは嫌い?」

 問われ、はっとなった。

「……ごめんない」

 項垂れる。

「いいよいいよ」

 店子たちは相変わらずの笑顔だ。

「気に入らないものを着ても、楽しくないしね」

「それじゃあ、絵付けされてるのじゃなくて柄物から選びましょうか」

「だから、あたしのお客さんだって!」

 わあわあと、売り子たちの手で大量の着物が二つの山に分けられていく。

「倖奈には、黄色が似合うかなー」

 その山の中から、鼻歌交じりの真希が二枚取り出した。

「こんなでどう?」

 一枚は支子色に菱模様、もう一枚は鳥の子色に輪模様の、単の小袖だ。

 どくん、と胸の奥が鳴る。唾を呑みこんで。

「……欲しいわ」

 でも、と眉を下げた。

「最初に言ったけれど…… 今日は持ち合わせがないの」

「うん。承知済み」

 真希は喋りながら、倖奈の肩や腕に巻尺を当てている。

「むしろ、こっちこそ付き合ってもらってごめんね。色白のあんただったら、なかなか出番のない着物でも似合うと思ってさ。みんなも楽しんでたし」

「ええ」

「なんなら、お届けしてもいいんですよ。何処に住んでるの?」

「……鎮台」

 答えにやはり驚かれたらしい。真希が手を止め、顔を覗いてくる。

「鎮台? あんた、軍の関係なの?」

「……ええ」

「ふうん」

 からりと笑い、真希は巻尺を放った。それから帳面を引っ張って、文字を綴り始める。

「女物ばかり扱ってるから、軍人さん相手に商売したことなくってさ。軍に品物届けてもらうの、初めてになるかも。なんか特別なことってないよね?」

「大丈夫、よ。多分」

 くすりと笑いあって、立ち上がる。そして、また店の戸を出る。

「仕上げはしておくからさ。気が向いた時にまた来てちょうだい」

「どうも、ありがとう」

 街の中は、西日が眩しい。蒸し暑い。

 振り返ると、真希や売り子たちが手を振っている。同じく手を振ってから、路面電車に乗り込んだ。



 戻ってまず、居間に顔を出した。夕食前、皆、思い思いに雑談に興じたり、本を読んだりしている。

 奥の窓際のテーブルには美波が座っていて、手招きされた。

「何処に行ってたの?」

 長い睫毛の下から、黒目がじっと見つめてくる。そっとその脇を見遣る。

「……散歩に」

「そう」

 唇を尖らせて、美波は手元に視線を戻した。

 ペラリと捲られたページには、駅で見かけたような洋風のドレスが載っている。

「一度、着てみたいのよね。絶対似合う自信があるんだけど、皆はどう思うかしら?」

「どう思われたいの?」

「それは当然、お洒落に、よ。そうそう、柳津やないづ大尉に帯の自慢をしたら、褒めていただいたわ」

 檳榔子の帯は、よく見れば細かい格子に織られている。練色の着物に映えるそれを撫でて、美波が婉然と微笑む。

 ちくり、と胸がまた痛む。

「美波は、お洒落が好き?」

「そうね。好きよ」

「花柄や、赤い色が好き?」

「そうね…… また急にどうしたの?」

 弧を描いた、紅を佩いた唇から目を反らす。何でもない、と呟いて、自室へと小走りで逃げた。



 その、五日後。

 利休色の風呂敷で包まれた荷物が届けられた。

 中には、店で合わせた二枚の小袖と、松葉色の袴が二枚。袴の裾にはそれぞれ違う刺繍がぽつんと施されている。

 最後に『袴は勝手に選んだよ。全部あんたに丈を合わせてある。着てもらえると嬉しい』と書かれた便箋が出てきた。

「真希、ありがとう」

 頬が緩み、声が零れる。

 そして、はっとなった。

「お代を払っていない」

 どうしよう、と頭を抱える。

――お代! お金! お金って、いつも美波とかとお買い物に行く時、どうしていたっけ? ……ああ、そうか。銀行に行くんだ。

 外を見る。蝉の鳴き声が喧しい。この暑さの中を誰か一緒に来てくれるのか、と頭を振る。ごくりと唾を呑みこんで、立ち上がった。

 通帳と印鑑を携えて、銀行へ。帰りはさらに、現金も含めて、押し抱える。

 一歩一歩を確実に踏み出しながら、自室へ戻り、引出へそれらを仕舞い終わると、どっと力が抜けた。


――一人で、できた。


 次は、このお金をお店に持っていかなければいけない。

 改めてもう一度出かけねば、と窓の外を見る。柵の向こうを路面電車が通り抜けていく。

 また電車に乗って出かけよう。その時は新しい着物を着ていこう。

 考えると、体の芯が熱くなった。

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