プロローグ2『全殺王≠絶対悪』


 いる。

 兄がいる。

 草壁蟻間くさかべありまがそこにいる。

 ただそれだけの事実で、気が触れそうになる。


 しかし、そうして草壁蜂湖くさかべほうこが一人悶々としているうちにも、全殺王ぜんさつおうは監獄の中へと続く門の前へと向かっていく。


 巣鴨プリズンはその性質上、囚人の奪還を防ぐため、通常の刑務所よりも遥かに厳しい警備体制が敷かれている。

 そしてその正門の付近でも、当然のように二人の刑務官が警戒に当たっていた。彼等は草壁の姿を発見し次第、警棒片手にズカズカとこちらへ歩み寄ってくる。


 面会を行いたい関係者や弁護士用の出入り口は他にあるというのに、未成年の少女がこんなところに突っ立ていては不審がられるのも当然である。


「オイそこの君、面会の受付は――――」

「うるせぇ、死んどけ」


 それは、正に一瞬のことであった。

 少女の体を操る何者かは、向かい来る刑務官に対し、まるで虫を払うような仕草で軽く右手を振るう。


 すると、


 ――――えっ。


 呆気なさすぎて一瞬何が起きたのか分からなかった。

 しかし、そのあまりにも凄惨な死体と、ツンと鼻をつく嫌な音に、人が死んだという事実を遅れて脳が認識している。こうして体の主導権を奪われていなければ、草壁はまず間違いなく今日食べたものを全て地面にぶちまけていただろう。


 ――――……オイ、殺す必要なんてねえだろッ!! 親族なら未成年でも面会くらい簡単に出来るってのにッ!!


 しかし、そんな草壁の悲痛な叫びを聞いても、全殺王の心が欠片たりとも動くことはない。むしろその悪魔はこちらの言うことが理解出来ないとでも言わんばかりに眉を顰めて言う。


「あぁ、確かにそういう選択もあるっちゃもある。だが、なんでこのアンラ=マンユ様が態々そんなつまらねえ我慢をしなきゃならねぇんだ? 折角殺せる人間がそこにいんだぜ。なら殺すべきだろうが」


 その一言をもって草壁蜂湖は確信した。

 ダメだ、この悪魔に言葉は通用しないと。恐らく自分達のような人間とは、そもそも考え方が根本的なところで異なる存在なのだろう。


 ――――なんで、なんでこんなことになっちまったんだ……あたしはどこで何を間違えたんだ。


 つい一時間程前、友人二人とくだらない話をしていたのが酷く遠くのことに感じられる。

 あまりにも唐突にあまりにも理不尽なことが起きたせいか、草壁蜂湖はいつのまにか現実感を失っていた。

 こんなものは現実ではない。いや、現実であっていいはずがないと、最早そんな幻想に逃げることでしか、少女は自らの心を保つことが出来なくなってしまったのだ。


「――――ハハッ、ようやく物分りが良くなってきたじゃねぇか。分かったんなら少し眠ってろ」


 そこへ更に追い打ちをかけるかのように全殺王の声が重なる。

 その一言こそが、少女の耳に届いた最後の言葉となった。ただでさえ曖昧になっていたあらゆる感覚が唐突に途切れ、草壁蜂湖の意識は完全に断絶した。




 ♢




 絶対悪たる全殺王アンラ=マンユが、態々潜入などという生温い手段を取るはずもない。


 悪魔が選択したのは、正門を破壊しての正面突破であった。

 抗う者は全て殺す。抗わない者も全て殺す。

 視界に入った者は必ず殺す。視界に入らなかった者も、必ず見つけ出して皆殺しにする。


 行く手を阻むありとあらゆる障害物は、ただ全殺王が触れただけでボロボロと朽ち果てていく。

 監獄中から次々と駆けつけてくる刑務官達は、ただ全殺王に存在を認識されただけでゴミのように死んでいく。


「ギャハハッ、最高だぜぇええええッ!! もっと喚け、もっと嘆け、もっと苦しめ、そして死ねッ!! これまで四千年も我慢してきたんだッ……!! こちとらもうダース単位で臓物ぶちまける程度じゃ収まりがつかなくなってんだよオオオオオオオオオオオッ!!」


