「 蓮華の花守 - 女難の相 」(十四)



「 二十五歳の男の人は、女に何をされたら喜ぶの…!? 」

次の予定の為に、再び私室から女官達全員を引き連れて出て来た花蓮カレン女王が真剣な瞳で白夜ハクヤに訊ねる ――― 。


「 陛下…それは僕達が真面目にお答えしますと、ここでは言えない内容になり、何らかの罪に成り兼ねないかと思います。 」

白夜ハクヤ達と交代する為に訪れていた藍晶らんしょうが気品に満ちた笑顔で気を利かせると「 陛下は何もなさる必要はございません!来客の接待でしたら専門の者達に任せれば良いのです。 」と紅魚ホンユイも 自分を含めた五名の女官達が行列に並ぶ様に通路に詰まっているので、先に進む様に女王を促した。


「 お願い!教えて…! ――― 絶対に罰したりしないから! 」と、全ての言葉を流した花蓮カレン女王が " お願い " と口にしたので、一同は女王からの命令であると判断し ――― 視線を白夜ハクヤに向ける。



「 ……人によって喜びの内容は違うものです。御本人に同じ御質問をされてみてはいかがでしょうか? そのほうが確実ですし、会話の始まりにもなるかと思います。 」

――― " 我ながら上手く 真実を誤魔化したもんだな…… " と、自分自身に感心しながら白夜ハクヤは花蓮女王に微笑んだ。


「 ………。 」

自身が思っていた様な具体的な答えでは無かったので、女王は納得したフリで前へ進み始めると「 ありがとう……本人に聞いてみる。 」と、小さな声で白夜ハクヤに背を向けた状態でお礼の言葉を掛けた。

紅魚ホンユイも 白夜の返答に納得した表情で彼に微笑むと、女王の後を追い ――― 珠鱗しゅりんは 他の女官達に伝達と指示を始める ――― 。



「 お部屋に鍵を掛けました。わたくし紅魚ホンユイさんは陛下に付き添いますが、皆さんは休憩なさってから緋鮒ひぶなと…――― そうね、睡蓮スイレンさんはわたくし達と交代をお願いします! 」


「 は~い 」「 はい…! 」


「 女王様の鍵をわたくしが持っているので、蝶美チョウビには わたくしの鍵を ――― 湯殿や寝台は後回しで良いから装束の準備をお願いね。 」


「 は~い! 」



「 ――― と、言う訳で鍵を持ってるのはわたくし蝶美チョウビです。よろしくお願いしますわね? 」と、見張りの藍晶らんしょう翡翠ヒスイに軽く頭を下げると珠鱗しゅりんも女王達の後を追った ――― 。




「 女王陛下は王子様の事を気に入ったみたいだな? ――― どんな男なんだろ? 」

翡翠ヒスイが手にしてる大鎌を軽く振り回しながら呟いたので、寝起きで機嫌が悪い藍晶らんしょうが 女王の目前では無くなった途端に の場に居た全員を代表するかの様に「 危ない!!やめろ! 」と半ば本気で彼に怒りを向けた。


「 ああ! 悪いな、明るい時間に仕事するの久し振りだから ――― 」と、悪びれた様子は無く、翡翠ヒスイは近くの鏡に映る に照らされる自分の美しい立ち姿を見つめ始める。 

気ままな翡翠ヒスイの様子に、藍晶の機嫌がどんどん悪くなって行く様子に気付いた白夜ハクヤ蒼狼せいろうは「 行きましょうか? 」と、見張りの二人の姿を見なかった事にして睡蓮スイレンと二名の女官を連れて食堂に向かった ――― 。





 

―――――― 未の下刻 ( 十四時過ぎ )


食堂に入るなり、白夜ハクヤは凍り付いた様に固まり ――― 睡蓮スイレンも衝撃を受けた表情で立ち尽くす。

「 久し振りね……。」 ――― 二人に先に言葉を掛けたのは桔梗ききょうだった。


「 お久しぶりです…! 」


睡蓮スイレンが軽く頭を下げると、桔梗ききょうは微笑んだ表情で「 花蓮様の女官になられたそうね? 」と声を掛け、睡蓮が身に着けている自分の髪飾りに気が付いた ――― 。


「 あ…!すみません…お借りしたままになっていて ――― 待ってて下さい!外しますから…… 」


「 でも、髪が…―――! 良いわよ、今度で 」



「 もしかして!あなたが この髪飾りの持ち主ですか!? 」

会いたかった桔梗ききょうが現れた事に気が付いて高揚状態になった蝶美チョウビが話に飛び込んで来ると、桔梗ききょうは「 そうだけど……? 」と、見覚えの無い蝶美の姿を不思議そうな顔で見つめながら答えた。


「 アタシ、蝶美チョウビって言います! 睡蓮の友達です!! ――― うれしい~!!あなたに会ってみたかったの!! 」


「 そ…そうなの? 」



「 ――― ハクちゃん、息してる? 」日葵ひまりが白夜に訊ねたが返答が無いので、代わりに蒼狼せいろうが「 まぁ、止まっては無いでしょう? 」と適当な様子で答えると、桔梗が座る円卓に近付き「 初めまして、僕は蒼狼せいろうと申します。 ――― 桔梗ききょうさんですよね? 」と、彼女に微笑んだ表情で声を掛けた。


