第07話 アディオス、ミスターまた明日

 どこだか分からない暗い場所で、見知らぬ男が涙を流して泣いていた。

 その男は膝をついて屈み、彼の手を握る。


『――がまた笑えるように……魔法を掛けてあげようね』


 男が誰の名を呼んだか、彼には思い出せない。

 けれど、その声と手のぬくもりだけは、おぼろげに覚えている。





***


「ん……」


 目を覚ますと、彼の目尻には涙が溜まっていた。


(変な夢を見たような……)


 悲しいような、でも少し嬉しいような。そんな不思議な気分を引きずったまま、アスターは目を擦る。


「うお、外めっちゃ暗くなってる」


 窓辺に置かれた小さなランプが辺りを照らす。

 いつの間にか、外は闇に包まれていた。


「はぁ……」


 彼は随分軽くなった体を起こし、ベッドから降りた。


「ん?」


 そこでまず異変に気がついた。

 ズルリとズボンが床に落ち、足はもつれ、袖も手が出せない程余っていたからだ。全体的に服が大きくなったような、そんな感じを受け、アスターは改めて自分の手元を見た。


「――んんん?」


 完全にずり落ちてしまった下着に目もくれず、慌ただしく脈打つ鼓動を抑える事もせず、部屋のドアを勢い良く開け、リビングに飛び込む。


「……?」 


 ダイニングテーブルで悠長にお茶を嗜んでいたステラが、少し戸惑いの表情を浮かべた。これには理由がある。


「ヤバイ! 俺っ縮んでる!!」


 自身でも明確に分かる程、幼くなった声を放ち、ステラに駆け寄ると、彼女は何か納得したような感じにポンと手を叩く。そして「シチュー出来てますよ、食べれます?」と何事も無かったかのように彼の頭を撫でた。


「もっと驚けよぉぉ!」

「そう言われましても……」

(なんでそんなに落ち着いてんの!?)

「どう見てもおかしいだろ!」


 なんて捲し立てると、何か変なものを食べたりしていないか? 具合が悪かったり、自分と出会う前に別の魔術師か魔道士に会っていないか? と彼女はいたって冷静だった。


「でも、困りましたね。とりあえず服を何とかしますので、ついでにお風呂いかがです? その様子だと下着も履いていないのでは?」

「そうだけどもだ」

(え? 何? 俺の感覚がおかしいの?)


 彼がどう喚こうが現状が好転することは無い。

 その後、言われるがままに風呂に入り、心を静める事にしたのだが――。


「……」


 静まるはずがなかった。

 そして、風呂上りの彼を待っていたのは、とんでもない代物だった。


(む、むむむ無理無理! 絶対無理だろコレ!)


 アスターが全力で躊躇する物。それは、どう見ても女児用のパンツと、ペンギンの着ぐるみのようなパジャマだった。


「もう着替え終わりました?」

「あっいや、まだ――!」


 ドア向こうで待つステラは、丁度良さそうなものがコレしか無かったと謝った。これは腹をくくるしかないのか、渋る足に力を入れ、覚悟を決めてソレに足を通す。


(うわぁ……)


 鏡に映った自分を見る。あまりに愛らしいその姿に、自分は何をやっているのかと冷静に考えるが、その答えが出ることはない。

 ただ、いっしょに置かれていたパンツには、流石の彼も手を出せなかった。昨日も今日もノーパンデイ。人生何が起こるかわからないものである。


 それからステラは、引っ張り出した衣類を片付けると言って、二階の部屋に上がって行った。一方アスターは、先にリビングに戻っていたのだが、目の前の状況に困惑していた。


「何ジロジロ見とんじゃワレェ」

「!?」

「おぉん!? 何処のクソガキ様だ? んん? 迷子ですかアァン!?」


 彼の眼前には、赤いスカーフを首に巻き、二足歩行で一歩一歩、ゆっくり近づいてくる緑のカエルがいた。


「あら」


 そうこうしている内に、ステラも戻る。


「おかえり、ミスター」

(やっぱり人間じゃなかったかー!)


 一人修羅場と化している彼を放置し、一人と一匹の会話は続く。


「おう帰ったぞ! にしても何だこのガキはよぉ」

「こちら、今日から暫く一緒に住むアスターさんよ。仲良くしてね」

「はぁぁぁああん!? 一緒に住むぅう!?」


 ミスターは慌てふためき、ものすごい跳躍力でアスターの肩に飛び乗ると、ずいっと顔を近づけ、鼻息荒く俺の顔を覗き込む。

 至近距離のカエルの顔はこんなにも気持ちの悪いものなのか。彼は耐え切れず目を逸らし、反対方向へ俯くが、ミスターの勢いは止まらない。


「親はどうした親は、こんなチビガキほっとくなんて、ひでぇ親じゃねぇか」

「……」

「アスターさんは異界の方で。頼れる所が無いのよ」

「異界人!? この歳で!? ファー!!」


 このやたら高いテンションと、ダダ漏れの嫉妬心はなんなのか。ステラが仲良くやれと言っているのを右から左へ聞き流し、湿り気のある手で彼の頬をペチペチ叩く。


「こんなに小せぇのになぁ、同情するぜぇ。でもよぉ、間違っても変な気起こすんじゃねぇぞ。おぉん?」

「……カエルが色気づいてんじゃねぇよ」

「ぁああああん!? ヤんのかコラァ! 上等だゴルァ!!」


 カエルVS人間。喧嘩にならない喧嘩は続き、そうこうしている内に夕食の支度が整い、テーブルの上にシチューやサラダ、パンが次々並んでいった。


(何だ、この状況……)