 これこそが絶対悪。

 これこそが全殺王。

 そうしてアンラ=マンユは、まるで自らの存在を誇示するかのように、甚大な破壊と虐殺を伴う進撃を継続する。


 草壁蟻間の所在情報は既に把握している。

 巣鴨プリズン東棟四階にあるとある独房、そこに全殺王が求めるその青年はいるはずだ。そうして全殺王はその権能を持って、正門同様東棟への入り口を朽ち果てさせると、そのまま冷たい質感をもった建物の中へと入っていく。

 そうして悪魔が東棟の二階に差し掛かったあたりのことであった。



「オイ、そこの女。一体どこから入ってきた」



 ふと死角から呼びかけられ、全殺王はクルリと背後を振り返る。

 するとそこには、先程の騒ぎを聞きつけて駆けつけたと思わしき五人の刑務官が立っていた。前方で拳銃を構える四人の後ろで、それを従える壮年の男は、こちらから視線を外さないまま無線を取り出して言う。


「侵入者を発見した。至急応援を頼む」


「高村副看守長、応援なんて必要なんですか? 相手はただの子供ですよ」

「……馬鹿かテメェは。この巣鴨プリズンに単身乗り込んでくるヤツが真っ当なワケねぇだろ。ほら、いいからテメェらは黙って銃構えてろ銃ッ」

「……はっ、はい。すいません」


 そうして高村と呼ばれた刑務官は全殺王をギロリと睨みつけると、抑揚のない事務的な口調をもってこちらに呼びかけてきた。


「五秒以内に両手を上げてひざまずけ。然もなくば発砲する」


「フンッ、職務とはいえ哀れな奴等だな。ただの人間でありながらこの全殺――――――」



 副看守長のその一言が文字通り引き金となった。  

 部下の四人は一切躊躇することなく、全殺王へ向けて一斉に銃弾を撃ち放つ。


 しかし、それは全殺王の体にかすりもしなかった。

 悪魔はその場でヒラリと身を翻し、迫り来る弾幕の空隙に上手く体を滑りこませると、


「そこに命がある。なら、殺すだけだアアッ!!」


 その舞うような回避の動作に連続し、右手から何かガスのようなものを射出する。それは瞬く間に黒い大蛇を象ると、その大口をもって刑務官の一団をまるごと包み込んだ。


 そのガスのようなもの、正しくは瘴気に物理的な破壊力はない。

 しかし、その瘴気は全殺王の司る悪の概念――病気、災害、老化、そして死などの記号を多分に内包したものである。そんな如何にも凶悪極まる代物を、ろくに『天骸アストラ』への適性も持たない一般人が浴びれば一体どうなるであろうか?


「何だ、これは……ギグァチッ」


 効果は一目瞭然であった。

 大蛇に飲まれた刑務官達の肉体は突然ガスでも孕んだかのように膨張し始め、その肌もまたみるみるうちに赤黒く醜い色へと変色していく。

 そしてすぐに彼等の体からは何か拳大の腫瘍のようなものが無数に生じ――そしてその全てが一斉にグチャリと弾け飛んだ。


 部下の四人は完全に人としての形を失い、辺り一面の床はグロテスクな血の海と化す。

 しかし、外敵を問題なく駆除出来たというのに、当の全殺王は何故だか不満気であった。


「はあ、馬鹿したわ。こう気軽に即死させちまったら、大してエンタテインメントにならねぇじゃねぇか……よーしッ!! じゃあ次はもうちょっと中々死ねない感じに殺して――――」


 そのとき全殺王は明らかに油断していた。

 所詮ここを守っているのは、ろくに『天骸』も認識出来ない雑魚ばかりだと、そう決めつけていたのだ。


 確かに四人の青年は瘴気に当てられて即死した。しかし、彼らを率いる最後の一人は、その全身を赤い肉団子のように変化させられても、まだその場に立っていた。


 マズイ。

 そう思った正にその瞬間、高村副看守長は全殺王めがけて銃を撃つ。悪魔はこれをなんとか紙一重で回避する――が、その次が本命であった。


 絶対悪が一瞬よろけた隙を突き、瀕死の副看守長は一気にこちらとの距離を詰めてきた。

 既に肉体の形は崩れてかけているにも関わらず、真っ直ぐ首元目掛けて突き出される軍刀の白刃。対する全殺王はこれを素手で防ごうとするが、そのまま腕を貫かれ、背後のコンクリートに身体を縫い付けられてしまう。

