第三章 背中合わせのライラ

第三章 背中合わせのライラ①


 甲斐浩太郎は、ノパソに向かって、猛然とキーボードを叩いていた。

 ワープロを起動し、『レディ・ドラキュラ』のファイルを開いている。

 悪魔の書架の編集モードはお粗末なので、ワープロで文章を書いてから、貼りつけるのだ。

 画面の右下には、二十三時三十八分とデジタル表示されている。

 家にいるのは、浩太郎ひとり。

 両親は近くの店で働いており、ふたりの兄はまだ帰宅していない。

 おかげで、執筆に集中できる。


 自分の書いたキャラクターと直接会い、話をし、触り、最後には戦うという経験をした。

 実体験に勝る取材などない。

 第一話から、どんどん加筆修正している。


 アーミリカは、自分のなかにはっきりとイメージができていた。

 心のなかで、彼女と対話しながら、書いている感じである。


(これって、チートだよな)


 つくづく思う。


 だが、命を危険に晒した代償である。

 これぐらい許されていいだろう。

 羨ましいと思う作家がいたら、ぜひ本の悪魔と契約して、シミと戦ってほしいものだ。


 インターホンのチャイムが鳴ったのは、そのときである。

 下の兄かと思い、浩太郎はあわてて部屋を出て、階段を降りる。

 下の兄は、家の鍵を持ってゆくのをよく忘れるのだ。

 しかも、降りてくるのが遅いと理不尽に怒る。


 鍵を開け、扉を開く。

 おかえりと言おうとしたが、玄関の外に立っているのは、兄ではなかった。


 浩太郎は呆然となる。

 白いドレス姿の女性がいたからだ。

 肩にはショールをかけ、ブランド物のポーチを持っている。

 髪は豪華に結いあげられ、銀座の高級クラブのホステスかと思った。

 こんな女性がなぜ自分の家を訪ねてくるのか、まったく検討がつかない。


「こんばんは……」


 女性がぎこちなく挨拶をしてくる。

 その声には聞き覚えがあった。


「かりんかよ!」


 浩太郎は仰天する。

 よく見ると、間違いなく鳳かりんだった。

 服と髪型が違うと、まるで別人のようだ。


「そうよ、迷惑だった?」


 かりんがむっとなる。


「いや、ちょっとびっくりしただけだって」


 浩太郎はあわてて首と両手を振った。


「突然で、ごめんね。すこし話がしたかったの」


 かりんが思いつめたような表情で言う。

 まさかここで立ち話というわけにはゆかないし、近所の公園やコーヒーショップに行っても同じだろう。

 かりんの今の格好は、とにかく目立つ。

 そしてこの近所は都心の繁華街に近いわりに、昔からの住人が多いのだ。

 知り合いに見られたら、どんな噂が広まるか知れたものではない。


「とにかく、あがってくれ。俺の部屋でいいか?」

「ええ……」


 かりんがこくんとうなずく。


「お邪魔します」


 彼女は玄関でヒールの高い靴を脱ぎ、丁寧に揃えてから家にあがる。

 浩太郎が先に立って階段を昇り、自分の部屋に入る。

 かりんが遠慮がちに続いて、自然な動作で扉を閉めた。


(なんだよ、このシチュは?)


 浩太郎は内心、ひどく混乱していた。

 狭い部屋で、ふたりきりである。

 しかも、かりんはドレス姿だ。

 ショールをかけているが、両肩の肌が透けて見える。


 ふたりの兄は、ときどき彼女を連れてくるが、浩太郎はそんな経験はない。

 中学時代、相手から告白されてふたりと付き合ったが、どちらも長続きしなかった。

 なんでもイメージが違ったらしい。


(彰文を召喚してぇ)


 浩太郎は本気で思った。


「『レディ・ドラキュラ』の世界で見た通りね……」


 かりんが部屋を見回しながら言う。


「そりゃあそうさ、モデルにしてんだから」


 浩太郎もかりんを正視できず、あちこちに視線を泳がせた。


(第二話に入ったとき、男の子の家にあがるのは初めてとか言ってたよな)


 つまり、現実世界では今が初めてということになる。


「思ったより、片付いているのね。アニメとかのキャラクターグッズもないし……」

「兄貴たちに見つかるとまずいから、そういうのは買わないようにしてんだ。兄貴たちはガチで体育会系だから」

「浩太郎くんも、スポーツしてそうに見えるけど?」

「中学まではいちおうな。ただ、レギュラーになれるかどうかってぐらいだったし、体育会系のノリもあまり好きじゃなかったから、高校に入ってまで頑張る気になれなかったんだ。その頃には、もう悪魔の書架で書きはじめていたしな」


