隣人との正しい付き合い方 -②-「不思議な扉」

「お待ちしておりました」


 ほうきで店先をいていたシオンに出迎えられた。

 シオンは俺を見ても、何の反応もしなかった。無関心なのもキツイものだと、俺の心は複雑だ。


「それはそれは、なんとまぁ……」


 カウンター付近で品出しをしていた藤四郎さんに事情を話すと、流石にリアクションをしてくれたのだが。どうやったらそうなるのかと違う意味で興味津津で困った。なりたくてなったわけじゃないのに。もう早くこの話を終わらせたくて、話の腰を折るように今日の依頼について訊ねる。


「あぁ、そうでした、そうでした」


 掃除する部屋は店の奥。

 前の住民が置いて行った物と、趣味で集めた物を置いていた部屋だそうで。藤四郎さん曰く、別に掃除をするのは嫌いじゃないのに、その部屋に関してはどうも億劫で、ずっと掃除してこなかったという。


「この機会にと思ったのですが。まさかそんな事になっているとは夢にも思わず」

「ですよね。俺もです」


 本当に大丈夫か? と不安がる藤四郎さんを店に戻し、シオンを含む三人で、早速掃除に取り掛かる。


「ううむ」


 ステラは仕事用の花柄エプロンを持ってきていたが、俺はシオンが使わなくなったという黄色いエプロンを借りていた。少し可愛い。フリルが付いていてちょっと可愛いこれは、誰の趣味なんだろうか……? 少し気になる。


「お似合いですよ」

「……そりゃどうも」


 無表情で言い放つシオンのその言葉に、言い知れぬ何かを感じてしまうのは何故だろう。なんとも言えない表情でつっ立っていると、ステラがやりますかーと気合を入れた。


 この部屋の物には、魔術や魔法に関する書物が多いらしいのだが、一応前の住民の退去時に検査をしていたらしく。別段危険な事はないらしい。しかし、何かあってはいけないと、ステラとシオンが物を運び。俺はどかした後の床や壁を掃除するという役割分担になった。


 掃除を始めて十五分。二人が運んだ本は陰干しの為、店の裏庭へと運ばれていたのが、ブルーシートの上の本達は、早くも収まりきれない量になっている。


「なぁ、シオン」

「はい?」

「お前はその、大丈夫なのか? そういう物に触れても」

「えぇ。それが何か――?」

「あ、いや。別に。ちょっと気になっただけなんだ。気にしないでくれ」


 しかし、耐性があるという事は、シオンも魔術師とか魔道士なのだろうか? いやいや、藤四郎さんと一緒に来たという事は、そういう事では無い筈……。では彼は一体何者なんだろうか。いや、むしろ俺はシオンを男だと思っているが、あのエプロンもあるし、実は女の子なんじゃなかろうかとぐるぐる思考を巡らせつつ、手を動かす。


「結構片付いてきましたね」

「ですね」


 作業は順調に進み、この調子ならば、予定通り昼過ぎには終わるだろうと二人が話していた時。布巾片手に屈んでいた俺の目に、キラリと何か光る物が見えた。少し大きなキャビネットの下辺り、手を伸ばし取ろうと試みるが、それは固くてビクともしない。


