第07話:アディオス、ミスターまた明日

 どこだか分からない暗い場所で、見知らぬ男が涙を流して泣いていた。

 その男は膝をついて屈み、俺の手を握る。


『――がまた笑えるように……魔法を掛けてあげようね』


 男が誰の名を呼んだかは分からない。

 でも……俺はその言葉に安心して、ゆっくり瞳を閉じたんだ。





***


「ん……」


 目を覚ますと、目尻に涙が溜まっていた。

 変な夢を見たような気がする。悲しいような、でも少し嬉しいような。そんな不思議な気分を引きずったまま目を擦る。


「もう夜か……」


 窓辺に置かれた小さなランプが辺りを照らす。

 結構寝ていたのか、いつの間にか外は闇に包まれていた。


「腹……減ったな」


 随分軽くなった体を起こし、ベッドから降りる。


「ん?」


 そこでまず異変に気がついた。ズルリとズボンが床に落ち、足はもつれ、袖も手が出せない程余っていたからだ。全体的に服が大きくなったような。そんな感じを受け、俺は改めて自分の手元を見た。


「――んんん?」


 完全にずり落ちてしまった下着に目もくれず、慌ただしく脈打つ鼓動を抑える事もせず、部屋のドアを勢い良く開け、リビングに飛び込む。


「えっと……」 


 ダイニングテーブルで悠長にお茶を嗜んでいた彼女は、少し戸惑いの表情を浮かべた。そりゃそうだ。だって――。


「ヤバイ! 俺っ縮んでる!!」


 自分でも分かるくらい幼くなったその声を放ち、ステラに駆け寄ると。彼女は何か納得したような感じにポンと手を叩き、シチュー出来てますよ、食べれます? と何事も無かったかのように俺の頭を撫でた。


「もっと驚けよぉぉ!」

「そう言われましても……」


 なんでそんなに落ち着いてんの!? どう見てもおかしいだろ。なんて捲し立てると、何か変なものを食べたりしていないか? とか自分と出会う前に魔術師か魔道士に会っていないか? と彼女はいたって冷静だった。


「でも、困りましたね。とりあえず服を何とかしますので、ついでにお風呂いかがです? その様子だと下着も履いていないのでは?」


 そうだけどもだ。

 ステラよ、落ち着き過ぎではなかろうか。


「え? 何? 俺の感覚がおかしいの?」

「?」


 俺がどう喚こうが現状が好転することは無いので、言われるがままに風呂に入り、心を静める事にした。


「ぉぅ……」


 けれど風呂上り。俺を待っていたのはとんでもない代物だった。多分、これを着ろという事なのだろうが、身に着けるのにかなり躊躇した。何でかというと、どう見ても女児用のパンツと、ペンギンの着ぐるみのようなパジャマが置いてあったからだ。


「もう着替え終わりました?」

「あっいや、まだ――!」


 ドアの向こうで待っている彼女に、丁度良さそうなものがコレしか無かったと謝られてしまった。これは腹をくくるしかないのか。渋る足に力を入れ、覚悟を決めてソレに足を通す。もちろんいっしょに置かれていたパンツは流石に履いていない。昨日はパンイチ。今日はノーパン。人生何が起こるかわからないものだ。


 それから彼女は引っ張り出した衣類を片付けると言って、二階の部屋に上がって行った。一方俺は、先にリビングに戻っていたのだが、目の前の状況に困惑していた。


「何ジロジロ見とんじゃワレェ」

「!?」


 声の主はカエル。

 もう一度言う。声の主はカエルなのだ。


「おぉん!? 何処のクソガキ様だ? んん? 迷子ですかアァン!?」


 謎のカエルにメンチを切られ、俺は入口で固まっていた。赤いスカーフを首に巻き、二足歩行で一歩一歩、ゆっくり近づいてくるカエル。色から言ってアマガエルのようだが、大きさはウシガエル程デカく。そしてソイツはしゃがれた声でこちらを威嚇していて。何て言うか、もうとにかく全体的に気持ちが悪かった。


「あら」


 そうこうしている内に、ステラが階段を降りてきた。


「おかえり、ミスター」

「えっ!?」


 ミスターって“コレ”の事!? 人間じゃなかったの!?

 っと一人修羅場と化していた俺を放置して、一人と一匹の会話は続く。


「おう帰ったぞ! にしても何だこのガキはよぉ」

「こちら、今日から暫く一緒に住むアスターさんよ」

「はぁぁぁああん!? 一緒に住むぅう!?」


 ミスターは慌てふためき、ものすごい跳躍力で俺の肩に飛び乗ると、ずいっと顔を近づけ、鼻息荒く俺の顔を覗き込む。至近距離のカエルの顔はこんなにも気持ちの悪いものなのか。俺は耐え切れず目を逸らし、反対方向へ俯くが、ミスターの勢いは止まらない。