 浩太郎は机の上に開いたままのノパソに視線を向けた。

 かりんもつられて、画面を見る。


 ヤバイと思ったが、幸いなことにスクリーンセーバーが立ち上がっていた。

 かりんは『レディ・ドラキュラ』を読んでいるし、作品世界にも入っているが、書きかけの原稿はあまり見られたくない。


「ところで、誰かの結婚式だったのか?」


 話題を逸らそうと、浩太郎は訊ねてみた。


「ただのディナーよ……」


 かりんが小さくため息をつく。

 ただのってことはないな、と浩太郎は思った。

 両親の店に、こんな格好の女性が来ることはない。


 かりん自身は、ドレス姿であることを、あまり気にしていないようだ。

 着慣れているのだろう。


(相手は例の婚約者だろうな)


 それぐらいは、浩太郎にもわかる。


「飲み物とかはどうだ? 俺、店の手伝いをするから、なんだって淹れられるぜ。超一流のレストランには勝てねぇだろうけど」

「ありがとう。でも、けっこうよ。お腹はいっぱいなの」


 かりんが微笑む。

 浩太郎は椅子のクッションを裏返してから、かりんに勧めた。

 そして自分はベッドに腰を降ろす。


「俺は彰文ほど気が効かないから、もしかしたら怒らせるかもしれねぇけど……」


 浩太郎はそう切り出し、意を決してかりんを見つめた。


「なにかあったのか?」

「なにも……」


 かりんがうつむいて首を横に振る。

 とてもそうは見えない。

 妄想が次々と湧きあがってくるが、浩太郎はそれらをいちいち追い払う。


「俺なんかじゃ相談相手にならないって思う。だが、俺はかりんには恩がある。俺の作品を救ってくれたしな。だから、俺にできることなら、なんだってするぜ?」


 似合わないと思いながら、そう声をかけてみた。


「本当に、なにもないの……」


 かりんがうつむいたまま、わずかに肩を震わせる。

 そう答えられたら、浩太郎にはもはやなにを言っていいか、わからなかった。


(こりゃあ、待つしかねぇな)


 沈黙に耐えられる性格ではないが、今はそれしかない。

 浩太郎は姿勢を正し、かりんをじっと見つめた。


 ドレス姿であり、髪型もいつもと違う。

 よく見ると、薄くだが化粧もしていた。


(こいつ、本当に綺麗だよな)


 もし、自分の高校にいたら、男どもは放ってはおかないだろう。

 いや、高嶺の花すぎて、誰も声をかけられないかもしれない。


 普通に暮らしていたら、接点など絶対になかったはずだ。

 出会えたのは、彼女がクリエイターだったからである。

 そこだけは、本の悪魔に感謝するべきかもしれない。


(だけど、あいつはどうにも胡散臭い)


 悪魔が嘘を言っているとは思っていない。

 だが、いろいろと隠し事をしている気がするのだ。


 沈黙の時間が続く。

 普段は気にならない時計や、ノパソ、さらにはエアコンなどの音が、やけに気になった。


(兄貴たちが帰ってこないといいけどな……)


 両親の店はラストオーダーが二十三時で、客がいるかぎり、店を閉めない。

 ワインだけで粘る客もそれなりにいるから、遅いときには帰りは朝になる。


 上の兄は部活が終わったあと、OBや先輩らから誘われることが多く、家に帰ってくるのは、深夜を回ることが多い。

 ただ下の兄はそろそろ帰ってきて、おかしくない。


(カラオケでもやっててくれ……)


 浩太郎は心からそう願った。

 この状況を兄に見られたら、生涯いじられる気がする。


 だが、浩太郎は内心の動揺を必死に抑え、忍耐強く待った。

 やがて、かりんが指で目のあたりを拭ってから、顔をあげる。

 すこし落ち着いた顔をしていた。


「今夜ね、フィアンセとディナーだったの。忙しい人だけど、一ヶ月に一回は会うことにしていたから……」


 かりんが寂しげに言う。


「そうか……」


 浩太郎はとりあえずうなずく。

 なにを言っても、正解ではない気がしたからだ。


「それでね、さっきキスを求められたの……」


 かりんが何度もためらってから消え入るような声で言う。


(ま、待ってくれ!)