「どうしたんですか?」


 そんな不自然な格好を見て、ステラは問う。


「いや、ここに何かあるんだが……取れないんだ」


 それを聞き、どうせ掃除をするのだ。

 いっそ動かしてみようと、全員でキャビネットを移動させると――――


「床下収納?」


 宝石が埋め込まれた取っ手と、小さな扉がそこにあった。




***


「こんなのありましたかねぇ」


 部屋に呼び戻した藤四郎さんの話によると、この店は元々曰く付きで、この店を構える前は結構な間、空家だったらしい。


 藤四郎さんは、むしろ出てくれた方が面白いと格安でここを買い上げたそうだが。ワクワクして家に引き篭っていたのに、何も起こらず、当時は落胆したものだとも笑って語る。


「ちょっと詳しく見てみますかね」


 そう言って、藤四郎さんはルーペを取り出し床に伏せた。流石、初心者用とはいえ魔具を売っている店の店主だ。そういう事もわかるのか。


「ふーむ」


 暫くして、藤四郎さんは立ち上がり、多分。と前置いて言葉を続けた。


「封印処理が施してありますね。せっかくですし開けちゃいましょうか」

「えっ!?」

「そう悪いモノでは無いような、そんな気がするんですよねぇ。ステラさん、お願い出来ますか? 依頼内容の変更は出しますので」

「えっ、えと。はい。ご、ご依頼なら……」

ぬし様……貴方という人はまた……」


 ヘラヘラと口元を緩めて話す藤四郎さんにシオンは呆れ顔だ。

 そりゃ、誰かが何かを封じたとなれば、確実に害をなすものなのだから、その封印を解こうなんて正気の沙汰とは思えない。呆れもするだろう。


「……まったく」


 それは突然の事だった。

 シオンは俺達に下がるように指示を出すと、次の瞬間には姿を変えていた。

 白い狩衣に二本の脇差、頭に生えた二本の黒い角。その姿はまるで――


「お、鬼……?」


 シオンはまさかの鬼だった。


「さぁさぁ、こちらへ」


 シオンの正体に呆気にとられている俺を、藤四郎さんは自分の元へ引き寄せて、部屋の隅へと避難した。それを確認したステラが、手に杖を持ち、呪文を唱える。少し距離があいていたので何を言ったのか分からなかったが、時間を置かず、白く柔らかな光がふわふわと周りに漂い、俺や皆の体を覆っていった。


「それでは、開けますよ!」


 その一言で、一気に空気が張り詰めた。

 ステラはまたブツブツと呪文を唱え、両手を前に突き出すと、扉に刻まれた魔法陣が青い光を放ち放たれた。

 同時にシオンは刀を構え、藤四郎さんは俺を抱き込み身構える。


「――っ!!」


 陣が完全に消えた瞬間。扉は勢いよく音を立てて開き、中から煙と風が噴き上げると、白くうずまき……人の形を成していく。


「え……?」


 驚きのあまり、つい声が漏れ出てしまった。

 煙は瞬く間に姿を整え、白い絹のような肌に、長く伸びた金の髪。上等そうなドレスを着た少女になったからだ。


「おっ、女の子……!?」


 しかも可愛い。

 だが、その少女が纏う風は、本や軽めの小物を吹き飛ばす程、急速に強まっていく。空を飛び交う物をシオンがいなし、俺を抱き込む藤四郎さんの腕は、一層強く力がこもっていく。


「……」


 そんな混乱の中、少女の瞳がゆっくり開く。

 エメラルドグリーンの瞳は神秘的で……こういった状況ではなかったら、心を奪われていたかもしれない。


「!」


 その姿に何かを感じたのか、ステラはハッとして、壁際に置いていた自分の鞄に手を入れた。


「ぐぇっ!」


 手を入れた瞬間、しゃがれた声が鞄から漏れ、部屋に響く。


「ミスター!?」


 なんでそんな所にっ、とステラは慌てるが、ミスターはお構いなしで、彼女の頭めがけ這い上がっていく。見ないと思ったら、あんな所に隠れていたのか。

 状況についていけず、ただ呆然とする俺達をよそに、頭上に到着したミスターは、何故か眼前のあの少女めがけ飛びついた。


「んびゃああぁぁ! 美少女発見ーんんっ!」

「☆△♭※ー!!」


 それに驚いた少女は、狂ったように超音波のような音を発するが、ミスターは少女の胸元にピッタリ付いて離れない。


「そんな嫌がらんでもぉ~、なぁ~仲良ししようやぁ~」

「△※☆ー!!」


 少女は必死に抵抗するも、ミスターに触れることがはばかれたようで、ジタバタと必死に振り落とそうと試みる。が、しかしミスターはやはりピッタリと胸元にへばり付き、離れなかった。