 チラリ、同じテーブルで食事を取るミスターに、彼はどうしても目がいってしまった。けれど見た事をすぐに後悔する事になる。


「ウメェ! ウメェ!!」 


 丸い小皿に盛られた生肉を、ムチャムチャ音を立て頬張っているこの姿に、正直ドン引きだった。 その後、無心で食事を済ませ、ステラが風呂に行っているタイミングで、彼は再び、ミスターと部屋に残されていた。


(好きに読んでいいとは言われたものの……)


 リビングの本棚を物色するアスター。

 手の届く高さには、料理やお菓子のレシピ本と、園芸やら植物について書かれた趣味の本ばかりが並んでいて、なかなか手が伸びない。


「ん?」


 彼は、本棚の一番下の段に、辞書に紛れて絵本が置いてある事に気が付いた。少ない文字数に、ページいっぱいに絵の描かれた児童向けの本。それを片手に暖炉前のソファに座る。


「おい」

「……」

「もしもーし!」

「……」

「聞いてまちゅかー? 僕タンはお耳が遠いのかなー? んんー?」


 ミスターがアスターに飛び乗り、ペチペチと顔を叩きながら邪魔をする。アスターはミスターを掴んでは降ろし、掴んでは降ろしを繰り返し、次第に苛立つ。


(うぜぇ……)

「なーなー、なーってばよー!」

「あーもう。さっきから何だよもう!」

「聞こえてんじゃねぇか! ふんっまぁいい。頼みてぇ事があってよー」


 床に戻されたミスターは、再び彼によじ登り、身振り手振り大きなジェスチャーでゴマをする。


「あのよー、風呂場のドア開けてくんね? 俺様今すぐ用があんのよアイツに~。ほんのちょーっとでいいんだけどよぉ」

「用ってなんの用だ」


 するとミスターは躊躇ちゅうちょした。


「じきに上がってくるだろ、その時じゃ駄目なのか?」

「いやぁ、だからだなぁ~」

「そんなに急を要するんなら、俺がきくけど」


 そう提案するアスターに、ミスターは真剣な面持ちで言い放つ。


「今しかねぇんだ」

「?」


 その声音は真面目そのものだった。


「だから、何の――」

「……しょうがねぇ、話してやるけどよぉ。お子様にはちと刺激が強いぜ?」

「は?」

「俺様にとっちゃ死活問題なんだけどよぉ、俺様はな……俺様は、風呂場でアイツとキャッキャウフフしたいのよ!」

(何言ってんだコイツ)


 アスターは馬鹿なこと言うんじゃないと嗜めるが、ミスターは止まらない。


「玄関とここはよぉ、俺様自由に行き来できるんだけどよぉ、風呂場だけは行けねぇの。ったく、いっつも俺様を置いて行きやがってよぉ。ひっでぇよなあ? 下心なんてこれっぽっちもねぇってのによぉ~」

(お前のそれは下心では無いのか?)


 アスターは問い詰めたい衝動に駆られるも、延々続く意味のわからない主張に辟易し、行動に移す事にした。


「おっ! 行くか! 行くのんか!」


 ミスターは顔面から掴まれ、視界を塞がれている。

 アスターが歩く度、その期待値は上がり、ドアが開く音を聞いて今か今かと胸躍らせる。


「よっこら、ショット!」


 アスターは掴んだ手を離すことなく玄関先から、暗闇の草むらに向かって思いっきりミスターを放り投げた。


「うぉおおおおおおおおお!?」

「アディオス、ミスター」


 投げ放たれたミスターは綺麗な弧の字を描いて、敷地外の柵の向こうに音を立てて落ちていった。何か喚いているが、アスターは聞かなかった事にした。


「後は……」


 玄関のどこかに、穴か仕掛けがある筈だと、アスターは暗がりで目を凝らす。すると玄関扉のすぐそばに、小人サイズの小さなドアが取り付けてあったのをすぐに見つけた。そのドアを外から重たいプランター、中からはその辺にあった置物を使い手早く塞ぐ。後は家中の窓という窓を入念にチェックして、何事も無かったかのように読書を再開した。


「はぁ、久しぶりにいい事をした気がする」


 こうして、ステラの純潔はひっそりと守られていた。

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