2……呪術使いの王女

***


 アケト・アテン王国の中枢、首都カルナヴァルの大神殿は代々の王の居住地である。光溢れる空と広大な大地が見渡せる絶景は、王女であるティティの住まいでもある。


 ――先日までは……の話。


(突然現れた軍事国テネヴェからの軍に、居城は瞬く間に押さえられた。父と母にはまだ逢えていない。王女のわたしだけ捕獲され、王の前に引き摺り出され!)


「さて、我が妹。思う存分叫ぶはいいが、古代の神々に聞こえる。神殿ではお静かに」


 はっと口を押さえた。兄モドキのラムセスの口調が独特の冷たさではあるが、優しくなった。背後の男がちら、とラムセスを見やる。充血しているかの如く赤い瞳。まるで夜の狼。獰猛な気配だが、笑顔は意外にも普通で、拍子抜け。


「背後の狼はおまえのために、呼び寄せた。神殿を追い出されても、商人の妻としてなら、まァ、裕福な暮らしができるはずだ」


(商人の妻?)首を傾げたティティの前で、ラムセスはすっと王座から立ち上がった。


 頭に来る冷静なこの態度。近づくなり、スイと指で顎を引かれた。


「フフ、どことなく、似ている。妹か。やはり兄妹がいる事実はいいものだ」


 ティティは至近距離で兄モドキを睨み上げ、憎まれ口を叩いた。


「どこが兄妹よ。似てないわよ。わたしは平然と侵略を企てる陰険な目はしていない」


(――がつっと顔を捕まれた。面白がられている)


 屈辱を噛み締めたティティに気づき、ラムセスはニィと眼を細めた。


「残念だ。妹でなければ、我が妻にし、神殿に住まわせてやれた。しかし、妹となれば、さすがの俺もそばに置けないし、父と母のように消すも忍びない。なかなか好みの顔をしているが、神の教えには背けないな」


 意味の分からない言葉を並べるだけ並べて、ラムセス王は笏丈をティティに向けた。


「感謝しろ。マアト神の裁きが蔓延る世界に、一人では生きて行くも辛かろう。俺の親友を伴侶として授けてやる。ティティインカ王女、王の厳命を下す。イザーク・シュラウドの妻として降嫁せよ。イザーク。いい加減にティティのほうへいけ」


「すまん、ついつい特等席で鑑賞しちまった。やり取りが微笑ましくてね」


 感情豊かな声が耳に届いたが、言葉が出ない。ティティは眼を瞠って、ラムセスを睨んだ。

「このわたしに、商人の妻になれと? わたしはかのラムセス十六世の第一王女」


「死した王になんの権限もないだろうに」


(――死した? 死……?)憂うティティに気付いたのか、狼がズカズカと歩いて、ティティの横に並ぶ。蹌踉けたティティの肩をしっかりした腕が掴んだ。


「おい、ラムセス。女に嘘は良くねぇ。――生きてるぜ。貴女の両親。俺が逃がしたんだから間違いがない。そもそもラムセスの目的は――おい、大丈夫か」


 ほ……。安堵と緩みを顔に出して、ティティは思わず両手で頬を叩いた。くるりと背中を向けた。敵の前で安堵を見せた、自分への怒りがわき上がった。


(正統なるアケトアテン王国王女たるもの! このままにはしないわ)


 ティティは袖に手を突っ込み、お護りを確認した。こっそり握った石はスカラベと呼ぶ。中に生きた虫を詰めて使うことで、古代神への交渉する媒体になる。


(奥の手、出してやる。誰が大人しく言うことなんか聞くか。もう容赦ナシ。全力で行く。まとめて、スカラベに封じ込めてやるんだから!)


 アケトアテンにおいて、甲虫を使用した宝玉呪術は大切な祭事。男二人に虚仮にされたティティは怒りをぐっとこらえ、ふんと言い放った。


「貴方、わたしの能力を知らないようね。わたしは生まれつきの呪術の能力がある。運命や諱が分かれば、あんたの運命もちっぽけなスカラベに変わるのよ!」


「まさか、おい、ラムセス。この王女、本物の呪術使いか……?」


 イザークがティティを窺ったが、激昂しているティティにはどうでもいい。冥府への交渉の神はネフティス神。助力を願い、精一杯呪文を込めるだけだ。


〝ティ、いーい? 神さま一人一人にちゃんと想いを込めるのよ。必ず、応えてくれるから。でも、何が在っても、憎しみを込めてはいけませんよ〟


 母の優しかった呪術を思い出す。でも今、憎しみを込めなかったら、いつ使うのか。


(わたしはどうなってもいい。――そのための、神が許した呪術力だ)


「やれるものならやってごらん。だが、それには俺の魂名――諱が不可欠。面白い。古の呪術を扱えるとの噂は本当か。ははっ、兄妹喧嘩の発展系が古代呪術か! 面白い、面白いぞ、気に入った、妹……!」


「おへそまがり! 言葉に二言はないわね? 厳格なネフティス神の前で、みっともなく土下座すりゃいいのよ! 父と母を帰して! 闇に取り憑かれて消えなさい!」


 スカラベを指に挟み、呪文を思い浮かべた。


(諱なんか知らなくても、冥府の女神の力で鉄槌は下せる……やってやる!)

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