第2話 出会っちゃいました

 ねこさんを拾った日、ぼくはいつものように仕事を終えて帰路についていた。いつもの道を、いつものように、のらりくらりと歩いていたわけだ。もちろん、片手にはスマホ。歩きスマホは大変危険とわかっていながらも、SNSをのんびり覗きながら、今日も一日疲れたなぁ、なに食べようかなぁといつもの調子でいたわけで。


 そんないつもの帰り道、ふと見れば道端に三人ほどのおばちゃんの集団を見つける。どうやら、なにかを相談しているらしい。通り過ぎようと思えば、別にできちゃったわけだけど、どういうわけか、ぼくはその場で足を止めた。目に入ったのは段ボールと、そこらへんをうろうろする謎の白い物体なわけでして。


 ぼくの通う道は大通りではなくて、ちょっと小道の閑静な住宅街。近所には保育園もあり、普段はお迎えのお母さんたちの車でそれなりに車通りもある。その日は残業もなく、定時で上がっていたため、割と早い時間帯(それでも六時半はまわっていた)。六月ということもあり、まだまだ完全には日が沈んでいないとき。おばちゃんたちはうろうろする白い物体を心配げに見つめている。近づいて白い物体を確認すれば、それは本当に小さいねこさんだった。


 ほぇー、ねこだ。子ねこだ。ちっちぇえなぁ。


 そう思いながら段ボールを見る。親ねこなし。兄弟なし。もしや、これはと思ったときに、車がやってくるのを見つけたぼくは、思わず、その白いねこさんを抱き上げた。

 周りにいるおばちゃんに話を聞けば、やっぱり捨てねこらしい。ふむふむ、捨てられたのかと段ボールを見ると、段ボールには『みかん』の文字がはっきりと印刷されている。


 みかんの段ボールにねこ捨てるって……漫画かよっ!


 これがぼくの正直な感想だった。このご時世に捨てねこがいるっていうこと自体がアメージング。小学校の頃はそれでも見かけたこともある捨てねこだったけど、段ボール入りは初めての体験だったから、とにかくびっくりしたのも確かである。


 おばちゃんたちは困り顔。近所の保育園に通うママさんたちも園内に声を掛けて、預かってくれる人がいないかと探しているらしい。


 ねこさんは手のひらサイズだった。とにかく小さくて軽い。生まれて一か月くらいじゃないかと思うほどには小さいし、ほっそい足でよたよたと歩く姿は不安定そのもの。左目は目ヤニがべったりで、とにかく汚い。目の大きさが違ってしまっているし、目ヤニの左目は赤く腫れている。どうにも不細工で仕方ない。白いボディーに耳と尻尾がクリーム色。目はマリンブルーでとても魅力的なのに、ここまで汚い顔だったら、絶対に貰い手はなさそうだと申し訳ないがぼくは思ってしまった。


「誰か拾ってくれそうな人に心あたりないかしら?」


と、おばちゃんに言われる。ねこさんは鳴きもせずにぼくの手の中にちんまり納まっている。


「心当たりと言えば、なくはないんですけど……」


 実はこのとき、ぼくは一人の人間を当て込んでいた。ぼくの一番の理解者と言っても過言でない友人Aである彼なら、この状況を聞けば飼ってくれそうな気もしたし、彼の会社では野良猫に餌をやり、去勢をし、何匹も飼っているという話も聞いていたから、一匹くらい増えてもかまやしないと言うんじゃないかと思っていたのである。


 とりあえず連絡を試みる。だが、どういうわけか、この日に限って連絡がつかない。仕事は終わっている時間のはずなのに……だ。写メを送り、メッセージもいくつか送り、着信も死ぬほど残してやったが、結局30分経っても連絡なし。いつもならすぐに連絡つくやつのはずなのに、面白いほど連絡がつかない。今、思えば、これも神様の采配ってやつなんだろうけど。


 おばちゃんたちは困り果てている。このままだと、車に轢かれてしまうか、烏の餌になってしまうだろうと言う。このとき、ぼくの脳裏に、小学生の頃、救えなかった小さな命のことがフィードバックする。その子はもっと小さかった。青い目で、同じように目ヤニがべったりで、片目は開けられなかった。その子とリンクしたのは間違いない。


「あの……友人がいいっていうかもしれないし、他にも手はありそうなんで、今日のところはぼくが連れ帰ります。もし、よかったら、継続してボランティアさんとか探してもらえますかね?」


 ぼくの提案におばちゃんたちはホッとした顔になった。預かってもいいけど、やっぱりちょっとねと思う人ばかりだったみたいで、全力で見つける約束はしてくれたから、一応、連絡先の交換をして、ぼくはねこさんを段ボールに戻した。


「数日間だと思うけど、お願いしますね。こちらも頑張って探してみますから。本当に優しい人がいてくれてよかったわ」


 なんてことを言われながら、ぼくは家へと帰るのだけど。このときはまだ、ぼくはこの白いちっこいのがパートナーになるなんて……というか、パートナーにするなんて気もさらさらないままで、きっと貰い手はすぐに見つかるから、預かっても数日かなぁ……くらいには簡単な気持ちでいた。けれど、実はそんな簡単なことでないことをこの後、すぐに思い知らされることになったのだった。

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