「親はどうした親は、こんなチビガキほっとくなんて、ひでぇ親じゃねぇか」

「……」

「アスターさんは異界の方で。頼れる所が無いのよ」

「異界人!? この歳で!? ファー!!!」


 このやたら高いテンションと、ダダ漏れの嫉妬心はなんなのか。ステラが仲良くやれと言っているのを右から左へ聞き流し、湿り気のある手で俺の頬をペチペチ叩く。


「こんなに小せぇのになぁ、同情するぜぇ。でもよぉ、間違っても変な気起こすんじゃねぇぞ。おぉん? チビガキがぁ」

「……カエルが色気づいてんじゃねぇよ」

「はぁああああん!? ヤんのかコラァ! 上等だゴルァ!!」


 カエルVS人間。喧嘩にならない喧嘩は続き、そうこうしている内に夕食の支度が整い、テーブルの上にシチューやサラダ、パンが次々並んでいった。シチューは陶器では無く、温かみのある木製の深皿に盛りつけられていて、それを木のスプーンですくい上げ、口に運ぶ。


「美味い」


 大き目に切られたジャガイモやニンジン、肉はベーコンと具材は質素だがコクがあり、素直に美味いシチューだった。しかし……同じテーブルで食事を取るミスターに、怖いもの見たさというのだろうか、どうしても目がいってしまい、見た事をすぐに後悔したのは言うまでもない。


「ウメェ! ウメェ!!」 


 丸い小皿に盛られた生肉をムチャムチャと音を立て頬張っているこの姿に、正直ドン引きだ。 その後、無心で食事を済ませ。ステラも風呂に行ったので、再びミスターと部屋に残された。好きにしていて構わないと言われた為、リビングの本棚を物色した。


 体が縮んだからだろうか、本棚は結構大きかった。

 ただ、手の届く高さには、料理やお菓子のレシピ本と、園芸やら植物について書かれた趣味の本ばかりが並んでいて、なかなか手が伸びない。


「お」


 ようやっと読めそうな本を見つけた。それは『ひとりぼっちの魔女』というタイトルの児童向けの本だった。中身は英語だが、やはり普通に読めるので、何だか頭がすごく良くなった気がして気分が良い。


「おい」

「……」

「もしもーし!」

「……」

「聞いてまちゅかー? 僕タンはお耳が遠いのかなー? んんー?」


 最初、ダイニングテーブルからずっと声をかけられていたが、ガン無視を決め込んで、本片手にソファに腰掛けた所でミスターは俺に飛び乗り、ペチペチと顔を叩きながら邪魔をした。ミスターを掴んでは降ろし、掴んでは降ろしを繰り返す。本当に鬱陶しい。一行も読めないじゃないか。めんどくせぇ……。


「何の用だ」

「聞こえてんじゃねぇか! ふんっまぁいい。頼みてぇ事があってよー」


 床に戻されたミスターは再び俺によじ登り、身振り手振り大きなジェスチャーでゴマをする。


「あのよー風呂場のドア開けてくんね? 俺様今すぐ用があんのよアイツに~。ほんのちょーっとでいいんだけどよぉ」

「用ってなんの用だ」


 俺に頼めばいいのに。と言うと、ミスターは少し躊躇した。


「…………お子様には刺激が強いだろうが、俺様にとっちゃ死活問題なんよ、分かるか? 俺様はな……俺様は、風呂場でアイツとキャッキャウフフしたいのよ!」

「何を言っとるんだお前は」


 馬鹿なこと言ってるんじゃないと嗜めるが、ミスターは止まらない。


「玄関とここは俺様自由に行き来できるんだけどよぉ、風呂場だけは行けねぇの。ったく。いっつも俺様を置いて行きやがってよぉ。ひっでぇよなあ。下心なんてこれっぽっちもねぇってのによぉ~」


 お前のそれは下心の塊では無いのか? と問い詰めたいが、延々続く意味のわからない主張に俺は流石に嫌気がさし、行動に移す事にした。


「おっ! 行くか! 行くのんか!」


 顔面から掴まれ、視界を塞がれたミスターは期待に胸躍らせているが……残念。そんな邪な願い、聞き入れるわけが無いだろう。俺は掴んだ手を離すことなく玄関へ行き、暗闇の草むらに向かって思いっきり放り投げた。


「うぉおおおおおおおおおおおお!?」

「アディオス、ミスター」


 投げ放たれたミスターは綺麗な弧の字を描いて、敷地外の柵の向こうに音を立ててて落ちていった。何か喚いている気がするが、聞こえない。いや、聞かなかった事にする。


「後はっと……」


 玄関のどこかに、穴か仕掛けがある筈だと、暗がりで目を凝らす。すると玄関扉のすぐそばに海外アニメで見たような、ネズミが入れる位の小さなドアが取り付けてあったのをすぐに見つけた。そこを外から重たいプランター。中からはその辺にあった置物を使い手早く塞ぐ。後は家中の窓という窓を入念にチェックして、再び読書を再開だ。


「久しぶりにいい事をした気がする」


 こうして、ステラの純潔は守られた。

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