• ひだまりファンタジア

  • ◆第1部 偽りの魔法使い
  •  第2章 隣人との正しい付き合い方 -①-「初めてのおてつだい」

 第2章 隣人との正しい付き合い方 -①-「初めてのおてつだい」

 何だろう……

 まるで毛並みを正すように撫でる、この感覚は。

 また夢でも見ているのだろうか?

 その一定の間隔で撫でる手が心地よくて、たおやかで……サラサラと髪と手の擦れる音が手のひらの温もりと共に体を伝う。


『……あぁ』


 気恥ずかしいから面と向かって言え無いけれど。


『もう少し……』


 もっと撫でてくれないか……なんて言ってしまいそうになる程、気持ちの良いものだった。





***


 微かな物音が聞こえ目が覚めた。


「頭撫でられて気持ちいいって……子供か」


 いや、見た目はもう立派な子供だけど。

 体が縮んだ影響だろうか、変な夢を見てしまい複雑だ。


「ん?」


 体を起こし、ふと窓の外に目をやると。庭に人影が見えた。

 薄暗くても良くわかる、華奢きゃしゃなシルエットと、下ろされた桃色の髪の毛。こんな朝早くからあの子は何をやっているんだろうと気になり。それを追って外へ出る。


「寒っ……」


 予想以上に肌寒く、ブランケットを羽織るべきだったと身震いしていると、ステラが俺に気が付き、振り向いた。改めて辺りを見渡すと、庭にはハーブの他にも、様々な野菜や果樹が植えられており、それぞれ実や花をつけている。彼女は手にハサミと籠を持っていて、籠の中にはトマトが二つ転がっていた。

 どうやら野菜を収穫していたようだ。



「なんかいいなぁこういうの。それにそれ、いい感じに熟しててすげぇ美味そう」

「ふふ。今年のは自信作なんですよ~」


 素人が作ったものでも、手間暇かけて育てれば十分美味い。そういえば子供の頃、母親がなんやかんやとベランダで育てていて、夕飯前にシソを採りに行かされていたなと懐かしむ。


「ただ洗濯物によく虫が付くからさ、その時期になると姉貴が悲鳴あげてたよ」

「あらら。虫が嫌いな方は、とことんダメだと言いますもんね」


 実を言うと、俺も虫が嫌いというわけではないのだが。一度ジーンズの中の虫に足を噛まれた事があって若干トラウマになっている。けれどそれを言ったら情けないと笑われそうだからだいぶ濁して話す。


「あれ? なんかこの辺は寒くない?」


 そんな思い出話に花咲かせていると、ある事に気がついた。

 そう、トマトが生えているこの畑の一角だけが妙に暖かいのだ。


「この時期、朝と夜は特に冷えるので、収穫が終わるまでの間。精霊に温度調整して貰ってるんですよ」

「はー、精霊ってのはそんな事までできるのか、便利だなぁ」

「魔力消費が激しいので一般的では無いのですが。――あ、そうだ。レグさんも紹介しておきますね」

「レグさん?」

「はい、キングレグホンのレグさん。つまり鶏です」


 微笑みながら指さすその方向を見てみると、確かに白い鶏が一羽。我が物顔で庭を闊歩していた。


「お……おぉ?」


 そして、そのおかしさに気がついた時には、既にその鶏は目の前にいて。俺は予想外の大きさに腰を抜かしそうになった。鶏とはこんなに大きな生き物であったか? いいや、違う。


「デカっ!!」


 それは柴犬よりも大きい鶏だった。もちろん仔犬なんて生易しいもんじゃない。まさに成犬サイズの鶏だ。


「コォォォォ……」

「ちょ、なんか威嚇してないか!?」


 低い唸り声も既に鶏が発するものではない。禍々しいというか、恐ろしいオーラを纏い。ソレは明らかに俺に敵意を向けている。


「クワァアー!!」

「うわぁあああ!?」


 まさに修羅場。俺の足元をしつこく狙い。それはもう残像が見える程の首の動きで。土が掘り返される程強く、そのくちばしついばんだ。俺が何をしたというのか。見てないで止めてくれ! と横目で見ると、ステラは実に楽しそうにニコニコ顔でこちらを眺めていた。