「うわぁ……」


 その姿に、皆ドン引きしたのか。シオンは変身を解いて、客の来店を知らせるドアベルを聞いた藤四郎さんは、すまなそうな顔をしながら店に戻っていった。

 風の吹き荒れる部屋の中、俺とステラは窓に身を乗り出し、遠くを見る。


「あぁ、風が……気持ちいいな」

「えぇ……本当に…………」


 ちっとも気持ちよくなんてなく、風は吹き荒れているのだけども。


「なあなあ! せめてお茶だけでもぉ!」


 後ろでは尚もミスターのナンパは続いている。それには、よくやるなぁと、あのステラでさえ呆れ顔だ。


「あれは、いつもああなのか?」

「えぇまぁ。大体あんな感じですね……」


 多分、ミスターはステラにとって、使い魔的存在なのだろう。しかし、こりゃぁ、連れて歩きたく無い筈だ。あれは下手すれば信用問題に関わるというか、いるだけで害がありそうだものと考える。


「お前も大変だなぁ」

「えぇ……まぁ」


 使い魔というのは選び直せないのだろうか。と思っていたその時。一際大きな超音波と風が体に当たり。俺達の体は宙に浮いていた。


「!」


 視界が激しくブレ、早送りのような景色を見たと思ったら。気がついた時には、空を見上げていた。


「ってぇー……」

「いたたた……」


 全身に打ち付けたような鈍い痛みを感じ、訳も分からず半身を起こす。窓から外へ放り出されていた事に気がついたのは、頭を上げ、周りを確認してからだった。


「ご、ご無事ですか!?」


 シオンは、難を逃れていたのか裏口から現れ、俺の手を引き、立ち上がるのを助けてくれた。こちらは別段怪我は無かったが、うつ伏せに倒れ込んでいたステラが起きると、何処かで切ったのか、頬に一筋の血が流れた。


「あらら」

「だっ大丈夫か!?」


 少し切っただけで大したことは無いと笑って答えるステラに、顔に傷が残っては大変だ、急いで戻ろうとドアノブに手を伸ばす。

 けれどノブはバチッと音を立て、伸ばした俺の手を勢い良く弾いて拒絶した。


「なんだ?」

「静電気……ではない、ですよね」


 何が起きたのか分からず俺はもう一度手を伸ばすが、それは勘違いでも、静電気等でもなく、完全に手を弾いてしまう程強い拒絶反応だった。これはどういう事か。もしかしたら、あの少女に関係あるのかもしれないと。ステラは呟く。


「確率は高いですね」

「タイミング的に、そうだとしか考えられません」

「んでどうすんだ?」


 裏口が無理ならば……


「正面から店に行きましょう。シロウさんがいるはずですし、中からなら開くかもしれません」

「それもそうだな」


 っと、表に回ってみたものの……


「駄目だ」


 ドアを叩いて知らせようにも、家全体を何かで覆われているらしく、叩く前に弾かれてしまい、何も出来無い。せめて目が合えば早いのだが、藤四郎さんは、まるでこちらに気づく素振りもなく、何かを真剣に読み込んでいて、その望みは薄かった。


「電話してみたらどうだ?」

「あぁ」


 カウンターの横に電話のような物が見える。

 店に電話があるのなら、その方法が確実だろう。その提案に二人も同意するが……


「シオン君、お願いできますか?」

「いえ、自分は持ちません。申し訳ありませんがステラ様、お願いします」

「あっ、私もそういうのは持ってなくて……」


 とても残念な事が判明しただけだった。


「じゃぁ、公衆電話とか。その辺のどっかで見たぞ」

「そういえば近くにありますね」

「シオン、流石に店の番号位……」

「存じ上げません」

「どうすんだよ……」

「困りましたね……あっ、でもカレンさんなら知ってますよ、シロウさんとメル友だって言ってましたし」


 あぁ、きっとそのほうがいい。

 どうせ近いんだ、協会に戻った方が早いかもしれない。何せ――


「……主様、何をそう真剣に読んでらっしゃるのか」

「よっぽど面白い本なのでしょうか。私も気になります。後で訊いてみましょう」


 コイツ等ときたら、始終この調子なのだから。


「ほら行くぞ。女の子なんだから、早くそれ手当してもらえよ」

「あぁ、忘れてました」


 本当にのんきな奴だと肩をガックリ落とし、協会へ急ぐ――

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