 浩太郎は心のなかで悲鳴をあげた。

 そんな問題に立ち入れるわけがない。


「ん……」


 浩太郎は内心の動揺を抑え、言葉ですらない声を返し、ふたたびうなずくしかなかった。


「ううん、違う……」


 かりんが自らの言葉を否定する。


「私から誘うような素振りを見せたの。迷いを、振り払いたかったのね」

「ああ……」


 喉がひどく渇くのを覚えながら、浩太郎はさらにうなずく。


「浩太郎くん!」


 かりんがいきなり立ち上がった。

 声音が変わっている。

 聞き流していると思われたのだろう。

 浩太郎は、アドベンチャーゲームで失敗の選択肢を選んだときを思い出した。


「ごめんって!」


 浩太郎は反射的に目を閉じ、頭をさげた。


 かりんが近づいてくる。

 自分の前で、仁王立ちしている気がした。


「けどよ! どう言っていいか、わからないんだって。ただ、俺にはかりんが迷っているってことが気にかかる。その婚約者のことが本気で好きなら――」


 浩太郎はさらに言葉を続けようとした。

 だが、それはいきなり遮られた。

 かりんが両手で顔を挟み、いきなり唇を重ねてきたからである。


 浩太郎は驚いて、目を開く。

 かりんのほうは、目をかたく閉じていた。

 涙がひと筋流れている。それが重ねた唇まで落ちてきた。


 やがて、小さく吐息をつきながら、かりんが離れた。


「嫌いじゃなかった……」


 かりんがかすれた声でつぶやく。


「幼かった頃は大好きだった。だけど、あの人とはできなかった。拒んでしまった。こんなに簡単なことなのに……」


 かりんはそう言うと、ふらふらと椅子に腰を落とし、手で顔を覆った。

 浩太郎は頭が真っ白になり、なんの言葉も浮かんでこない。


「勘違いしないでよね……」


 かりんは顔を隠したまま涙声で続ける。


「試して……みたかっただけ。浩太郎くんのことが……好きなわけじゃない。もちろん、嫌いではないけれど……」


 かりんはそのままうつむき、しばらくすすり泣いた。


(ツンデレかよ?)


 浩太郎は一瞬思ったが、すぐその考えを拭い去る。


 おそらく言葉どおりだ。

 婚約者のことが嫌いなのではない。

 だが、キスを受け入れられなかった。

 それが、かりんにはショックだったのだ。

 誰にも相談できなくて、ここに足が向いたのだろう。


 浩太郎にキスをしてきたのは、その場の勢いだと思う。

 婚約者とはできなかったことが、出会って数日の相手とはできる。

 そんなことを確かめたかったに違いない。

 そう思うと、浩太郎はすこしむっとなった。


「いちおう言っておくけどな……」


 浩太郎は立ち上がり、古い箪笥から未使用のスポーツタオルを取り出し、かりんの頭にかぶせる。


「俺のファーストキスだったんだぜ?」


 もちろん、大切にとっていたわけではない。

 だが、自分のことを好きでもない相手としたかったわけでもない。


 かりんはタオルを頭から取り、顔に強く押し当てた。

 そして消え入りそうな声で言う。


「ごめんなさい……」


 結いあげられた亜麻色の髪が小さく揺れる。


「お詫びにはならないけれど、私も初めてだから……」


 その言葉に、浩太郎は不覚にも萌えた。

 かりんは、好きになったらいろいろダメな相手だと思う。

 だが、なってしまいそうだった。

 いや、なった。


 すぐバッドエンドになるとは思う。

 そのほうが、むしろ楽かもしれない。

 アドベンチャーゲームでは、トゥルーエンドを迎えるためには、長く困難な試練が待っている。

 かりんが相手だと、冗談どころではないはずだ。


 スマホが無粋なアラーム音を鳴らしたのは、そのときであった。

 同じ音が、かりんのポーチからも響く。


 悪魔の書架からメッセージが届いたときのデフォルトのアラーム音だった。


「書架から?」


 本の悪魔が覗き見ていて、邪魔をしてきたのかと思う。

 浩太郎はベッドに放り投げていたスマホを取ると、悪魔の書架のアプリを起動させた。

 メールボックスに、メッセージがいくつか届いている。

 最新のものは“管理者”からとあった。

 すなわち、本の悪魔である。


「すぐにこちらへ来てほしい。彰文氏のことで重大な話がある」


 メッセージにはそう記されていた。

 かりんもポーチから自分のスマホを出し、メッセージを確認している。

 表情が険しい。

 おそらく同じ内容だろう。


「行きましょう!」


 かりんが声をかけてくる。


「もちろん!」


 浩太郎はうなずく。

 ひどく嫌な予感がしていた。


 彰文は見た目、真面目で大人しいが、実は恐い物知らずで、自分を曲げないところがある。

 ときどきだが、怖いと思うことさえあった。

 キレるタイプではなく、とてつもないことを冷静にやってしまいそうな印象である。


(いったい、なにをやらかしたんだよ……)


 浩太郎は焦りながら、スマホを操作した。

 “クリエイター”専用の機能である“管理室”というコマンドをタップする。

 目の前が暗転し、意識がぐるりと裏返ったような感覚があった。


 そして浩太郎は悪魔の書架に入ったのである――

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