 然して、全殺王の動きは封じられた。そのまま副看守長は悪魔にトドメを刺そうと、その額に銃を突きつけようとし――――、



「……なんだ、



 しかし、その最後の銃弾が発射されることはなかった。その左手が銃の引き金を引く直前、これまで気力だけで動いていた高村副看守長はそこで遂に絶命したのである。

 そのことに何となく拍子抜けのような気分になりながら、アンラ=マンユは赤い肉団子と化した刑務官の死体を乱暴に引き剥がす。


「あーあ、痛ッえな。大した傷でもねぇってのに、やっぱ四千年ぶりだとそれなりに堪える――はあ?」


 ズタズタに切り裂かれた右腕を抑えながら、全殺王は怪訝そうに眉をしかめた。

 こちらはこれまでの攻防の中で、先程の高村の斬撃を除けば、一切攻撃らしい攻撃は受けてはいない。しかし、何故か依り代の肉体には無数の切り傷のようなものが走っており、そこから薄っすらと血が滲み出していたのだ。


「……あぁ、チクショウ。俺様の力がこのカスみてえな容れ物のキャパシティを超えちまってんのか。なんつー脆い体だよ。生娘だってことを除けばなんの価値もねえじゃねえか」


 一応普通に権能を振るうぐらいのことは出来たが、やはりこの体ではダメだ。

 『天骸』も識らない一般人を虐殺することは出来ても、天使や擬天使と戦うには流石に力不足が過ぎるだろう。折角四千年ぶりに地上に出て来たというのに、特に何も出来ないまま再び地獄へ送り返されるなんて事態だけはこちらも御免被りたい。


「……草壁蟻間。まあ、本格的な容れ物を探すまでの繋ぎくらいにはなってくれるとは思うんだが」


 やはり、今は一刻も早く新たな依り代を手に入れるべきだろう。

 全殺王はそんな焦燥感に急かされるように、東棟を上へ上へと登っていく。先程の戦いが終わってからというもの、そこらから刑務官が湧くこともなくなった。

 そのまま順調に歩を進め、ようやく絶対悪は目的の場所へと辿り着く。


 40023。そう数字が刻まれただけの鉄の扉がそこにはあった。本来なら開閉には鍵がいるのだろうが、悪魔には関係ない。アンラ=マンユがおもむろに触れると、それだけで鉄扉は劣化しボロボロと崩れ落ちていく。


「なんだ、最近の独房ってこんなもんなのかよ。昔は糞にまみれた囚人が蛆に集られたりしてたっつーのに、随分と息苦しい時代になったもんだな」


 死刑囚の部屋というからにはもっとおどろおどろしいものを想像していたが、そこは割と結構普通の部屋であった。

 壁紙は清潔感あふれる白塗りで、足元には三枚の畳が縦に敷かれている。確かに手狭であるが、別にここで暮らすのもそこまで不便ではないだろう――――と、そんなことよりもと、全殺王はその部屋の中に見える人影に目を向ける。


 草壁蟻間。

 件の青年はこちらに背を向けたまま、大人しく文机の前で本を読んでいた。

 想像していたよりも、かなり印象が薄い男であった。髪の色がやや明るいことを除けば、これといって特徴的な点は見当たらない。


 ――――まぁ、この体捨てられんなら、もう何でもいいわ。


 元からそこまで掘り出し物を期待していたわけではないのだ。とりあえずさっさと依り代を乗り換えてしまおうと、絶対悪はズカズカと独房の中に上がりこみ、草壁蟻間の肩にポンと手を置く。


「ハロー、草壁蟻間クーン。あとはもう首吊って元気にクソぶちまける未来しかねえテメェに、この全殺王様がシャバの空気を吸わせに来てやったぜ――――」



 しかし、そこでアンラ=マンユは思わず口を噤んでしまう。否、正しくは



 ――――オイ、何だこりゃッ……!!


 何故だか体が動かない。

 そして、動機が止まらない。

 気がつくと四肢までもがブルブルと震え始めていた。

 それこそそれはまるで、先程全殺王に身体を乗っ取らかけていたときの少女のように。


 何故だ。

 この青年は擬天使でもないただの人間だ。

 まさかこの全殺王アンラ=マンユが、こんな貧弱な人間風情に臆しているとでもいうのか。


 折角独房の扉が開けられたというのに、草壁蟻間は本に夢中で、一切こちらに興味を示そうとはしない。

 しかし、やがて青年はふと気付いたようにゆっくりとこちらを振り向く。



「――――全殺王。もしや、お前はアンラ=マンユか?」



 草壁蟻間と目が合った。

 その直後、巣鴨プリズンの約半分が文字通りに吹き飛んだ。

 

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