「 ええ、そうです。 ――― どうして、名前を? 」


白夜ハクヤさんには何時いつもお世話になっているので、お噂は かねがね伺っております。」


「 わかった!!白夜ハクヤさんの恋人だ!! 」桔梗が何者かようやく気がついた緋鮒は大きめの声を上げると「 アタシは緋鮒ひぶなって言います~! 睡蓮ちゃんと蝶美と同じ女官で~す! 」と陽気な笑顔を見せながら桔梗に握手を求めた。


知らない顔触れが自分の事を知ってる様子に桔梗ききょうは戸惑ったが、自分が " 白夜の恋人 " と認識されてる事は意外であった為 ――― 思わず、白夜ハクヤ睡蓮スイレンを 交互に見つめた。

白夜は放心状態に見えるが、睡蓮は ――――――



「 この髪飾り ――― お返ししようと思って大切に仕舞っていたのですけど、女官に選ばれた時に怖かったので御守りのような物が欲しくて…… お借りさせて頂いておりました。…ごめんなさい、勝手に…… 」


「 そう……。お役に立てたなら良かったわ、気にせず使ってちょうだい。 」


桔梗ききょうに頭を下げた睡蓮スイレンは、自分の言葉に白夜の姿を脳裏に浮かべ ――― 桔梗は睡蓮に髪飾りを持たせた経緯を思い出して、気まずそうな瞳で微笑んだ。


きぃちゃんには睡蓮スイレンと同じ部屋な事は伝えて無いから 後は頑張りな! 」

小声で白夜ハクヤに告げると、日葵ひまりは彼の背中を片手で軽く叩いて ご機嫌な様子で食事を再開し始める ――― 。






「 さあ!睡蓮スイレンちゃん、アタシ達は交代しに行こうか!? 珠鱗しゅりん様 と 紅魚ホンユイ様にもご飯を食べてもらわなきゃ! 」


「 はい! 」


睡蓮スイレンが食べ終わったのを確認すると、緋鮒ひぶなは立ち上がり「 それじゃあ、皆さん ご縁があったら またお会いしましょう~! ――― 蝶美達はまた後でね~ 」と笑顔で食堂の出入り口に歩いて行った。


「 あの…!髪飾りは必ずお返ししますから…! 」

桔梗ききょうに軽く頭を下げると、手を振った日葵ひまり蝶美チョウビに手を振り返して睡蓮スイレンも食堂を後にした ――― 。



「 ねぇ、秋陽しゅうよう先生はいないの? 」密かに秋陽しゅうようがお気に入りだった蝶美チョウビが素朴な疑問を口にすると「 先生が戻って来たんで診療所に常連さんが相次いだらしくてさ、 帰るに帰れなくなっちまったんだよ! 」と、日葵ひまりは笑って答え「 だから、きぃちゃんが こっちに来たんだよね? ――― 王子様も見たいもんね! 」と揶揄からかう様に桔梗に微笑みかけた。

桔梗ききょうは照れ臭そうに「 王子様が見たいは余計よ…――― 」と、蓮の花で作られたお茶を飲む。


「 アタシ達も まだ見てないんですよぉー!? 睡蓮と緋鮒は いまから会えるんだろうなぁ~!いいなぁ~ 」


「 で、どうなんだい? 花蓮カレン様は王子様の事 気に入ったの? 」


日葵と蝶美が女王の見合いの話で盛り上がる中、蒼狼せいろう白夜ハクヤ桔梗ききょう の様子を 若干 余興感覚で眺めながら箸を進めていた ――― 。


「 暫く ウチに居るの? 」


「 ええ、そのつもり。 」


「 じゃあ、日葵ひまりと二人だけ? ――― 王子殿下が滞在してる間は夜間も武官が回ってるとは思うけど…… 」


春光しゅんこうさんが日葵ひまりの為に鍵を二重…三重だったかしら? ――― とにかく、増やして帰ったから大丈夫よ? ――― 秋陽しゅうよう様と仲の良い ご近所の方々も気にかけて下さるし。 」



「 そういや、どこで聞きつけたのか 光昭こうしょうが さっきまで食堂にいたよ? 空いた時間には見回りに来てくれるってさ! 」と、何時いつも通り明るい調子で日葵ひまりは告げたが「 早速、信用ならない奴が現れてるじゃないか!! 」と、睡蓮に続いて桔梗の心配をする羽目になった白夜ハクヤは頭を痛め始めた。





「 陛下が戻られるまで ここで待機しているだけで良いから ――― 戻られるのは夕刻になると思うから、それまでには私か珠鱗しゅりんが戻るわ。 」


「 それでは、よろしくお願いしますわね! 」


珠鱗と紅魚が 持ち場を緋鮒と睡蓮に任せて食事に向かうと、緋鮒は即座に退屈な任務に飽き始めた ――― 。


「 何して時間潰す? 」


「 時間を潰す…――― どのような方法があるのでしょうか? 」


「 そうねぇ~… ちょっと、部屋の周りを偵察して見よっか!? 」


扉が開いたままの状態にされている部屋の出入り口から緋鮒ひぶな睡蓮スイレンが顔だけ出して、周辺の通路の様子を確認すると、通路を隔てた向こう側には 室外 ――― どんよりした曇り空と石畳が広がっていた。


「 ありゃりゃ… お天気が あまりよろしく無いよねぇ……? 」


「 雨になったら 今日と明日の女王様達の予定はどうなるのでしょう? 」


睡蓮スイレンが心配そうに緋鮒ひぶなに訊ねると、緋鮒も「 変わるだろうねぇ… 」と心配そうに曇り空を見つめた ――― 。


 

 

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