「仲良く出来そうで良かったです」

「はぁ!?」


 お前の目は節穴か? と言おうといたが、それは正しかったらしく、あの鶏は俺のひざ下に体を擦りつけ、猫のようにグイグイ擦り寄った。


「それがその子の大好きの合図なんですよ」

「えぇ……」


 恐怖すら覚えたんですが……なんて固まっていると、ステラはおもむろに庭の端の鶏小屋を探って、白い、大きな卵を一つ取ってみせた。


「レグさんの卵。栄養があって、すっごく美味しいんですよ」


 無邪気に笑うその顔の眩しいこと眩しいこと。

 まぁ、でも慣れてしまえば……いや、怖いよ。


「朝採り卵かぁ」


 それを使って、卵かけご飯が食べたくなったと零すと、ステラは首を傾げた。


「卵かけごはん?」


 それは何なのかとステラが訊くので、俺は卵かけご飯について詳しく教えてやった。すると生卵を食べるのかと驚かれ。何とも言え無い顔でステラは身を捻り、しばらく唸った。


「いや別に卵かけご飯じゃなくてもいいんだけど」

「ではオムレツにしましょう!」


 その反応をみて、そういえば海外は生卵を食べる文化があまり無いと聞いた事があった事を思い出す。異世界でもそれは同じなんだなぁとしみじみ思う。朝の出来事。





 それから何個か別の野菜を収穫し、家に入って早々、服を手渡された。「サイズが合わなかったら、遠慮なく言ってくださいね。すぐ調整しますから」と渡されたのは丸襟の白シャツに、茶色の短パン。少しサイズが合わないかもしれない、とサスペンダーも渡された。


「……」


 ハイソックスを履くと、これは坊ちゃんスタイルだな。と、うっすら窓ガラスに映り込む自分を冷静に見て凹む。


「靴も間に合って良かったです」

「靴まであるのか」


 差し出された小さな革靴は、不思議な事にサイズがピッタリで、これは全て彼女の物かと尋ねると違うと言う。

 どうやら夜の内に妖精に作ってもらった物らしく。材料の関係で簡易的になり、長歩きには向かないとかで、今日また衣類を買ってくれると言うのだ。


「本当に、買ってもらってばかりで申し訳……」

「私。この間みたいに誰かと服を選んだり、お買い物するのって初めてだったんです。それが凄く楽しくて……また行きたいなって思ってた所なので、気にしないで下さい」


 本当に彼女には、頭が上がらない。


 その後、朝食と家事を済ませ、二人で家を出る。玄関先で、今日は一度もミスターを見ていないなと思ったが、まぁいい。静かなことはいいことだ。


「では行きましょうか」

「ん」


 昨日来た道と同じ道を歩く。けれど時間に余裕があったようで、この街の説明を聞きながら、ゆっくり協会へ向かう事になった。

 駅近くのスーパーや、可愛い犬がいる家。後、カレンの実家が酒場で、この近くにあるのだとも話してくれた。どうやら、あの分身する魔具を使い、仕事終わりや休日は、実家の手伝いをしているらしい。


「パワフルだなぁ」

「カレンさん、体を動かすのが大好きみたいで、じっとしてたら死んじゃうんだって言ってました」

「そういう人いるよな。仕事大好き人間」

「少し心配になっちゃいますけどね」

「だなぁ」


 そうこうしている内に協会に着いた。

 今日は仕事の確認をする為に寄ったらしいのだが、あの厳つい顔したガーゴイルは俺の姿を見るなり面食らった顔するし、入口に入るや否や、既に出勤していたカレンに見つかり、爆笑されるしで散々だった。


「何これ可愛いー!!」


 まだ人の少ないエントランスホールに響き渡るカレンの声に、扉からコチラを覗き込むガーゴイル。そして他の職員達も興味深々で、あっという間に囲まれた。


「超ウケる!」


 俺が小さくなってしまった事をカレンに説明していると、今出勤したのか、スターチスさんも騒ぎを聞いてやってきた。


「これはこれはまた……えらく縮んだねぇ」


 声を上げて笑いはしないものの、堪えているのか、どうも表情が怪しい。


「あ、そうそう。ステラちゃん」


 そこへ、あらかた笑い終わったカレンから、藤四郎さんより依頼があった旨を伝えられる。それも俺とステラの二人をご指名だと言うのだ。

 昨日はそんな素振り無かった筈だが。と、俺達は顔を見合わせた。


「依頼内容は掃除? ですか?」

「そそ、お店の掃除手伝って欲しいんだって」


 さほど大変では無いという事で、昼過ぎには終わるというが……


「依頼って、魔物退治だけじゃないんだな」

「といいますか。協会への依頼は大体こういったお手伝い系が多いんですよ」

「そ、そうか……」


 この、依頼があれば何でもやる姿勢に、また一つ俺のファンタジー像が崩れていく。



「――――では、よろしくお願いします」

「はいはい。探しておくよ」


 俺が、可愛い可愛いとカレンにこねくり回されている間に、ステラはスターチスさんと何かを話していた。どうやらそれも終わったようで、少しすると、その場のメンツに別れを告げ、俺達は協会を後にした。

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