スカイハイ・ロッカー

一式鍵

スクランブル

 0200まるふたまるまる時――満点の星に魅せられる時間。


 左手のコンソールで安全装置セーフティを解除した。もはや慣れたものだ。コンソールを間違いなく手順通りに叩くことができる。


 これで統合首都の軍事中央制御システムには、そのログが記載されただろう。そしてバイザーの内側に返ってくる「unlocked解除完了」の文字。全く意味のない一連のデータのやり取り。


 目の前には夜目にも青い攻撃機が一機。いつもの偵察、か? 領空侵犯ギリギリで引き返す――はずだ。幾度となく私はそれを繰り返し見てきた。忸怩たる思いと共に。


 彼らは知っている。私が決して撃たないであろうことを。だから、どんな警告にも動じないし、どんなに接近しても進路を変えることはない。


 馬鹿にしやがって。


 最新鋭機、F102イクシオンが泣く。何のための自国開発なのかと。専守防衛は錦の御旗。決して撃ってはならない30㎜のHVAP高速徹甲弾。空対空ミサイルも、決してパイロンから離れることは赦されない。


『隊長、こいつ、進路変えませんよ』


 共にスクランブルした二番機の声が焦っている。


『威嚇の一発くらい……』

「だめだ」


 撃てばそれだけで問題になる。


「映像を参謀部に回せ」

『了解』


 面白くなさそうに二番機が言う。彼とは長い付き合いだ。スクランブルから帰還すると、彼はいつも国家の対応にぐちぐちと文句を垂れるのが通例だ。エースが聞いてあきれる、彼はいつもそう嘆く。


『参謀部より、アポビス1――』

「こちらアポビス1、感度良好」

『決して撃つな。警告を続け、進路をかえさせろ』

「お言葉ですがね」


 私は青い攻撃機との距離を縮めながら思わず反論する。二番機の魂が乗り移ったのかもしれない。


「奴ら、こっちが撃たないと知ってる以上、我々にできることなんてありません」

『とにかく命だ。かの国とは平交渉中だからな』

「和平交渉中に対地ミサイルわんさと積んで領空侵犯コースってのが、まず責められるべきなんじゃないですか」

『――ともかく、コースを変えさせろ』


 どいつもこいつも……。


 二番機のあいつも私と同じ気持ちだろう。何が最新鋭機だ。何がスクランブルだ。何が超エースパイロットだ。


 弾を撃ったこともないエース。戦ったことのない戦士。もはや抑止力とすら見てもらえない最新鋭戦闘機。国民からは税金の無駄と叩かれ、参謀部は無意味な命令を機械のように繰り返す。長すぎる和平交渉、収まらない挑発行為、何も知ろうとしない国民。見当違いのシュプレヒコール。


 うんざりする。


 私は青い攻撃機と並ぶ。スピードだけならこっちが上だ。追いつくのに苦労はしない。敵の飛行士がこっちを見ている――気がした。


「警告する。進路を変えろ。直ちに進路を変えろ。間もなくヤーグベルテの領空である」


 応答はない。あと二分で領空に入る。ここまで接近されたことは、和平交渉が始まってから八年。未だかつてない。


「参謀部! 戦闘許可を。敵の対地ミサイルはとっくに沿岸部を射程に収めている」

『いつものことじゃないか。奴らは撃っては来ない』

「今回も撃たない保証はない!」

『君は戦争を始めようというのかね』


 参謀部のお偉方――名前はどうでもいい――がのんびりと言った。私は奥歯を噛み締める。そして吐き出した。


「戦争は、まだ終わっちゃいないんです!」


 そのとき突然、並走していたが高度を下げ始め、加速した。私と二番機は慌てて追いかける。


『隊長、領空に入ります!』


 二番機の声に、私はレーダーを見る。敵機を示す光点の周りでアラートが光っていた。


「戦闘準備!」

『ま、待て、アポビス1! 今は和平交渉の……』

「無意味な交渉と、命の危険にさらされる何千人何万人と、どっちが大事なんだ!」

『攻撃に関しては許可できない』


 それと同時に、バイザーの中に「Locked」の文字が光った。もう機関砲すら撃てない。できることはなくなった。


『くそっ、こんなんじゃ……っ!』


 二番機が吐き捨てている。私も同じ気持ちだ。目の前の青い攻撃機は、不意に旋回した。私と二番機も慌ててその動きを追う。F102イクシオンの低空加速性が役に立つ。急制動もお手の物だ。


 だが結局、敵機は何もせずに帰っていった。


 基地の滑走路が目に入るまで、私の右手の人差し指は、ずっと機関砲のトリガーの上に添えられていた。


 その翌週、敵国――アーシュオンにて、F102イクシオンの性能が看破されたというニュースが飛び込んできた。こともあろうに彼らの報道の中では、ヤーグベルテの戦闘機二機が、アーシュオンの領空を侵犯しかけたことになっていた。


 そして、私たちの国――ヤーグベルテは、「そのような事実はない」の一点張りだった。


 あの時、私たちは空を守れたのだろうか。


 あの緊張の数分間は、誰かのために、なったのだろうか。


 そんなことを思う、0025まるまるふたごー時、再び緊急発進スクランブルがかかったのだった。


 濃紺の空は、嫌味なほどに晴れ渡っていた。

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